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Nous payons 9000 £ par an pour être en prison, disent des étudiants coincés dans les couloirs

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Lorsque Harry Butcher, 19 ans, a perdu son emploi d’été à la maison dans le Kent à cause d’un lock-out, il a imaginé sa nouvelle vie à l’Université de Glasgow comme «une lueur d’espoir à l’horizon» après une pandémie difficile. Au lieu de cela, lui et ses collègues de première année se sont sentis comme des criminels.

La police, la sécurité et les médias ont envahi ses résidences au cours des deux dernières semaines, il ne peut ni voir ses amis ni sa famille, et lui et environ 600 autres étudiants auto-isolés pourraient ne pas être autorisés à rentrer chez eux à Noël en raison de l’augmentation des infections (172 les élèves y ont été testés positifs). «S’agit-il d’une salle étudiante ou du tournage d’un documentaire sur la prison?» demande Butcher.

À la Manchester Metropolitan University, où 127 étudiants ont été testés positifs, les avocats des droits de l’homme se sont demandé si le verrouillage imposé par le personnel de sécurité était même légal.

Les panneaux pour isoler les fenêtres des fraîcheurs se lisaient: «Laissez-nous sortir!», «F ** Boris» et «Tories out». Un autre demande simplement: « Remboursement? » au milieu des appels pour rembourser 9 000 £ de frais de scolarité. Le gouvernement a déclaré aujourd’hui que les étudiants devraient s’adresser à leurs universités s’ils veulent récupérer les frais de scolarité, tandis que Glasgow offrira une remise de quatre semaines de loyer aux étudiants dans les salles en reconnaissance des «circonstances difficiles».

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Mais difficile couvre à peine les pressions sur la santé physique et mentale des étudiants, dit Butcher. Depuis que les chefs de l’enseignement supérieur ont déclaré la réouverture des universités en toute sécurité le mois dernier, les étudiants sont retournés sur les campus sous les nouvelles restrictions de Covid, notamment les interdictions de fêtes, les «bulles» des colocataires et, dans les cas extrêmes, les fermetures de campus dans lesquelles ils ne peuvent pas quitter leur chambre.

À Newcastle et Manchester, les étudiants peuvent s’attendre à ce que les règles soient appliquées par des patrouilles de police et des agents de sécurité, tandis que plus d’une douzaine d’établissements ont intensifié les tests. Nottingham gère des installations de test sur le campus pour surveiller une épidémie, tandis qu’Exeter a introduit ses propres tests privés.

Pourtant, sur de nombreux campus, les mesures de sécurité n’ont pas suffi à enrayer les infections. Les fêtes illégales des étudiants de première année et la réinstallation de milliers de jeunes à travers le Royaume-Uni ont déclenché une augmentation des cas: au moins 23 universités de St Andrews à Liverpool ont signalé des épidémies.

Naturellement, certains étudiants ignorent les règles de l’université: dans les salles de restauration du King’s College London à Stratford, plusieurs étudiants de première année ont été condamnés à une amende pour avoir organisé des soirées sur les toits, explique Kasey Ward, un étudiant de première année en cinéma. Ward, 19 ans, aime les gens de son appartement mais les restrictions de Covid l’ont forcée à se retrouver dans des situations sociales difficiles. Une colocataire a commencé à amener des étrangers dans la bulle, ce qu’elle a signalé à la réception en raison d’un autre colocataire à haut risque. «Mais vous ne voulez pas vous faire une réputation de vif d’or», soupire-t-elle.

Les étudiants de l’Université de Glasgow s’isolant à la maison à Cairncross House (Alamy Live News)

C’est une triste façon de commencer ce qui devrait être une période passionnante, déclare Liv Facey, une étudiante d’anglais de première année à King’s à qui on a promis un emploi du temps «mixte» de conférences enregistrées et de séminaires en personne, mais est arrivée pour trouver que tout l’apprentissage serait en ligne – un coup dur pour les étudiants d’outre-mer. Facey utilise le réseau Instagram de l’université pour organiser des rencontres avec des camarades de cours, mais ce sont des étudiants plus timides dont elle a pitié. La semaine dernière, son tuteur «a pratiquement dû supplier» certains membres de son séminaire d’allumer leurs caméras.

Sophie Palmer, 19 ans, étudiante en mathématiques à St Andrews, est d’accord. Une partie de la raison pour laquelle elle a choisi St Andrews plutôt que l’UCL était sa sécurité présumée Covid sur une université de la ville.

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En fin de compte, elle est plus enfermée qu’elle ne l’aurait été dans la capitale. «Cela a été tellement bizarre», dit Palmer, en revenant sur deux semaines de rassemblements sur la plage, de feux de joie et de promenades côtières. «Tout le monde est devenu un peu fou au cours des premiers jours», elle n’a donc pas été surprise lorsque tous les étudiants ont reçu un courriel il y a deux vendredis annonçant un verrouillage à l’échelle de l’université. Désormais, elle ne peut se mêler qu’à sa «maison» – les 12 personnes partageant trois salles de bain dans ses couloirs – et c’est deux étudiants par table à l’heure des repas.

«C’est un peu déprimant, il faut crier si on veut parler à quelqu’un», dit-elle en riant. Les files d’attente pour les repas prennent 40 minutes car les formulaires de suivi et de traçabilité doivent être remplis.

Les étudiants ont affiché des panneaux de protestation et des messages sur les fenêtres de leurs chambres dans la résidence Parker House de l’Université Abertay à Dundee (Alamy Live News)

Syreha Allen, 19 ans, étudiante en sciences du sport à l’Université Queen Mary de Londres, dit qu’elle a fait la fête «trop fort» pendant son année sabbatique et qu’elle n’est donc pas stressée à propos d’une semaine de fraîcheur virtuelle à 80%.

En effet, beaucoup d’espoirs espèrent que des Freshers plus «sains» survivront à la pandémie.

Pour beaucoup, la question est de savoir si l’expérience universitaire en ligne en vaut la peine. Facey dit qu’elle aurait emprunté la voie de l’Université ouverte ou suivi un cours de journalisme de courte durée si elle avait su que la pandémie allait se produire. D’autres sont heureux d’adopter la nouvelle norme pour le moment. Palmer est déjà très animé pour la journée d’enseignement en personne et la fête recommence. «Les gens se lanceront avec le même niveau d’enthousiasme qu’ils auraient fait la première semaine», dit-elle avec optimisme.

En savoir plus: | Université | Coronavirus

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