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Le charme de Goldie Hawn sauve le «  soldat Benjamin  »

Le 10 octobre 1980, Goldie Hawn est entrée dans la fleur de sa carrière avec la sortie de Private Benjamin, un film qui aurait pu être un gâchis complet, mais qui a été élevé au rang de classique mineur grâce au talent unique de Hawn.

Le film, co-écrit par Nancy Meyers et son mari d’alors Charles Shyer, a été le premier que Hawn a produit et joué. Cela a marqué un nouveau moment pour l’actrice, un moment où elle porterait de plus en plus des films seule, plutôt que de jouer en face de co-stars masculines.

Le talent impliqué était formidable. Hawn avait déjà remporté l’Oscar de la meilleure actrice dans un second rôle (pour Cactus Flower de 1969) et serait nominé pour la meilleure actrice pour le soldat Benjamin (le prix allait à Sissy Spacek pour la fille du mineur de charbon). Meyers et Shyer ont ensuite co-écrit, produit et réalisé Irreconcilable Differences, Jumpin ‘Jack Flash et Father of the Bride avant de se séparer. Le film met également en vedette Eileen Brennan – qui a été nominée pour la meilleure actrice de soutien – Albert Brooks, Harry Dean Stanton, Mary Kay Place, Armand Assante et Craig T. Nelson.

Compte tenu de ce talent, il n’est pas surprenant que le soldat Benjamin ait des moments de véritable génie comique. Ce qui est surprenant, c’est à quel point c’est inégal et c’est plus proche d’une collection de sketchs que d’un tout cohérent.

Regardez la bande-annonce de ‘Private Benjamin’

Cela commence avec le personnage de Hawn, Judy Benjamin, épousant le merveilleusement nommé Yale Goodman (Brooks). Tous deux sont aisés, juifs et gâtés. Toute sa vie, Benjamin n’a rêvé de rien de plus que d’épouser un homme riche, et Goodman se fraye constamment un chemin dans le sexe, que sa nouvelle femme soit prête ou non. Les choses changent radicalement lorsque, quelques heures à peine après la cérémonie, Goodman souffre d’une crise cardiaque et meurt au cours de l’un de leurs épisodes d’amour sans inspiration.

Complètement en panne et sans savoir quoi faire de sa vie, Benjamin appelle à une émission de radio et finit par parler à un recruteur de l’armée sans scrupules (Stanton). Il la convainc qu’une tournée dans l’armée est quelque chose comme le Club Med – tout le monde a un beau condo, les emplois que vous faites sont amusants et passionnants, et vous pouvez vivre partout dans le monde que vous voulez.

Lorsque Benjamin arrive à Fort Biloxi pour une formation de base, elle reçoit un choc brutal: les soldats doivent en fait faire des choses comme s’habiller en uniforme, faire de l’exercice et se faire crier dessus. Elle se heurte immédiatement à son sergent (Hal Williams) et au capitaine Doreen Lewis (Brennan, jouant un hommage assez direct au personnage de Sally Kellerman et Loretta Swit « Hot Lips » Houlihan de M * A * S * H.) Mais quand les parents de Benjamin viennent pour la sauver de son enrôlement, elle change d’avis et décide qu’au lieu de démissionner, elle deviendra le meilleur soldat qu’elle puisse être. Elle aide finalement à gagner un exercice de jeu de guerre et est recrutée par le colonel Thornbush (joué par le grand acteur Robert Webber) pour sa force d’élite parachutiste, les Thornbirds.

Regardez Goldie Hawn et Eileen Brennan dans ‘Private Benjamin’

Pendant ce temps, Benjamin a également réussi à rencontrer un gynécologue parisien fringant nommé Henri Tremont (Assante). Lorsque Thornbush tente de l’agresser sexuellement, elle menace de révéler ce qu’il a fait à moins qu’il ne la transfère en Belgique pour qu’elle puisse être proche d’Henri. Là, elle découvre qu’elle travaille à nouveau sous son ennemi, le capitaine Lewis, et finit par quitter l’armée – pour se rendre compte qu’Henri, à qui elle est maintenant fiancée, couche à la fois avec la femme de chambre et raccroche à une ex-petite amie. Dans la scène finale, Benjamin laisse Henri à l’autel et se promène dans la campagne française dans sa robe de mariée, probablement pour trouver une vie meilleure et plus indépendante qu’elle n’aurait jamais imaginé possible.

Si cela ressemble à un film étrangement construit, c’est parce que c’est le cas. L’ouverture ressemble à un conte de Woody Allen de Juifs légèrement névrosés confrontés à leur vie; la séquence d’entraînement de base ressemble à un mélange de Full Metal Jacket et d’espions comme nous; l’exercice des jeux de guerre s’aventure dans l’absurdisme de Mel Brooks ou de l’Académie de police; et le dernier tiers, détaillant sa relation avec Henri, amène à une tête des éléments féministes qui rappellent 9 to 5 ou Working Girl.

Il y a beaucoup de choses dans ces différentes parties qui fonctionnent. Les acteurs de soutien brillent, s’engageant pleinement dans leurs rôles et faisant ressortir le meilleur des éléments qui leur sont donnés. Et la mise en scène de Howard Zieff parvient constamment à aider les scènes à trouver une nouvelle approche du matériel qui peut parfois sembler étonnamment rappelant d’autres films. Mais le script est tellement aléatoire que, à l’exception d’un seul élément, il menace de condamner toute l’entreprise.

Cet élément est Hawn. Elle livre, du début à la fin, une performance comique pétillante. Elle parvient à diffuser suffisamment de pétulance pour nous convaincre de son éducation gâtée, assez de difficulté pour rendre sa décision de s’enrôler dans l’armée presque crédible et assez d’innocence et de vulnérabilité pour nous permettre de sympathiser avec elle tout au long. Elle peut réussir une comédie physique – de lutter pour faire des pompes à se jeter sur un lit avec désespoir – et a un répertoire sans fin d’expressions faciales et de livraisons de lignes qui rendent son personnage à la fois drôle et attachant.

Regardez Judy Benjamin devenir un Thornbird dans ‘Private Benjamin’

Peut-être plus important encore, elle confère à Judy Benjamin une force intérieure dont nous la voyons prendre lentement conscience au cours du film. C’est ce développement progressif du personnage qui unit tous les éléments disparates du film, l’empêchant de se séparer dans les quatre ou cinq histoires différentes que le scénario semble essayer de raconter.

En fin de compte, Private Benjamin n’est peut-être pas le meilleur film de Hawn, mais c’est peut-être l’une de ses meilleures performances. Avec une autre actrice, cela aurait probablement été un désastre, au lieu de l’un des plus grands succès au box-office de 1980.

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