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‘Saturday Night Live’ fait ses débuts ‘Lackluster’

Le 11 octobre 1975, Saturday Night Live a fait ses débuts sur NBC. Le premier épisode, largement inégal, n’offrait que très peu d’indices que la série allait devenir l’un des programmes les plus importants de l’histoire de la comédie.

Saturday Night Live – à l’origine appelé Saturday Night de NBC en raison de l’émission de variétés ABC préexistante Saturday Night Live With Howard Cosell – était l’idée de Lorne Michaels. Le producteur canadien a fait équipe avec le directeur de NBC Dick Ebersol pour donner vie au programme.

«J’irais au Château Marmont [hotel in Hollywood], où Lorne a vécu », a rappelé Ebersol dans le livre Live From New York: The Complete, Uncensored History of Saturday Night Live. «Nous avons mis au point une idée de ce que sera ce spectacle. Ce sera une compagnie de répertoire de sept personnes, une équipe de rédaction, de fausses publicités et tout ça.

Michaels espérait que le spectacle pourrait perturber le paysage de la comédie américaine, similaire à l’effet de Monty Python au Royaume-Uni plusieurs années auparavant.

«Une grande partie de ce que Saturday Night Live voulait être, ou ce que je voulais que ce soit quand il a commencé, était cool», a expliqué le producteur. «Il s’agissait de prendre les sensibilités de la musique, de la scène et du cinéma et de les amener à la télévision.»

Michaels a recruté une collection de jeunes comédiens pour constituer sa distribution originale, dont John Belushi, Jane Curtin, Gilda Radner, Dan Aykroyd et Chevy Chase.

Avec le recul, la première présentait de nombreuses caractéristiques fondamentales qui deviendraient synonymes de la structure de SNL. Il y avait l’intro «Live from New York», le monologue de l’animateur et le segment satirique «Weekend Update». La première ouverture à froid de l’émission, le croquis livré avant le générique d’ouverture, était une scène avec Belushi et Michael O’Donoghue intitulée «The Wolverines».

«Il me semblait que, quoi qu’il arrive, il n’y aurait jamais rien eu d’autre de ce genre à la télévision», se souvient Michaels du croquis, qui présentait Belushi comme un immigrant apprenant l’anglais, seulement pour que son professeur se renverse après un coup de cœur. attaque. « Personne ne saurait de quel genre de spectacle il s’agissait en voyant ça. »

Malgré quelques similitudes structurelles avec sa forme future, une grande partie du premier épisode de SNL était bien différente de l’incarnation ultérieure de la série.

Le premier animateur, George Carlin, n’apparaît dans aucun des sketchs du soir. Au lieu de cela, le comédien emblématique a livré le monologue d’ouverture et trois sets de stand-up différents. Le spectacle présentait deux invités musicaux différents – Billy Preston et Janis Ian – chacun interprétant deux chansons.

Des invités spéciaux qui ne faisaient pas partie de la distribution, à savoir Andy Kaufman et Valri Bromfield, ont eu le temps de jouer en solo leurs numéros de comédie uniques. Kaufman a livré sa célèbre routine Mighty Mouse, tandis que Bromfield a imité un professeur de lycée et un joueur de volley-ball pendant son temps.

Ailleurs dans la série, «The Impossible Truth», un court métrage d’Albert Brooks, offrait un regard satirique sur les fausses nouvelles. Le comédien avait été invité à devenir membre de la distribution de SNL, mais il hésitait parce qu’il «ne voulait pas faire de télévision». Au lieu de cela, il a conçu de courtes vignettes préenregistrées qui seraient diffusées tout au long de la première saison.

Ensuite, il y avait les Muppets. Oui, dès le début, les Muppets faisaient partie de la gamme SNL. Ce n’étaient pas les personnages de Kermit et de Big Bird que le jeune public avait déjà adoptés, mais plutôt une nouvelle série de personnages conçue pour un public plus mature. Le roi Ploobis, la reine Peuta, leur fils Wiss et les serviteurs Scred et Vazh apparaîtront dans le premier d’un segment récurrent appelé «Le pays de Gorch». Ces créations de Jim Henson faisaient référence à tout, du sexe aux drogues et à l’alcool. Ils n’étaient pas non plus très drôles.

« Celui qui a dessiné la courte paille cette semaine-là devait écrire le croquis Muppet », se souvient l’écrivain Alan Zweibel, révélant que le personnel de l’émission détestait largement ses collègues en peluche. L’écrivain se souvient également avoir vu O’Donoghue accrocher un animal en peluche de Big Bird aux stores du bureau. «Il lynchait Big Bird. Et c’est ce que nous avons tous ressenti à propos des Muppets.

Pourtant, «The Land of Gorch» était emblématique de l’approche globale initiale de SNL. Dans leur détermination à être différents, Michaels et son équipe ont utilisé une technique de «voir ce que les bâtons», jetant une grande variété d’idées dans le premier épisode, espérant que quelque chose pourrait éclater.

À cette fin, les membres de la distribution de l’émission, surnommés Pas prêts pour les joueurs aux heures de grande écoute, n’avaient qu’une participation partielle dans la première émission. Avec les performances musicales, les apparitions d’invités, le stand-up de Carlin et les autres segments susmentionnés, seuls cinq vrais sketches ont été présentés dans le premier épisode, un ratio qui reflétait davantage les autres émissions de variétés à l’époque. Les sketches, ainsi que cinq fausses publicités, étaient la principale source de temps d’écran des membres de la distribution.

«Il n’y avait que quatre ou cinq croquis», se souvient Ebersol. « Si vous revenez en arrière et regardez la première émission à l’antenne, les deux personnes de loin qui avaient le plus à faire étaient Chevy et Jane. »

Peu de croquis, voire aucun, ont fait rire le public du studio. Oui, les « Wolverines » mentionnés précédemment se sont assez bien déroulés, mais « Bee Hospital » et « Trial » étaient des ratés, alors que la plupart des fausses publicités étaient tout simplement oubliables, à l’exception de la publicité de rasoir à trois lames qui s’est avérée assez prophétique.

Les critiques du premier épisode étaient sévères. Le Life Reporter a déclaré que l’émission «avait pris un départ moins que propice», qualifiant le début de «terne» et décriant son «manque d’invités passionnants et d’écriture innovante». New York l’a décrit comme «un spectacle inégal, avec tous les pièges et les possibilités de quelque chose qui n’a jamais été essayé auparavant», mais a ajouté qu’il «encourageait» le programme à réussir.

Bien sûr, nous savons tous maintenant que cela a réussi. Saturday Night Live est devenu l’un des programmes les plus réussis de l’histoire de la télévision, lançant d’innombrables carrières, gagnant 73 Emmys et passant à la télévision pendant 45 ans (et plus). Pourtant, la majorité de ces réalisations semblent insondables lorsque l’on regarde le premier épisode – preuve que l’héritage de la série a été bien plus pavé par l’endroit où il est allé que par la façon dont il a commencé.

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