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Rebecca: Du gaslighting à l’histoire queer, pourquoi les femmes de Daphné du Maurier restent si pertinentes aujourd’hui

Bien qu’elle ait été présentée comme une romance lors de sa sortie, Daphné du Maurier considérait son roman de 1938 Rebecca comme une «étude de la jalousie». Le noir gothique a été inspiré par la première fiancée de son mari, Jan Ricardo, qui avait l’habitude de signer ses lettres avec un R distinctif, tout comme le personnage principal du roman.

Ce n’était pas une mauvaise interprétation de l’histoire. C’était l’époque de Autant en emporte le vent (1939), Casablanca (1942) et les «photos de femmes» de Joan Crawford. «Dans les années 1930 et 1940, il y a eu une explosion de littérature romantique comme Mills & Boon et cinemagoing qui était remplie d’histoires d’amour», explique le Dr Hannah Charnock, maître de conférences en histoire britannique à l’Université de Bristol. «Ces histoires étaient totalement parallèles à la vie de la plupart des gens – elles portaient sur l’évasion. La plupart des partenaires ont été trouvés via votre cercle d’amis, votre famille et les communautés locales. Le mariage était une question de statut social et économique – pas de démonstrations passionnées d’amour romantique.

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Rebecca, alors, a été qualifiée de romance pour des raisons de marketing – et avec un grand succès. Quelque 82 ans après sa première sortie, le classique de du Maurier a vu trois adaptations cinématographiques – dont la version 1940 d’Alfred Hitchcock qui lui a valu son seul Oscar du meilleur film – sept adaptations télévisées et le livre lui-même n’a jamais été épuisé, se vendant à 4000 exemplaires un mois en livre de poche. Rebecca, tout comme le personnage lui-même, n’a jamais vraiment disparu de notre conscience culturelle depuis sa première impression.

Maintenant, il est à nouveau sous les projecteurs alors que le remake de Ben Wheatley arrive sur les écrans de cinéma le 16 octobre. Mettant en vedette Lily James dans le rôle de la nouvelle Mme de Winter prise dans une histoire d’amour avec le maître maussade de Manderley, Maxim, joué par Armie Hammer, la nouvelle adaptation est un mélange enivrant de belles personnes, de luxure, d’intrigue et jette parfaitement la sublime Kristen Scott Thomas comme la menaçante Mme Danvers.

Armie Hammer comme Maxim de Winter, Lily James comme Mme de Winter (Kerry Brown / Netflix)

Mais la grande question est: quel est l’attrait durable de Rebecca 82 ans après sa publication initiale? Le classique de Du Maurier a été écrit dans un contexte de droits en constante évolution des femmes – des thèmes qui, à bien des égards, sont tout aussi pertinents aujourd’hui qu’ils l’étaient alors.

L’enfer du mariage de Rebecca et Max a été publié deux ans seulement après la loi britannique de 1937 sur les causes matrimoniales, qui a finalement rendu possible le divorce pour les femmes. Jusque-là, l’adultère ne pouvait être utilisé que comme motif de divorce par les hommes; les femmes devaient prouver l’adultère aux côtés de l’inceste, de la sodomie ou de la cruauté pour gagner leur liberté – ce qui était plus ou moins impossible. Pour la première fois dans la société britannique, le mariage ne signifiait pas nécessairement «jusqu’à ce que la mort nous sépare», ce qui ouvrait de nombreuses possibilités aux femmes et aurait pu amener du Maurier à devenir introspectif sur son propre mariage.

Le mariage concernait le statut social et économique – pas des démonstrations passionnées d’amour romantique

Dr Hannah Charnock

Né en 1907, du Maurier est issu d’une famille artistique bien branchée. Elle a épousé Sir Frederick Arthur Montague « Boy » Browning de l’armée britannique à l’âge de 25 ans après trois mois de rencontre avec lui. Cela ressemblait à un match fait au paradis et ils recevaient régulièrement la reine Elizabeth et le prince Philip et des vacances à Balmoral, mais dans les coulisses, une relation tumultueuse. Browning était un buveur chronique, impliqué dans des affaires simultanées dans les années 1950, tandis qu’un accident en 1963 où il blessait deux personnes en état d’ébriété conduisit à un scandale à l’époque.

Dans ce contexte, la romance de Rebecca est désormais une dynamique discutable: «J’ai d’abord lu le livre à l’adolescence mordante et j’ai adoré Maxim», explique Donna Coonan, directrice éditoriale de Virago qui publie Rebecca au Royaume-Uni. «Quelques années plus tard, je l’ai relu et je pouvais à peine croire que c’était le même livre. Cette fois, j’ai pu voir que Max est manipulateur, condescendant (‘Je te demande de m’épouser, espèce de petit imbécile’) et remplace sa première femme, une femme indépendante, capable et sexuelle par une fille timide de 20 ans sa cadette, qui il loue son «innocence». Je n’aurais pas connu le terme d’éclairage au gaz à l’époque, mais si je le lisais pour la première fois maintenant, je pense que j’aurais été plus sensible aux machinations de Max.

Kristin Scott Thomas comme Mme Danvers, Lily James comme Mme de Winter (Kerry Brown / Netflix)

Pendant ce temps, d’un point de vue féministe, il est clair que Rebecca était une hôtesse de société modèle; Max mis à part, personne ne dit rien de mal à son sujet tout au long du roman. De la gestion d’un immense foyer à la loyauté de son personnel, Rebecca semble maintenant moins un monstre et plus une femme débrouillarde coincée dans un mariage sans amour.

De plus, en appartenant aux classes supérieures, du Maurier et son mari (qui est resté marié jusqu’à sa mort en 1965) ont pu agir d’une manière dont les classes inférieures ne pouvaient que rêver sans se voir interdire la société polie (après tout, le roi Édouard VIII a abdiqué le trône en 1936 sur son amour pour Mme Simpson, divorcée deux fois; tout cela a été gardé du grand public jusqu’à la dernière minute). C’est cette liberté sociale et économique, qui a permis à la romancière de poursuivre des affaires physiques et émotionnelles avec les femmes et les hommes (bien qu’elle détestait le terme «lesbienne» et se réfère plutôt à ses «tendances vénitiennes») et les utilise – même de manière tangentielle – dans son écriture.

La relation entre Rebecca et Mme Danvers – interprétée par Judith Anderson dans la version Hitchcock de 1940 – est célébrée comme un exemple de la sous-culture queer d’Life; «Danny» préserve soigneusement les possessions de Rebecca jusqu’à ses sous-vêtements et finit par brûler la maison pour venger la femme qu’elle adorait.

Lily James comme Mme de Winter (Kerry Brown / Netflix)

Bien sûr, s’il est facile pour nous de voir ces thèmes maintenant, ils ont très peu de rapport avec ce que le public contemporain attendait de l’histoire. Si l’amour romantique n’était pas sur la table (en particulier pour les femmes de la classe ouvrière et moyenne), le sexe n’était tout simplement pas mentionné. Catherine Wright explique: «À l’époque, personne ne parlait de sexe. Vous entendiez des rumeurs selon lesquelles quelqu’un serait parti avec le mari de quelqu’un d’autre, mais tout se passait à huis clos alors que ma mère et mon père auraient été consternés si j’étais tombée enceinte et ne m’étais pas mariée.

À l’époque, personne ne parlait de sexe. Tout était à huis clos

Catherine Wright

L’homosexualité masculine était illégale depuis 1533 mais les relations entre femmes n’étaient même pas ouvertement reconnues. «La dynamique possible entre Mme Danvers et Rebecca n’aurait pas été considérée comme une relation lesbienne car on n’en parlait pas à l’époque», explique le Dr Charnock. car elle aurait attiré l’attention sur elle. Ils pensaient que plus de dégâts seraient causés par la création d’une législation, il valait donc mieux ne rien dire du tout.

En fin de compte, que du Maurier braque consciemment ou inconsciemment les projecteurs sur l’attirance pour les femmes et les hommes, explorant ce que signifiait être une femme libérée ou simplement résister discrètement aux normes acceptées d’une société polie, le Dr Charnock saisit parfaitement ce qui la fait durer: «Rebecca c’est qu’elle choisit à la limite des comportements acceptables dans la sexualité féminine. » Rebecca est une femme qui veut la liberté: sexuellement, économiquement et personnellement. Huit décennies plus tard, du Maurier et son anti-héroïne n’ont pas l’intention d’aller tranquillement dans la nuit.

Rebecca est au cinéma le 16 octobre

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