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La disparition de Mesut Özil

LONDRES – Tout a commencé par un tweet. Mezut Özil connaissait les risques lorsqu’il a décidé, en décembre de l’année dernière, de porter plainte publiquement contre le traitement réservé par la Chine aux Ouïghours, une minorité majoritairement musulmane dans la région du Xinjiang, et le silence complice de la communauté internationale.

Ses amis et conseillers ont averti Özil, un milieu de terrain d’Arsenal, que cela aurait des conséquences. Il devrait radier le marché chinois. Ses 6 millions d’abonnés sur Weibo, le plus grand réseau social du pays, allaient disparaître. Son fan club sur ce réseau social – avec quelque 50 000 membres abonnés – prendrait également fin. Je ne pourrais jamais jouer en Chine. Peut-être que cela allait devenir trop toxique pour tout club avec des propriétaires ou des sponsors chinois intéressés à faire des affaires dans ce pays.

Ozil savait que ce n’était pas de l’alarme. Il était au courant de la réaction furieuse de la Chine – à la fois institutionnelle et organique – à un tweet que Daryl Morey, le directeur général des Houston Rockets de la NBA, avait publié quelques semaines plus tôt. Cependant, Özil était catégorique. Pendant des mois, au cours desquels il regardait des documentaires et consommait les informations, la situation au Xinjiang l’avait de plus en plus indigné. Il a déclaré à ses conseillers que son devoir n’était pas tant d’attirer l’attention sur la question, mais de faire pression sur les pays à majorité musulmane – y compris la Turquie, dont le président, Recep Tayyip Erdogan, était le témoin du mariage d’Özil – pour qu’ils intercèdent. .

Alors il a cliqué sur « soumettre ».

Vous pouvez dire dans quelle mesure ce qui s’est passé ensuite était dû à ce tweet. Özil est convaincu que c’est le moment qui a tout changé. Arsenal assure avec la même fermeté que ce n’est pas le cas. Il n’y a pas de moyen clair et simple de combler le fossé entre les deux perspectives. Peut-être que les deux sont vrais. Ou peut-être que ni l’un ni l’autre. Ni Özil ni Arsenal n’étaient disposés à discuter officiellement de leurs différences.

Dans tous les cas, le résultat est le même. Quelques jours après qu’Özil ait élevé la voix en public, les deux chaînes de télévision de la Premier League en Chine, CCTV et PP Sports, ont refusé de diffuser un match d’Arsenal. Lorsque le second a daigné rejouer les matchs d’Arsenal, leurs commentateurs ont refusé de mentionner le nom d’Özil.

Ils ont supprimé son avatar des jeux vidéo. La recherche de son nom sur les moteurs de recherche Internet chinois a produit des messages d’erreur (son compte Weibo aurait été désactivé, bien que ce ne soit pas vrai). Cependant, de manière très délibérée et apparemment sur ordre d’un gouvernement autoritaire, Mesut Özil a été effacé.

Si à l’époque on avait l’impression que c’était la pire chose qui puisse arriver, ce n’était pas le cas. Il s’avère que la disparition d’Özil ne faisait que commencer.

Avec le recul, la réaction d’Arsenal à la décision d’Ozil de s’exprimer était – pour dire le moins – incongrue. En public, le club n’a pas pris le temps de se distancer des propos du footballeur. En privé, elle a envisagé de le punir.

Son tweet et une publication simultanée sur Instagram à ses plus de 20 millions d’abonnés sur ce service avaient causé des problèmes considérables, non seulement à Arsenal, mais aussi en Premier League. Après tout, la Chine était son partenaire étranger le plus important dans le secteur de la radiodiffusion et son plus grand marché, et la ligue ne pouvait pas se permettre – même dans le monde pré-COVID-19 – de bloquer ses matches, que ses sponsors. et leurs fans fermeront leurs portefeuilles.

« En Chine, une grande partie du public n’est pas consciente de la nature de la relation entre une association, une ligue et un joueur de pays étrangers », a déclaré Zhe Ji, directeur de Red Lantern, une société de marketing sportif basée en Chine. tant pour la Premier League que pour plusieurs de ses équipes. «Ils voient qu’en Chine, l’association de football a le contrôle total de la ligue et le contrôle du joueur. Cela met les équipes, les ligues et les individus dans une position délicate. Il y a une confusion culturelle ».

Conscients de cela, les dirigeants d’Arsenal ont exhorté Özil à ne pas faire de déclarations politiques, ou du moins à éviter toute association avec le club s’il continuait à les faire. Lorsque l’équipe a expédié ses produits pour célébrer le Nouvel An chinois, elle s’est assurée de retirer Özil de tous les matériaux.

La Premier League, désireuse d’éviter le genre de querelle publique qui avait mis en danger les relations commerciales d’un milliard de dollars de la NBA avec la Chine, a fait de son mieux pour ne pas s’impliquer dans la mêlée. Cependant, la ligue et ses clubs semblent capricieux dans leurs interventions. Quelques mois après le tweet d’Özil, des joueurs représentant les 20 clubs de Premier League – Héctor Bellerín était l’un des principaux médiateurs d’Arsenal – ont informé la ligue qu’ils allaient commencer à faire d’importantes manifestations de soutien au Mouvement Black Lives Matter pendant les jeux. La ligue a rapidement embrassé le réveil politique de ses joueurs.

Et la semaine dernière, après que le capitaine d’Arsenal, Pierre-Emerick Aubameyang, ait tweeté pour soutenir les manifestations contre les violences policières en Afrique, le club a publié sa propre déclaration. « Pour nos fans nigérians », a commencé le communiqué. « Nous vous voyons. Nous vous entendons. Nous vous sentons ».

«Il devient de plus en plus important d’avoir un point de vue sur cette question», a déclaré Tim Crow, consultant en commandites. « Si ce n’est pas fait, tôt ou tard, les projecteurs se tourneront vers vous et les gens commenceront à vous poser des questions sur vos valeurs. »

Il semble que l’erreur d’Özil n’a pas été de faire une déclaration politique, mais de choisir le mauvais sujet.

En été, au moment où la Premier League parlait de Black Lives Matter, le monde avait bien sûr changé. Le coronavirus a contraint le football à une interruption de trois mois et Arsenal, comme tous les autres clubs, en absorbait les conséquences financières. Bientôt, une nouvelle conversation a commencé à Arsenal sur la question de savoir si les joueurs bien payés de l’équipe devraient accepter des réductions de salaire. Et aussi, presque immédiatement, la position d’Özil sur cette question a creusé le fossé entre le footballeur et son club.

Même après son tweet sur la Chine, Özil a joué un rôle raisonnablement important pour Arsenal au cours des premiers mois de 2020. Dans son entretien pour le poste de direction du club, l’actuel manager Mikel Arteta avait insisté sur le fait qu’il voulait travailler avec Ozil, un ancien coéquipier, pour voir s’il pouvait convaincre le joueur le mieux payé du club de revenir à son meilleur.

Cette relation semble s’être effondrée lorsque le club a fait pression sur ses joueurs pour qu’ils renoncent à une partie de leurs salaires afin d’atténuer la crise de liquidité d’Arsenal. Les pourparlers ont duré six semaines et à la fin du mois d’avril, la plupart s’étaient alignés.

Cependant, Özil avait encore des doutes. Il a demandé aux hauts dirigeants d’Arsenal de lui dire à quoi serviraient les économies, si le propriétaire du club contribuerait également et si l’équipe pouvait garantir qu’il utiliserait l’argent pour protéger le personnel non-joueur.

Ozil a estimé que ces problèmes n’avaient pas été résolus de manière satisfaisante (même si le club le pensait). Après un dernier appel de Zoom, dans lequel Arteta a exhorté ses joueurs à «faire ce qu’il faut», Özil est resté intrépide.

En juin, la réduction de salaire de 12,5% a été officialisée et la paperasse rétroactive pour les changements a été présentée aux joueurs jusqu’en avril. La plupart ont signé immédiatement. Une demi-douzaine environ sont restés. Mais Özil est resté ferme. Une fois de plus, il connaissait le risque: que le club puisse l’ostraciser, qu’il puisse effectivement mettre fin à sa carrière à Arsenal en refusant. Mais cela n’a fait aucune différence.

Ozil n’a plus joué pour Arsenal depuis. En août, deux mois après avoir obtenu des concessions salariales de ses joueurs, le club, invoquant l’impact financier continu de la pandémie, a annoncé avoir séparé 55 membres du personnel de l’entreprise. Özil était particulièrement intéressé par l’un d’entre eux.

Il n’y a peut-être pas de meilleure indication de l’universalité de la méfiance entre Özil et Arsenal que le fait que, avec son activisme politique et son refus d’accepter une réduction de salaire, au moins un élément de la tension entre les parties est lié à une controverse sur un dinosaure.

Ce mois-ci, il est apparu qu’Arsenal avait mis fin à leur relation avec Jerry Quy, un fan qui avait passé les 27 dernières années à se déguiser en énorme dinosaure vert (peut-être; son espèce n’est pas claire) qui est apparu debout sur la ligne de touche pendant les partis. Quy est l’humain derrière le Gunnersaurus, la mascotte bien-aimée d’Arsenal – d’une manière quelque peu ironique.

Son licenciement a été, pour le dire délicatement, un désastre de relations publiques. Ozil en a immédiatement profité, proposant de payer le salaire de Quy jusqu’à ce que les fans soient autorisés à retourner dans les stades anglais et que Gunnersaurus puisse revenir. Le club était furieux.

De l’extérieur, on aurait dit qu’Özil était à la traîne d’Arsenal. Et il est possible que ce soit le cas. Il était également clair que, pour le meilleur ou (surtout) pour le pire, le joueur et son club étaient inextricablement liés.

Le club avait tenté de vendre Özil à l’été 2018 et à l’été 2019 et avait récemment négocié avec lui pour acheter la majeure partie du reste de son contrat.

Ozil, cependant, n’était pas disposé à céder. Mais pourquoi avez-vous évité de discuter de cette question? Certains dans le club pensent que, nouvellement marié et avec une jeune fille, il se sent installé à Londres et ne veut pas déménager. De nombreux fans supposent qu’il est simplement heureux de percevoir son salaire de plusieurs millions de dollars jusqu’à l’expiration de son contrat l’année prochaine, heureux qu’il soit payé pour ne pas jouer au football.

En plus de l’incident international qui a provoqué son tweet, les ragots dans les médias se concentrent sur le fait que son attitude est laxiste et que son inspiration en jouant a disparu, des propos qui ont été démentis par ses proches et que l’équipe n’a jamais déclarés d’une manière. Publique. Özil semble avoir construit une réputation: le football dans son ensemble semble avoir décidé que les problèmes qu’il pose l’emportaient sur son talent.

Pendant des mois, un meneur de jeu qui a remporté la Coupe du monde est disponible à un prix très avantageux. Et pourtant, personne en Europe n’a été disposé à l’enlever.

Özil, 32 ans, insiste sur le fait que son «amour» pour Arsenal le maintient là-bas. Au cours de cet été, il a eu l’occasion de partir, selon un cadre de football connaissant les offres, mais aucune ne lui a plu. La taille de son salaire – et peut-être sa réputation troublée – limite considérablement ses options, bien qu’Arsenal le veuille tellement qu’il soit prêt à payer les deux tiers de son contrat pour y parvenir.

La réalité de cette situation s’est à peine réglée jusqu’à la semaine dernière. Özil avait déjà été exclu de l’équipe pour cette saison de Ligue Europa – le footballeur a tweeté son match contre le Rapid Vienne jeudi soir depuis son domicile – quand on lui a dit qu’il n’allait pas être sur la liste pour le Campagne de Premier League.

Le marché des transferts étant fermé jusqu’en janvier, il est maintenant trop tard pour lui de partir. Jusque-là, au moins, il est en exil du football: celui qui s’est fait, qui a créé son club et dont, apparemment, il n’y a aucune issue.

Özil pense que tout a commencé avec le tweet. Arsenal dit non. Peu importe où cela a commencé, cela est arrivé jusqu’ici: dix mois plus tard, Mesut Özil a été complètement effacé.

Claire Fu a contribué à ce rapport depuis Pékin.

Rory Smith est le correspondant principal de football, basé à Manchester, en Angleterre. Il couvre tous les aspects du football européen et a rendu compte de trois Coupes du monde, des Jeux olympiques et de nombreux tournois européens. @ RorySmith

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