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Dee Dee Keel se souvient de Young, «  Humble  » Eddie Van Halen: Interview

Dee Dee Keel avait un siège au premier rang pour l’ascension de Van Halen au sommet. Elle a commencé à travailler au Whiskey a Go Go en 1971 en tant que secrétaire d’Elmer Valentine, qui non seulement possédait le célèbre club Sunset Strip, mais avait également cofondé le Roxy et le Rainbow Bar & Grill à proximité. En quelques années, elle est passée de la réponse au téléphone à la planification de la carrière de certains des plus grands artistes de l’histoire de la musique.

Keel est maintenant en train d’écrire ses mémoires sur les nuits de rock ‘n’ roll interminables qu’elle a passées sur le Sunset Strip. Mais après la mort du dieu de la guitare Eddie Van Halen, elle s’est arrêtée pour réfléchir à ce que c’était que d’être là aux débuts de Van Halen. Elle les connaissait depuis le début et, comme elle l’explique à UCR, même si elle les aimait tous, Eddie avait quelque chose de spécial.

Il est difficile d’imaginer travailler au Whiskey a Go-Go au début des années 70.
C’était incroyable, et Elmer Valentine était vraiment un gars formidable pour qui travailler. Une fois que j’ai gagné sa confiance, je suis devenu comme son contact avec le monde extérieur. J’ai commencé à m’impliquer dans la réservation de groupes et même à aider à gérer les carrières de certains artistes. Tout cela grâce à la foi et à la confiance qu’Elmer a mises en moi. Mais c’était juste comme ça qu’il était. Lorsqu’il vous a fait confiance, il vous a donné beaucoup de responsabilités.

Et vous avez entendu parler d’un groupe jouant sur le Strip dans un club appelé Gazzarri’s.
J’ai fait. Ils s’appelaient Van Halen. Gazzarri [was] l’exact opposé du Whisky. Ils voulaient les 40 meilleurs groupes de reprises, et c’est ainsi qu’ils ont fait leurs affaires pour la plupart. C’était un bon club; c’était juste différent. Un jour, un gars nommé Marshall Berle est entré dans le Whisky. Il était vraiment malchanceux. Il était le neveu du célèbre comédien Milton Berle, et il avait besoin d’une pause. Au crédit d’Elmer, il a senti quelque chose chez Marshall et il lui a donné une chance. Il nous a réunis tous les deux pour rassembler des groupes locaux qui, selon nous, feraient bien au Whiskey.

Marshall et moi avions entendu parler de Van Halen et savions que nous devions les voler à Gazzarri. Ils jouaient là-bas depuis un an ou deux, et il y avait un vrai buzz à leur sujet. Le Whisky avait la réputation de pouvoir obtenir ce qu’il voulait. Quelques années auparavant, Elmer avait demandé aux Doors d’arrêter de jouer au London Fog et de devenir résident au Whiskey. Elmer avait l’argent pour le faire. Ce que j’ai appris tout de suite après avoir rencontré Eddie dans les coulisses après l’un de leurs spectacles chez Gazzarri, c’est que ce n’était pas qu’une question d’argent. Honnêtement, il ne semblait pas du tout se soucier de l’argent. La seule chose qui brûlait dans l’esprit d’Eddie était [that] il voulait arrêter de jouer des reprises et commencer à jouer des originaux. Il m’a regardé dans les yeux et a dit: « Serions-nous capables de faire ça au Whisky? » Je lui ai dit qu’il pouvait absolument. Il a affiché ce grand sourire qui allait devenir célèbre, et en une semaine ou deux, Van Halen a commencé à jouer au Whisky.

Comment était-ce quand ils ont commencé? Ont-ils amené beaucoup de fans de Gazzarri?
Pas autant qu’on pourrait le penser. Je pense que les clients de Gazzarri ont vraiment aimé le Top 40. Ce que Van Halen faisait au Whiskey, les chansons qui se sont finalement retrouvées sur le premier album, ne correspondait vraiment pas à ce qui enthousiasmait beaucoup de leurs fans existants. En fait, pour compenser les petites foules initiales, moi-même et les autres filles du Whiskey avons agi comme des fans, criant à l’avant, demandant des autographes et étant essentiellement des pom-pom girls pour exciter les autres. Je pense que cela a aidé. Mais évidemment, une fois que le mot a circulé en ville sur ce qui se passait au Whisky en termes de cette nouvelle musique, l’endroit était plein assez vite. Eddie me disait toujours quand je le voyais dans les coulisses: « C’est génial! Je ne veux pas retourner jouer à ‘The Pit’. » C’est ce qu’il a toujours appelé Gazzarri’s.

Dans quelle mesure les avez-vous aidés à se préparer à réussir?
Très. Marshall et moi avons agi essentiellement comme leur équipe de direction de facto. Marshall contactait des maisons de disques, car le Whisky avait d’excellentes relations avec tout le monde. Nous lui avons donné beaucoup de crédibilité, et donc quand il a contacté Warner Bros., il n’a pas été difficile d’attirer l’attention de Ted Templeman. Mais cela n’arriverait pas avant un petit moment. Au départ, nous ne faisions que soigner le groupe. Ils utilisaient mon bureau un peu comme leur club-house. Ils n’avaient pas d’autre endroit où se retrouver. Donc, tous les membres du groupe étaient constamment là-dedans. J’aiderais à réaliser toutes leurs affiches originales pour leurs performances au Whisky avec d’autres choses. Nous étions essentiellement en train de définir ce qu’ils voulaient être lorsqu’ils grandiraient.

Une chose que nous avons beaucoup faite avec Eddie a été de l’entraîner pour toutes les interviews que nous savions qu’il allait devoir faire. Il était très simple et basique. Il n’aimait pas parler en public. Mais nous savions qu’il parlerait bientôt aux dirigeants de maisons de disques et aux journalistes de rock. Donc, nous faisions des entretiens simulés encore et encore, puis nous lirions les réponses pour lui afin qu’il puisse comprendre la bonne façon de répondre. La personnalité d’Eddie n’a jamais vraiment changé. Il était le même gars sur scène que lui. Ce sourire était réel. Mais Dave [Lee Roth] était différent. Avant un spectacle au Whiskey, Dave me disait en se dirigeant vers le vestiaire: « Eh bien, je vais me transformer en papillon maintenant. » Par exemple, il était conscient qu’il jouait un personnage, mais Eddie était toujours le même.

Combien de temps leur a-t-il fallu pour sortir de la scène des clubs?
Pas vraiment si longtemps. Ils ont commencé au Whiskey à la fin de 1976, et le soir du Nouvel An cette année-là, nous leur avons offert un concert à l’ouverture de Santa Monica Civic pour Flo et Eddie. Cela a prouvé au groupe que nous pouvions faire bouger les choses pour eux. Je pense que Ted Templeman est allé les voir jouer au Starwood quelques mois plus tard, et dans un jour ou deux, je crois que Mo Ostin les a signés pour un contrat avec Warner Bros.Tout a explosé pour eux rapidement, mais nous sommes toujours restés impliqués au sein de leur équipe. Quelque chose d’autre qui s’est passé à cette époque était un jeune homme venu au Whisky un jour à la recherche d’un emploi. Il m’a dit qu’il était allé à l’école pour l’éclairage, et que nous n’avions pas de travail comme celui-là mais je l’aimais beaucoup. Il était très professionnel et ambitieux. Alors je l’ai engagé comme portier. Un soir, mon éclairagiste n’est pas venu pour un spectacle. J’oublie qui jouait, mais j’ai dit au gamin à la porte, peux-tu sortir et faire des lumières ce soir? Eh bien, il l’a fait, et il était formidable. Son nom est Pete Angeles, et bientôt Van Halen le mettra sur la route en tant que directeur de l’éclairage. Il est venu me voir penaud et m’a dit: « Dee, est-ce que ça va si je pars sur la route avec ces gars? » Je lui ai dit bien sûr que c’était le cas.

Pete est devenu l’un des gars d’éclairage et de production les plus célèbres du secteur et a également réalisé certains des vidéoclips les plus célèbres de tous les temps. Le groupe le qualifiera finalement de cinquième membre de Van Halen après avoir influencé non seulement le spectacle, mais aussi les pochettes d’albums, la marchandise et tout le reste. Et tout a commencé parce que j’ai vu quelque chose en lui et que je l’ai amené comme portier. J’en suis toujours très fier.

Le groupe a-t-il changé une fois qu’ils ont été signés?
Pas en ce qui me concerne. Je n’oublierai jamais le jour où ils ont lancé le premier pressage promotionnel du disque. C’était sur vinyle rouge et figurait Elmer Fudd sur l’étiquette. Ils détestaient absolument ça. En fait, ils ont jeté à la poubelle après me l’avoir montré. Ils détestaient le logo, ils détestaient l’emballage, ils détestaient tout. Je l’ai repêché et je les ai fait signer, et je le chéris encore aujourd’hui. Je savais qu’ils comprendraient cette partie rapidement. C’était juste un problème d’emballage. L’album sonnait bien. Mais vous pouviez sentir les choses changer. À l’été 1978, Aerosmith jouait au Starwood sous le pseudonyme de Dr. J. Jones and the Interns. Les gars voulaient vraiment aller au spectacle, alors je les ai amenés. Nous étions dans le parking en train de nous préparer à entrer et ils se sont fait assaillir. Nous ne pouvions littéralement pas nous échapper du béguin des fans qui deviennent fous. Vous pouviez juste ressentir ce qui se passait avec ces gars. Ils explosaient sous nos yeux.

Un mois plus tard, Van Halen a joué au Anaheim Stadium, et nous nous sommes arrangés pour qu’un avion largue quatre parachutistes pour parachuter dans la salle pour faire croire à la foule que c’était en fait le groupe. Ils étaient toujours partants pour des idées amusantes comme ça. La dernière fois que je les ai vus tous ensemble, c’était au festival américain en 1983. J’ai passé la journée avec eux dans les coulisses, et c’était merveilleux. Nous nous sommes souvenus du chemin parcouru en quelques années. Ils étaient toujours très attentionnés. Mon nom apparaît sur le premier album, premier programme de tournée; ils étaient toujours très attentifs à rendre hommage à tous ceux qui étaient là au début comme moi, Marsha – la comptable du Whisky – et d’autres.

Vous écrivez vos mémoires en ce moment. Quels sont vos souvenirs les plus spéciaux d’Eddie que vous prévoyez d’inclure?
Il y a beaucoup d’histoires, et je les passe toutes maintenant. Deux choses ressortent vraiment lorsque je pense à ce merveilleux jeune homme. La première chose était à quel point il prenait son groupe au sérieux. David Lee Roth était le leader et le porte-parole et a fait tout le bruit. Il était le showman. Mais dans les coulisses, je pouvais dire dès le début qu’Ed était le gars qui dirigeait vraiment la série et gardait un œil sur les choses. Une fois au bureau, il a amené l’un des premiers roadies du groupe. Quelque chose n’allait pas. Je pouvais dire qu’Eddie était bouleversé. Il a fait asseoir le gars devant moi et lui a dit qu’il était renvoyé. Le gamin était nerveux et ne regardait pas Ed dans les yeux. Eddie avait découvert que le roadie ne pouvait pas justifier de 20 $ sur l’un des camions de location pour déplacer l’équipement. De toute évidence, le gamin l’avait empoché. Eddie n’aurait pas ça. Il a expliqué au gamin qu’il n’y avait pas de place pour ça dans leur groupe, que les gens travaillaient trop dur pour chaque centime qu’ils gagnaient.

L’autre chose qui me vient vraiment à l’esprit est qu’une fois que nous les avons mis sur la route et qu’ils ont commencé à gagner beaucoup d’argent, nous n’avons pas pu convaincre Ed et Alex. [Van Halen] pour obtenir des chambres d’hôtel séparées. Ils étaient tellement habitués à partager une couchette à la maison qu’ils ont insisté pour partager une chambre d’hôtel sur la route. J’ai pensé que c’était la chose la plus douce. Tous les gars étaient authentiques et terre-à-terre, mais il y avait quelque chose de différent chez Ed. Il était humble, modeste et totalement concentré sur son métier. Il ne s’agissait pas d’être une rock star. Il s’agissait d’être musicien.

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