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Comment la franchise James Bond a vacillé avec «  Vous ne vivez que deux fois  »

You Only Live Twice est surtout connu pour être le film où les fissures de la série James Bond commencent à apparaître.

Le projet de 1967 a été en proie à des problèmes dès le début, y compris un scénariste qui pensait que le matériel source était le pire livre de Ian Fleming, une star réticente dans Sean Connery et un accident d’avion qui aurait tué les producteurs, le réalisateur, le concepteur de production et le directeur de la photographie à l’exception de le fait qu’ils ont décidé à la dernière minute d’assister à une exposition de ninja. Le film a bien fonctionné au box-office, mais il a annoncé certains des problèmes qui menaceraient de faire dérailler la franchise alors qu’elle entrait dans les années 70.

Le cinquième des films d’Eon Productions Bond, qui avaient tous mis en vedette le redoutable Connery, You Only Live Twice se déroule presque entièrement au Japon. (C’est lors d’un voyage dans des lieux de reconnaissance que le directeur Lewis Gilbert et le reste de l’équipage ont décidé de voir les ninjas au lieu de monter dans l’avion de ligne qui s’est écroulé.) Il s’ouvre avec un vaisseau spatial de la NASA approché, puis avalé, par un vaisseau spatial étrange; les Américains furieux pensent que les Soviétiques sont derrière cette manœuvre néfaste, mais les Britanniques soupçonnent quelqu’un d’autre d’être impliqué, car l’étrange vaisseau spatial semble être revenu sur Terre quelque part à proximité du Japon.

Dans une tentative désespérée de prévenir une guerre de tir entre les États-Unis et l’Union soviétique, le faux britannique 007 est mort – il est replié dans un lit escamotable qui est ensuite mitraillé par des durs – afin qu’il puisse se faufiler au Japon. Là, il rencontre un bel agent nommé Aki (Akiko Wakabayashi) et son patron, le chef secret du renseignement japonais, Tiger Tanaka (Tetsuro Tamba).

Avec leur aide, Bond s’infiltre dans le siège d’une entreprise chimique à la recherche de connexions avec un groupe mystérieux utilisant du carburant pour fusée. Il est brièvement capturé par une femme belle et dangereuse (Karin Dor) qui tente de le tuer en l’enfermant dans un petit avion alors qu’il s’écrase. Bond s’échappe de justesse et poursuit sa recherche du groupe mystérieux dans un hélicoptère miniature.

Quand il découvre enfin que ce groupe est installé sur une île volcanique au large de la côte, 007 fait un plan pour s’y faufiler, soutenu par Tanaka et 100 ninjas. Il découvre que l’île est plus qu’un volcan – elle abrite également une base massive exploitée par le groupe pervers SPECTER, dirigé par Ernst Stavro Blofeld (Donald Pleasance). Le plan de Blofeld est de capturer des vaisseaux spatiaux américains et soviétiques jusqu’à ce que les deux superpuissances décident d’entrer en guerre pour les navires disparus. Bond et ses ninjas arrivent juste à temps pour déjouer ce complot, arrêtant le dernier lancement de missile et envoyant l’homme de main de Blofeld en le jetant dans un étang rempli de piranhas, mais Blofeld parvient à s’échapper.

Regardez la bande-annonce de ‘Vous ne vivez que deux fois’

Si tout cela semble un peu terne, c’est parce que c’est le cas. Le scénariste qui n’aimait pas le roman est Roald Dahl – célèbre pour des livres comme Charlie and the Chocolate Factory et James and the Giant Peach – et son scénario est plutôt terne. Il y a peu de bonnes plaisanteries sur Bond, et l’intrigue oscille entre le rythme lent et le ridicule. Les scènes d’action sont si peu inspirées que le combat le plus intéressant de tout le film est entre deux lutteurs de sumo dans un match auquel Bond assiste afin de rencontrer son contact japonais.

Le film souffre également de sa présentation des Japonais. Les représentations de cultures exotiques dans les films de Bond sont parfois charmantes, parfois condescendantes et parfois ridicules. You Only Live Twice est l’un des pires, avec son nadir à venir lorsque Tiger Tanaka laisse entendre à Bond qu’au Japon, tous les hommes sont baignés par deux ou trois femmes en bikini, car « au Japon, les hommes viennent en premier, les femmes viennent en second lieu », et que « vos filles anglaises ne rendraient jamais ce service simple. » Dans un meilleur film de Bond, cette séquence serait accompagnée d’un clin d’œil; ici, il ne parvient ni à l’humour ni à la titillation, faisant du Japon l’impression d’un énorme salon de massage miteux.

Le principal coupable de ce malaise est le réalisateur Gilbert. Aussi plat que soit le script, il aurait pu être sauvé par plus d’imagination sur le terrain, mais Gilbert n’a pas les côtelettes pour le réussir. Les scènes de combat semblent presque exécutées par cœur – pour la séquence d’entraînement de ninja, on souhaiterait que Gilbert ait au moins tenté de convoquer l’approche des grands réalisateurs de samouraï japonais de la fin des années 60, comme Hideo Gosha, Masaki Kobayashi ou Akira Kurosawa. Et même les meilleurs moments de Bond, comme la révélation de Blofeld en tant que chef de SPECTRE ou l’introduction de l’étang de piranha, se sentent à plat.

Regardez James Bond rencontrer Blofeld dans ‘You Only Live Twice’

Au-delà de la direction somnolente de Gilbert, on peut aussi sentir son propre succès peser ici sur la franchise Bond. Au cours des cinq années écoulées depuis son lancement, la série avait déjà engendré d’innombrables imitateurs. Certains d’entre eux étaient plus sérieux, mais la majorité étaient des parodies comiques – des parodies directes comme Our Man Flint à des tarifs plus référentiels comme The President’s Analyst à la comédie de James Bond Casino Royale. Au moment où You Only Live Twice est sorti, toutes ces moqueries semblent avoir fait des ravages; peut-être que la partie la plus triste du film est qu’il ne semble pas avoir le courage de ses convictions. Cela ressemble plus à un rechapage timide de choses déjà couvertes dans les quatre premiers versements.

S’il y a une grâce salvatrice dans You Only Live Twice, cependant, elle se présente sous deux formes. Le premier est le concepteur de production Ken Adam, qui a créé l’énorme repaire sous-volcanique de SPECTRE, suffisamment grand pour qu’une fusée de taille presque réaliste puisse y atterrir. Bien que piéton selon les normes d’aujourd’hui, en 1967, la taille du plateau était stupéfiante, et cela donne à la fin du film un peu de la bombe visuelle pour laquelle les films Bond sont connus.

Le deuxième grand élément du film est, bien sûr, Connery. Il a d’abord hésité à adhérer au projet car – aussi étrange que cela puisse paraître rétrospectivement, compte tenu de l’ampleur de son talent – il craignait d’être classé. Mais une fois qu’il s’est engagé, il l’a fait pleinement, et sa présence sauve une bonne partie du film. La conscience de soi, le sens de l’humour et le charme paresseux qu’il a apporté au rôle ne seraient jamais égalés par les autres acteurs qui ont dépeint Bond, aussi bons que ces acteurs l’étaient dans d’autres domaines. Et bien que les failles de You Only Live Twice soient indicatives des luttes intermittentes que la série subirait dans les décennies suivantes, cela vaut toujours la peine de regarder ne serait-ce que pour la présence de Connery.

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