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L’histoire de Shuggie Bain nous apprend que le prix Booker a mûri | Opinion

Représentation dans la fiction: pourquoi est-ce important? Les raisons sont légion et évidentes. Si, par exemple, vous grandissez en lisant des livres dans lesquels vous ne voyez personne qui vous ressemble – au sens propre ou figuré -, il y a des conséquences. Cela façonne votre idée d’un citoyen par défaut, de la valeur de qui et de ce qui est écrit et de la hiérarchie des possibilités imaginatives. Et si – comme le croient largement les artistes et ceux qui les suivent – l’imagination doit être un lieu de libération et d’égalité, dans lequel la langue et les idées sont les seules monnaies qui valent quelque chose, c’est un problème.

C’était pour Douglas Stuart, dont le premier roman Shuggie Bain a remporté le prix Booker la semaine dernière. Stuart a suivi la trajectoire classique du succès du jour au lendemain: maintenant âgé de 44 ans, il n’a écrit son livre qu’après avoir surmonté ses sentiments internes d’illégitimité – l’anxiété commune qui équivaut à un anti-droit, une croyance que l’écriture de romans est pour d’autres – et puis l’a vu rejeté par de nombreux éditeurs. Sa vie n’était guère un buste – il avait quitté son Glasgow natal pour New York et est devenu un créateur de mode accompli – et pourtant, il n’était pas un romancier.

Mais la créativité ne fonctionne pas toujours selon un calendrier rapide. Shuggie Bain s’inspire fortement de l’enfance de Stuart et des luttes de sa mère, décédée alors qu’il était adolescent après avoir souffert d’alcoolisme pendant de nombreuses années; elle a été largement décrite comme une histoire d’amour, un hommage à une vie dont la difficulté n’a diminué ni sa valeur ni ses attachements profonds. Peindre un large coup de pinceau, une matière aussi intense et compliquée que cela semble se traduire par une fiction soit par une inondation soudaine, soit sur une longue période.

Il y a un recalibrage de l’idée de grands noms se défiant, talent méprisé ou célébré, scores réglés

Tous les écrivains doivent trouver leur propre cours. Mais c’est plus difficile sans guide. Pour Stuart, c’était le romancier James Kelman, jusqu’à jeudi le seul écrivain écossais à avoir remporté le prix Booker, pour How Late It Was, How Late, il y a un quart de siècle. Stuart, dont le paysage fictif est la classe ouvrière de Glasgow dans les années 80 et 90, a déclaré que le roman avait changé sa vie; et l’expérience de voir «mon peuple, mon dialecte, sur la page» se logeait clairement dans son cerveau.

Il est facile de penser que les Écossais ont toujours été là ou à peu près dans le jeu de la réputation littéraire; des voix aussi diverses que Irvine Welsh, Ali Smith, Val McDermid, AL Kennedy et Ian Rankin font penser à de longues carrières, à d’excellentes critiques et à de vastes lectorats. Mais quand How Late It Was, How Late a remporté le Booker en 1994, ce fut un choc, et pas seulement quand il a été annoncé; pendant le processus de jugement, le rabbin Julia Neuberger est sorti, s’est ensuite dissocié du gagnant et a qualifié le livre de «merde». Écrivant il y a quelques années, un autre juge, le critique James Wood, s’est souvenu de Kelman qui s’était rendu à la cérémonie de la cravate noire en chemise à col ouvert et avait utilisé son discours pour fustiger l’establishment: «Ma culture et ma langue ont le droit d’exister. , et personne n’a le pouvoir de rejeter cela… Une ligne fine peut exister entre l’élitisme et le racisme. Sur les questions de langue et de culture, la distance peut parfois cesser complètement d’exister.

Il n’y avait, apparemment, aucun schisme dans l’attribution du prix cette année – heureusement pour le Booker, qui vient tout juste de surmonter le brouhaha de la décision partagée de l’année dernière, qui a vu le prix aller à la fois à Margaret Atwood et Bernardine Evaristo après le mutinerie du panel contre les règles.

Mais peut-être est-ce aussi à cause de l’effondrement subtil et glacialement lent de la mentalité du gagnant-emporte-tout des prix de grande envergure. La liste restreinte de Booker de cette année était lourde sur les premiers écrits, sur les femmes et sur les écrivains en couleur. L’un des résultats inattendus de cet élargissement progressif et tardif du monde de l’édition est que le sens de la joute perd de son pouvoir; il y a un recalibrage de l’idée de grands noms se défiant, talent méprisé ou célébré, comptes réglés. Une fois, les ragots autour du prix Booker avaient tendance à se concentrer sur qui coupait qui mort à l’afterparty, et quel agent ne devrait pas siéger à côté de quel rédacteur l’année prochaine; peut-être que maintenant la liste des invitations est plus grande et que les invités, pour ainsi dire, peuvent porter ce qu’ils aiment, nous passerons tous un meilleur moment.

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