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Sean O’Loughlin et James Graham espèrent un dernier hourra en grande finale | sport

Presque tout ce qui concerne la grande finale de la Super League de vendredi sera différent. Le bourdonnement de 70000 fans à Old Trafford a été remplacé par l’atmosphère un peu plus étrange d’un événement à huis clos au stade KCom de Hull, mais un thème général qui a dominé les dernières finales fournira au moins un sentiment de familiarité. .

Les grandes finales de la fin ont été remarquables pour certains des noms les plus emblématiques du jeu qui terminent leur carrière par une victoire sur la plus grande scène. En 2015, le trio de Leeds composé de Kevin Sinfield, Jamie Peacock et Kylie Leuluai a remporté la Grande Finale avant de prendre sa retraite. Deux ans plus tard, c’est Rob Burrow qui a fait de même, aidant Leeds à la victoire contre Castleford. Et vendredi, un autre grand de l’ère moderne tirera sa révérence avec une bague des vainqueurs: mais on souffrira également de la douleur de la défaite.

Les carrières de Sean O’Loughlin et James Graham ont emprunté des chemins très différents, mais ils prendront leur retraite ensemble ce week-end alors que Wigan d’O’Loughlin affrontera Graham’s St Helens pour avoir le droit d’être couronnés champions d’une saison que le sport n’oubliera jamais. Dans une année qui a vu la Super League se battre contre Covid-19, le retrait de Toronto Wolfpack et encore plus de mécontentement au sein du conseil d’administration, il y a au moins l’occasion de s’asseoir et d’apprécier deux légendes une dernière fois.

«C’est le bon moment», a déclaré O’Loughlin, 38 ans, qui a été capitaine de Wigan et de l’Angleterre avec distinction. «Du point de vue du corps, je souffre depuis environ cinq ans et, mentalement, je me sens maintenant comme le bon moment pour le faire et finir en beauté. Vous voulez contribuer chaque semaine, et lorsque vous ne le faites pas, vous commencez à vous demander si vous allez simplement disparaître. Mais je mentirais si je disais que je ne voulais pas finir avec un autre titre.

Sean O'Loughlin de Wigan a déclaré: `` Du point de vue du corps, j'ai mal depuis environ cinq ans et, mentalement, je me sens maintenant comme le bon moment pour le faire et finir en beauté. ''

Sean O’Loughlin de Wigan a déclaré: «  Du point de vue du corps, j’ai mal depuis environ cinq ans et, mentalement, je me sens maintenant comme le bon moment pour le faire et finir en beauté.  » Photographie: Gareth Copley / .

L’attaquant lâche a passé toute sa carrière avec Wigan, tandis que Graham a passé huit ans en Australie à jouer dans la LNR, la compétition considérée comme l’apogée du sport. Mais bien qu’O’Loughlin ne se soit jamais testé contre le meilleur de l’Australie, Graham n’a aucun doute sur ses références. « Ce n’est même pas une question que vous devez vous poser », a déclaré le pilier à propos de son ancien coéquipier international. «Cela ne définit pas Sean comme une personne. Quand vous pensez à ce qu’il a fait dans le jeu, vous ne doutez pas qu’il est une légende de la ligue de rugby.

Graham, trois ans junior d’O’Loughlin, est tout aussi réfléchi que le moment est venu de terminer, étant revenu à St Helens au milieu de cette année. «Votre corps vous dit quand c’est le bon moment, et c’est pour moi», dit-il. «L’objectif était de revenir ici et de décrocher un autre titre, et de défendre celui que les garçons ont remporté l’an dernier. C’est toujours l’objectif. » Et tout comme Graham est effusif dans son éloge d’O’Loughlin, le sentiment est revenu malgré la rivalité féroce entre Wigan et St Helens.

«Il y a des joueurs que vous regardez, que vous regardez vieillir et que vous ne savez pas s’ils vont donner tout ce qu’ils ont chaque semaine», a déclaré O’Loughlin. «Vous ne pourriez jamais remettre cela en question avec James Graham. C’est ce qui le sépare et le place comme l’un des meilleurs. Je le connais depuis mon plus jeune âge, et on pouvait dire qu’il allait devenir une superstar. L’angle de la retraite dominera l’accumulation de vendredi, mais ce ne sont pas seulement ces deux personnes qui pourraient décider de la finale.

Le mois dernier, les plus grands rivaux de la ligue de rugby ont servi un match passionnant, sans doute le meilleur match de Super League depuis des années, dans lequel Wigan est sorti victorieux pour faire un pas décisif vers la première place. Les neutres comme les purs et durs seront attentifs à regarder la bataille entre le français électrique Bevan et son homologue de St Helens, Lachlan Coote, à l’arrière. Il en va de même pour le rajeunissement de Zak Hardaker, alors qu’il chasse un premier titre depuis un test positif à la cocaïne à la veille de la finale 2017 avec Castleford.

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Et qu’en est-il de Matty Lees? Le pilier de St Helens a raté la grande finale de la saison dernière contre Salford après avoir subi une perforation de l’intestin lors d’un match contre Leeds et a été emmené à l’hôpital avec non seulement sa carrière, mais sa vie en jeu. Il y a des histoires partout où vous regardez, et après un an, nous serons tous impatients de voir le dos de, pendant 80 minutes vendredi soir, il vous est conseillé de vous asseoir et de profiter de deux des grandes équipes de la ligue de rugby se battre à nouveau.

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