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Forcées de fermer, les stations de ski françaises font face à une «  catastrophe  » alors que d’autres pays gardent les pistes ouvertes

Un différend européen sur la sagesse d’ouvrir des stations de ski au milieu de la pandémie de Covid-19 s’est transformé en une bataille opposant la France, l’Italie et l’Allemagne – dont les pentes restent fermées – aux nations alpines provocantes de Suisse et d’Autriche, soutenues par l’Espagne.

Le drapeau français flotte toujours au-dessus de l’entrée de la mairie de Châtel, mais les visiteurs de la station alpine de Haute-Savoie pourraient être pardonnés de penser qu’ils se sont glissés par inadvertance en Suisse.

Éclipsant le drapeau tricolore français, de plus grands drapeaux suisses ornent le bâtiment municipal depuis le week-end pour protester contre la décision de la France de fermer les remontées mécaniques pendant les vacances de Noël tandis que la Suisse voisine maintient ses stations en service.

«La décision de fermer a été prise à la hâte et sans concertation», s’énerve le maire local, Nicolas Rubin, dans une interview à .. «Nous devions nous entendre avec le gouvernement. Au lieu de cela, ils ont retiré le tapis sous nous.

Châtel est situé dans les Portes du Soleil, l’un des plus grands domaines skiables du monde, qui chevauche la frontière entre la France et la Suisse. En raison des restrictions de Covid-19, les deux tiers des pistes sont désormais fermées. Mais celles situées dans le tiers restant suisse sont toujours ouvertes, les autorités locales ayant opté pour des restrictions plus légères malgré un nombre relativement élevé d’infections.

«C’est comme tourner la tête ou la queue: d’un côté, vous pouvez skier, de l’autre, vous ne pouvez pas. C’est absurde », dit Rubin. «Vous pouvez vous rendre à la station balnéaire suisse de Mongins en moins de cinq minutes en voiture. Celui qui veut skier y ira, et il y aura bientôt du monde. »

Cacophonie de l’UE

Pour apaiser Rubin, le gouvernement français envisage une période d’isolement de sept jours pour les ressortissants français qui voyagent à l’étranger pour skier pendant les vacances de Noël. S’exprimant mercredi sur BFM TV, le Premier ministre Jean Castex a déclaré que des contrôles aléatoires aux frontières pourraient être imposés le long de la frontière avec la Suisse. Des contrôles similaires sont prévus dans les Pyrénées, l’Espagne prévoyant également de rouvrir ses stations balnéaires.

Mais Alexandre Maulin, le responsable des Domaines skiables de France (DSF), qui représente les stations de ski françaises, a déclaré à . que la mesure d’isolement serait très difficile à appliquer, la qualifiant à peine plus d’un «mouvement de relations publiques».

Le gouvernement français s’efforce d’apaiser le secteur depuis qu’il a annoncé la semaine dernière que les stations de ski seraient laissées pour compte alors même que d’autres secteurs émergeraient progressivement du deuxième verrouillage du Covid-19 dans le pays. Il a promis d’indemniser les opérateurs de remontées mécaniques et d’étendre les allocations de chômage aux travailleurs saisonniers – mesures jugées insuffisantes par le chef du DSF.

«Tout ce que nous demandons, c’est de pouvoir travailler», a déclaré Maulin, déplorant le «manque de cohérence entre les gouvernements européens».

Castex a promis de poursuivre ses efforts pour parvenir à un accord à l’échelle européenne, soulignant mercredi que «la diplomatie est toujours en jeu, les dés n’ont pas été complètement jetés». Cependant, la Commission européenne a jusqu’à présent montré peu d’intérêt pour l’imposition de règles communes, au grand désarroi de Paris et de Berlin. Alors que la France est contrariée par la Suisse et l’Espagne, l’Allemagne a ses propres problèmes avec l’Autriche voisine.

Des skieurs en quarantaine?

La chancelière allemande Angela Merkel a appelé à une interdiction du ski dans toute l’UE jusqu’au 10 janvier pour endiguer la propagation du Covid-19. Mais l’Autriche s’oppose avec véhémence aux restrictions sur son industrie cruciale des sports d’hiver, un élément clé de l’économie locale. Les responsables allemands se méfient particulièrement du précédent créé dans la station de ski autrichienne d’Ischgl, surnommée «l’Ibiza des Alpes», où des milliers de touristes européens ont été infectés avant de ramener le virus chez eux.

Sous la pression de Berlin, qui a averti qu’il mettrait en quarantaine les vacanciers revenant de l’étranger, le gouvernement autrichien a opté pour une voie médiane mercredi, permettant aux stations de rouvrir la veille de Noël mais rendant les vacances de ski pratiquement impossibles.

Les restaurants, les hôtels et les hébergements touristiques resteront fermés jusqu’au 7 janvier, a déclaré le gouvernement autrichien, ce qui signifie que le ski pendant la période des vacances sera essentiellement limité aux personnes qui vivent assez près d’une station pour une excursion d’une journée. Et dans une concession apparente à Rome, Berlin et Paris, l’Autriche a également déclaré qu’elle introduisait une nouvelle exigence de quarantaine pour toute personne arrivant de leur pays et bien d’autres.

L’Italie, dont les stations de ski resteront fermées pendant les vacances de Noël, réfléchit à des restrictions similaires pour les ressortissants tentés par un élan sur les pistes suisses. Les principales stations balnéaires italiennes sont situées dans les «zones rouges» de Covid-19, où des mesures de verrouillage partiel sont en place pour endiguer une deuxième vague du virus qui a tué plus de 50 000 personnes. Giuseppe Conte, le Premier ministre du pays, a déclaré cette année qu’il ne serait pas possible «d’autoriser des vacances sur la neige. Nous ne pouvons pas nous le permettre. »

Pendant ce temps, en Espagne, où les infections ont fortement diminué, le gouvernement a déclaré qu’il était prêt à rouvrir les stations de ski – avec des conditions encore en discussion – à partir du 11 décembre. Le décalage avec les règles françaises a provoqué la colère des responsables de la région du sud-ouest de l’Occitanie, à la frontière Espagne. Coincée entre les deux, la petite principauté d’Andorre pourrait avoir plus de mal à rouvrir ses pentes, le président Emmanuel Macron étant également «coprince» du micro-État des Pyrénées.

‘Une catastrophe’

Le président français s’est engagé à poursuivre ses efforts pour influencer les autorités suisses et espagnoles afin «d’éviter de créer une situation déséquilibrée avec des stations en France, en Italie et en Allemagne susceptibles de fermer tandis que d’autres ouvrent». Il a promis de «dissuader» les vacanciers français de voyager à l’étranger.

Mais perdre des skieurs locaux n’est pas la seule préoccupation de l’industrie du tourisme en France. Les Alpes à elles seules attirent 43% des skieurs mondiaux, générant quelque 28 milliards d’euros de revenus par an. Les stations françaises engrangent la deuxième plus grande part des bénéfices, derrière l’Autriche. Cette position est maintenant menacée, prévient Maulin.

«Nous ne souhaitons de mal à personne, mais lorsqu’un pays s’ouvre et que l’autre reste fermé, il y a forcément un impact», déclare le chef du DSF. Selon son organisation, l’industrie française du ski a déjà perdu entre 15 et 20% de son activité à la suite du premier lock-out en début d’année, soit un manque à gagner d’environ 2 milliards d’euros.

D’autres concurrents plus récents devraient profiter des fermetures en France, en Italie et en Allemagne. En Bulgarie, par exemple, la station balnéaire de Bansko, populaire auprès des vacanciers à petit budget, prévoit de rouvrir pour la saison de Noël malgré une augmentation des infections à coronavirus et des hôpitaux très sollicités dans le pays.

Tout cela a aggravé les craintes de Rubin, le maire de Châtel, où jusqu’à 40% des visiteurs viennent normalement de Grande-Bretagne, d’Allemagne, de Belgique et des Pays-Bas – une clientèle cruciale qui pourrait désormais se tourner vers les pays voisins.

«Nous savions que cette saison ne ressemblerait à aucune autre, avec des visiteurs étrangers en un rien de temps», soupire-t-il. «Mais c’est maintenant une catastrophe.»

Cette histoire a été adaptée de l’original en français.

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