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Camp de mélanges ‘Flash Gordon’, Rock Into Space Opera

Beaucoup de films sont appelés «opéras spatiaux» – certains à juste titre, certains apparemment parce que les gens ne peuvent pas trouver d’autres façons de les décrire. (WALL-E? Les Chroniques de Riddick? Avatar? … vraiment?) Mais en réalité, chaque film avec cette étiquette devrait être comparé au plus grand de tous les temps: Flash Gordon.

Le film phare de Mike Hodges de 1980 – un mélange de camp, d’action légère, de rock’n’roll glorieux et de design visuel époustouflant – célèbre aujourd’hui son 40e anniversaire. Il est grand temps qu’il reçoive la célébration qu’il mérite.

Basé sur une bande dessinée King Features du même nom qui a duré de 1934 à 2003, le film suit le quart-arrière des New York Jets Flash Gordon (Sam J. Jones), qui sauve la Terre – et une grande partie de l’univers connu – sans, apparemment, pouvoir sauver sa propre franchise de football. Lors de l’ouverture, Flash revient de vacances aux côtés d’un agent de voyage attrayant nommé Dale Arden (Melody Anderson) lorsque leur avion est frappé par un phénomène jusqu’alors inconnu connu sous le nom de «grêle chaude». Cette affliction mortelle visite la Terre – avec les tremblements de terre, les raz-de-marée et plus encore – grâce aux pouvoirs d’un Ming l’impitoyable (Max von Sydow), dirigeant d’une planète lointaine appelée Mongo, qui aime détruire d’autres civilisations pour rire.

Lorsque les pilotes sont tués, Flash parvient à faire tomber l’avion au sol. Il s’écrase dans la cachette du scientifique fou Hans Zarkov (Topol), qui est déterminé à faire voler sa fusée artisanale vers Mongo pour tenter d’arrêter l’assaut de Ming. Bien que Flash et Dale n’aient aucune intention de rejoindre cette mission suicide, Zarkov les pioche sur le navire. L’aventure a commencé.

Une fois sur Mongo, nos héros découvrent l’un des mondes les plus étranges et les plus magnifiquement imaginés de ce côté de la Dune de David Lynch. Il y a Ming lui-même, l’empereur maléfique qui aime épouser les plus belles femmes qu’il puisse trouver – dans sa condition prometteuse « ne pas les faire exploser dans l’espace … jusqu’à ce qu’il se lasse d’eux. » (EST CE DIALOGUE DIRECT?) Il y a la princesse Aura (Ornella Muti), la fille rebelle de Ming, qui est amoureuse du prince Barin (Timothy Dalton), le souverain d’Arboria, une forêt et un marécage qui ressemble à un Dagobah plus frais. Enfin, il y a le prince Vultan (Brian Blessed), le chef de club de Sky City, peuplé de Hawkmen aux ailes massives.

Dans cette terre d’allégeances changeantes, Flash bat un groupe de gardes du corps de Ming en jouant au football avec un œuf vert géant, est mis à mort par Ming (il survit), est contraint par Barin de mettre sa main dans une souche étrange (où un un monstre mortel vit) et est forcé par Vultan de combattre Barin sur une plate-forme avec des pointes qui surgissent à des moments aléatoires. En fin de compte, cependant, Flash parvient à rallier la population contre la règle de Ming. Pendant ce temps, Zarkov a sa mémoire effacée – il vainc cela en se récitant de grandes œuvres de la littérature et de la chanson humaines – et Dale est fiancé à Ming, tandis que le compte à rebours jusqu’à la destruction ultime de la Terre se poursuit à un rythme soutenu.

À la fin du film, Flash mène une rébellion qui renverse Ming et unit Mongo dans une harmonie qui s’étend à tous ses différents peuples. Lui et Dale envisagent même de rester sur la planète mais décident de ne pas le faire parce que Dale est « une fille de New York » et « c’est un peu trop calme » pour elle. Il convient de noter que Ming ne meurt pas tout à fait – au lieu de cela, il se suce dans son anneau de pouvoir, qui est repris dans le dernier plan du film par une main gantée, sur lequel le texte superposé se lit: « La fin …? « 

Le film est évidemment mis en place pour une suite qui n’a jamais réussi à apparaître, malgré des décennies de rumeurs hollywoodiennes – et qui souligne à la fois la complexité de la réalisation de Flash Gordon en premier lieu et la difficulté de suivre un projet comme celui-ci.

Les droits de la bande dessinée appartenaient au producteur titanesque de tout ce qui est schlocky et merveilleux Dino De Laurentiis (Barbarella, Serpico, Death Wish, Orca, Conan The Barbarian, Blue Velvet, Army of Darkness, et environ mille autres) qui, selon l’histoire , a fait tourner les réalisateurs George Lucas, Federico Fellini et Nicolas Roeg avant de s’installer sur Hughes. Sam J. Jones aurait remporté le rôle principal sur Kurt Russell et Arnold Schwarzenegger, mais a trouvé si difficile de travailler avec Hughes qu’il a quitté le plateau tôt, ce qui a permis à une bonne partie de son dialogue d’être doublée par Peter Marinker. Lorenzo Semple Jr. – qui a aidé à développer la série télévisée Batman dans les années 1960 et a écrit des scripts comme The Parallax View et Papillon – était convaincu que toute l’entreprise serait un échec, car elle était trop comique. Et au moins au début, toute cette folie a nui au film. Bien qu’il se soit plutôt bien comporté au box-office et ait reçu un certain nombre de critiques élogieuses, les projets de trilogie de De Laurentiis ont été annulés et le film a été considéré comme un désastre.

Mais autant que n’importe quel film de ce type, Flash Gordon a profité du passage du temps. La bande originale, avec des chansons interprétées par Queen (et des arrangements orchestraux supplémentaires par Howard Blake), est un chef-d’œuvre, à la fois sur le plan sonore et dans la façon dont le style glam-opéra du groupe correspond à l’intrigue et aux graphismes. C’était également l’un des premiers films enregistrés par un groupe de rock, aidant à ouvrir les portes à tout le monde, de Tangerine Dream à Jonny Greenwood.

Les performances des acteurs brillent avec une conscience de soi qui n’est pas – comme de nombreux premiers critiques l’ont dit – déçue, mais prend un plaisir extraordinaire dans le matériau. Tout cela est-il ridicule? Bien sûr. Mais c’est ridicule d’une manière joyeuse, plus grande que nature – insister sur le fait que la principale raison de regarder un film est d’être diverti, plutôt que d’être sermonné, présenté avec des dilemmes pseudo-éthiques ou bombardé de super-héros de deuxième année moralisant.

Et tout cela avant de mentionner les superbes graphismes du directeur de la photographie Gilbert Taylor, du directeur artistique John Graysmark, du costumier et scénographe Danilo Donati et du monteur Malcolm Cooke. En fin de compte, Flash Gordon est le plus grand opéra spatial non pas parce qu’il est campy, mais parce qu’il est beau – de la bande sonore au palais des couleurs, de la garde-robe à la décoration des décors – et parce qu’il démontre quelque chose que le compositeur d’opéra italien Giuseppe Verdi savait bien: il y a autant de valeur dans le jeu comme dans la profondeur.

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