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L’histoire peu connue de la vraie Beth Harmon des échecs

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Ce sont des périodes de boom pour les échecs. Les planches sont épuisées. Les librairies ne peuvent pas garder les instructions sur les étagères.

La raison: Beth Harmon, une orpheline du Kentucky devenue prodige des échecs, qui dans les années 1950 et 1960, a dominé le jeu typiquement masculin, battant un grand maître après l’autre.

En fait, Harmon n’existe pas. Elle est la star fictive de The Queen’s Gambit, la série à succès Netflix basée sur un roman de 1983 de Walter Tevis qui a des aficionados d’échecs rappelant, selon les mots de Chess.com, «La vraie vie Beth Harmon.

Son nom était Vera Menchik.

Elle est née à l’hiver 1906, à Moscou. Contrairement à Harmon, qui a passé ses années de jeunesse dans un parc à roulottes, la famille de Menchik était prospère. Ils possédaient un moulin. Menchik a fréquenté une école privée pour filles.

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«Tout a changé», selon un article du Chess Magazine de 2019 relatant sa vie. «Les Menchiks se sont retrouvés au milieu d’une guerre civile et ont vécu sous un régime qui traitait avec suspicion les richesses même modérées. Le moulin a été confisqué. La famille a dû partager sa maison avec d’autres et l’a finalement complètement perdue. »

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Menchik a été contraint de changer d’école. C’était tout un changement, comme elle l’a décrit plus tard dans une lettre de 1943 à Chess Magazine: «Pendant l’hiver 1919-20, l’école que j’ai fréquentée a été pendant un certain temps sans eau, chauffage ou lumière électrique, mais les cours ont continué et les élèves , vêtus de leurs manteaux et chapeaux doublés de fourrure, lus à la lueur de quelques bougies scintillantes ou d’une lampe à huile, puis ils ont peut-être passé une heure de marche à la maison dans la neige, car tout le trafic s’est arrêté après les heures de travail.

Pour se réconforter, elle s’est tournée vers les échecs, un jeu que son père lui a appris à l’âge de 9 ans. Mais maintenant, ce ne sont pas seulement les retombées de la révolution russe qui ont laissé Menchik le cœur lourd. Ses parents ont divorcé. Son père, d’origine tchèque, est retourné en Tchécoslovaquie. Sa mère, originaire d’Angleterre, y est revenue avec Vera et sa sœur Olga.

Menchik a réalisé quelque chose qui était impensable à l’époque – défier les meilleurs joueurs d’échecs de l’époque

Menchik ne parlait pas anglais, alors elle se jeta dans les échecs, rejoignant un club local et prenant des cours privés. Le jeu convenait à son incapacité à communiquer. Dans sa lettre à Chess Magazine, elle écrit: «On m’a souvent demandé, qu’est-ce qui m’a fait réfléchir sérieusement aux échecs? Il semblerait que l’atmosphère de silence et de tabagisme excessif ne soit pas appropriée pour une jeune femme. C’est vrai! Dans d’autres circonstances de la vie, il ne m’est pas venu à l’idée de passer du temps de cette manière, mais les échecs sont un jeu calme et donc le meilleur passe-temps pour une personne qui ne parle pas correctement la langue.

Elle a immédiatement excellé, d’abord dans les matchs locaux, puis régionaux, puis nationaux, puis internationaux. Lorsque le premier championnat du monde d’échecs féminin a eu lieu en 1927, Menchik a gagné. Lorsqu’elle a continué à gagner des matchs féminins, souvent très facilement, elle a jeté son dévolu sur les hommes, devenant la première femme à jouer dans des tournois masculins.

En 1929, à 23 ans, elle a attiré l’attention internationale après avoir lié Akiba Rubenstein, un grand maître polonais. Pourtant, de nombreux joueurs masculins de haut niveau l’ont rejetée. Plus tard cette année-là, elle a joué dans ce que Chess Magazine a appelé «le tournoi d’échecs le plus fort depuis la fin de la Première Guerre mondiale».

Lors de l’événement, un joueur de haut niveau autrichien nommé Albert Becker était assez arrogant avant de jouer à Menchik.

« Messieurs, j’ai une excellente idée », a déclaré Becker à quelques amis avant le match. «Je suggère de créer un club nommé d’après Vera Menchik. Ceux qui parviendront à perdre un match contre elle deviendront membres à part entière du club. Ceux qui tirent ne seront considérés que comme des candidats à l’adhésion. »

Becker est devenu le premier membre du club.

Les journaux du monde entier ont couvert ses matchs.

Jouant dans plus de trois douzaines de tournois masculins, Menchick a continué à battre plusieurs des meilleurs joueurs. Bien qu’elle ait eu des problèmes avec les Russes de la super-élite, ses réalisations étaient remarquables.

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« Menchik a réalisé quelque chose qui était impensable à l’époque – défier les meilleurs joueurs d’échecs masculins de l’époque », a écrit Chess.com dans un article célébrant une femme qui est « presque oubliée aujourd’hui. »

En 1937, Menchick épousa Rufus Henry Streatfeild Stevenson.

«C’était une personnalité d’échecs de force modérée dans le jeu», a écrit Robert B Tanner, dans Vera Menchik: une biographie de la première championne du monde d’échecs féminine.

C’était le deuxième mariage de Stevenson avec une star des échecs. (Sa première femme, Agnes Lawson Stevenson, est décédée après avoir accidentellement marché dans une hélice d’avion en rotation.) Stevenson était en mauvaise santé et Vera a passé beaucoup de temps à s’occuper de lui, souvent au détriment de la participation à des tournois.

Il mourut en 1943, au plus fort de la Seconde Guerre mondiale.

Un an plus tard, Vera participait à un tournoi lorsque sa propre vie a été revendiquée par la guerre.

«C’était un tournoi éliminatoire et elle avait remporté ses trois premiers matchs, se qualifiant pour les demi-finales», a écrit Tanner. «Son prochain match devait avoir lieu le 27 juin.»

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Le 26 juin 1944, il y eut un raid aérien nazi sur Londres. Vera vivait avec sa mère et sa sœur dans une banlieue de Londres. Une roquette a frappé leur maison, les tuant tous instantanément.

« Non seulement la famille a été anéantie », a écrit Tanner, « mais ses trophées aussi. »

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