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Du mag: rachat sud-africain

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Pas moins de 25 Sud-Africains ont pris part à la manche d’ouverture de la nouvelle saison de Premiership anglaise. Ils ont joué 1 641 minutes combinées et ont occupé toutes les positions sur le terrain à l’exception de l’arrière latéral. Sur les 12 équipes de la ligue, seules trois étaient sans représentation sud-africaine, bien que les Exeter Chiefs et les Newcastle Falcons aient chacun trois Saffas dans leurs livres.

Les London Irish et Bristol Bears sont les seuls clubs de l’élite d’Angleterre sans l’un de nos compatriotes dans leurs rangs.

C’est un euphémisme ahurissant de dire que les Sud-Africains ont eu un impact révélateur sur le jeu anglais. On pourrait facilement faire valoir qu’à part les autres nations d’origine d’Écosse, du Pays de Galles et d’Irlande, aucun autre pays n’a laissé une marque aussi grande sur le rugby anglais. Il n’est pas incrédule d’aller plus loin et d’affirmer que l’Afrique du Sud est même en tête des voisins les plus proches de l’Angleterre à cet égard.

«  La contribution sud-africaine à la Premiership a été extrêmement positive  », déclare Alan Solomons, le natif d’Uitenhage qui est directeur du rugby des Worcester Warriors depuis 2017. «  Vous pouvez voir le grand impact qu’ils ont eu à Saracens et vous pouvez voir le impact certain qu’ils ont à Sale Sharks aujourd’hui. Mais ils sont répandus et l’ont toujours été. Cela a été vraiment positif.

Il fut un temps où les Sarrasins étaient surnommés «Saffacens» et ce n’était pas un compliment. Lorsque Brendan Venter a été nommé directeur du rugby en 2009, il a adopté un abattage impitoyable de 18 joueurs dans les 48 heures que certains fans ont surnommé «  la nuit des longs couteaux  ».

Dans le vide qu’il avait créé, Venter a cherché à le remplir avec des joueurs dont les accents portaient le même grognement de baryton qui n’est légué qu’à ceux élevés à la pointe sud de l’Afrique.

Non pas que Venter se souciait de ce que les critiques avaient à dire. Après avoir hérité d’une équipe qui avait terminé huitième et neuvième des deux campagnes précédentes, il a hissé les Saracens à la troisième place du journal et finalement à la finale où ils ont perdu contre Leicester Tigers, l’équipe dominante du pays, après avoir remporté six des 11 derniers. saisons.

Aux côtés du demi de mêlée Neil de Kock et du centre Brad Barritt, qui avaient déjà élu domicile dans le nord-ouest de Londres en 2006 et 2008 respectivement, Venter ajouterait les rameurs avant Petrus du Plessis et Schalk Brits, verrouillerait Mouritz Botha, lâchait les attaquants Ernst Joubert et Justin Melck comme ainsi que le liefling de Loftus, demi-volant Derick Hougaard.

Pour faire bonne mesure, il a également recruté l’ancien capitaine namibien Jacques Burger.

«  C’était une période incroyable  », a déclaré Brits, qui a consolidé son statut de légende du club après neuf ans de service, jouant 216 matchs et marquant 37 essais.

«  Rejoindre les Saracens quand je l’ai fait était la meilleure décision que j’ai jamais prise. C’était la première fois de ma carrière de rugby que je ne me sentais pas comme une marchandise ou un morceau de viande que vous trouverez chez le boucher. J’étais sceptique parce que chaque équipe dit des choses comme «Nous sommes une famille», mais elles vous excluent dès que vous êtes blessé ou perdez la forme. Les Saracens sont restés avec moi tout au long des hauts et des bas et ce fut un honneur de jouer pour eux.

Comme pour souligner la métamorphose en cours, les Sarrasins ont battu une équipe de Springbok en tournée en novembre 2009 d’un seul point, grâce à un drop goal tardif de Hougaard à Wembley.

Venter ne verrait pas la fin de la saison 2010-11 mais l’équipe remporterait son premier titre en Premiership. Cette victoire, alimentée en grande partie par la force du muscle sud-africain, jettera les bases de l’une des grandes dynasties du rugby mondial.

Dans les années qui ont suivi, les Sarrasins réclameraient quatre titres de champion, une coupe nationale et trois Coupes d’Europe avant que le récent scandale du plafond salarial ne les voit relégués en deuxième division pour la saison 2020-2021.

Mais la saga de l’implication sud-africaine ne s’est pas arrêtée là. Même avant la chute des Sarrasins, un autre club avait commencé à accumuler des Saffas. Sous l’entraîneur Steve Diamond, un homme qui a joué 351 fois pour Sale Sharks en 11 ans, un club qui n’avait pas terminé plus haut que cinquième depuis qu’il avait remporté le titre en 2006 prenait une feuille du livre de jeu des Saracens.

«  La meilleure chose à propos de mes garçons sud-africains, à part qu’ils sont des joueurs de qualité qui apportent cette physicalité que nous attendons avec eux, c’est que nous n’avons pas besoin de s’essuyer le dos à leur arrivée  », déclare Diamond, qui a récemment annoncé son départ Vente.

«Ils se débrouillent avec les maisons et les voitures, ils s’adaptent rapidement à la culture, ils s’entendent. Les joueurs d’autres pays ont besoin de la bouteille dans leur bouche. Ces gars sont des gens de rugby. C’est dans leur sang. Ils s’occupent de tout le reste.

Brian Mujati a joué 35 fois pour Sale entre 2015 et 2017, mais la révolution Saffa a vraiment décollé lorsque Jono Ross et Faf de Klerk se sont joints avant la saison 2017-18. Diamond a offert aux deux joueurs une bouée de sauvetage, qui a promis de les aider à relancer leur carrière.

« Avant de venir ici, Faf était assis sur le banc ou jouait sur l’aile pour les Lions », explique Diamond. «Jono était devenu un compagnon. J’ai dit à Faf qu’il serait une superstar ici et qu’il n’aurait rien à changer. J’ai vu que Jono avait des qualités de leader pour lui. Cela a décollé de là.

Diamond explique qu’il choisit le cerveau de ses joueurs lors de l’achat de nouvelles recrues. «Pourquoi pas moi? demande-t-il, comme si c’était la stratégie la plus évidente au monde.
«Je n’ai pas besoin de quelqu’un pour me dire si un joueur est bon. Mais vous avez besoin de gens qui les connaissent pour dire s’ils sont un bon type et s’ils s’intègrent dans la culture.

Depuis Ross et De Klerk, neuf autres Sud-Africains ont signé avec Sale. Tous ont été approuvés par leurs prédécesseurs, ce qui explique en partie pourquoi trois frères Du Preez – Robert, Daniel et Jean-Luc – sont des habitués
sur le côté.

Il y en a maintenant tellement que le cri occasionnel de «en anglais s’il vous plaît» peut être entendu chaque fois que trop d’appels sont passés en afrikaans. La situation est si grave que le chef de l’équipe a mis en place une interdiction du mot «braai», insistant sur l’utilisation du «barbecue» anglicisé. Diamond a même repris quelques mots afrikaans, mais aucun ne peut être imprimé ici.

Le succès de Sale n’a pas été immédiat. Ils n’ont pas encore participé aux éliminatoires de la ligue sous Diamond, mais une victoire en Premiership Cup en septembre, premier trophée du club depuis 14 ans, est un pas dans la bonne direction.

Bien sûr, tout le monde n’est pas satisfait de cette nouvelle normalité. Les entraîneurs en Afrique du Sud doivent rester éveillés la nuit, craignant qu’un joueur important ne soit attiré par un taux de change favorable entre le rand et la livre sterling. De même, les jeunes espoirs anglais qui peinent dans les rangs juniors doivent se demander si un gros mangeur de biltong se précipitera et réduira leur progression.

Salomon est prompt à dissiper toutes les inquiétudes: « Les Sud-Africains ont personnellement bénéficié de jouer en Premiership, qui est la compétition nationale la plus difficile au monde, mais il en a beaucoup d’autres », a déclaré l’ancien entraîneur de la Province de l’Ouest et de la Province de l’Est. «Cela a aidé les Springboks. Regardez l’impact du jeu de coups de pied de De Klerk, qu’il a considérablement amélioré ici, sur la victoire en Coupe du monde.

Le nombre de Sud-Africains en Angleterre par rapport aux acteurs d’autres puissances comme la Nouvelle-Zélande, l’Australie et la France dépend des relations du Royaume-Uni avec l’Union européenne et de la simple économie.

Comme les joueurs de cricket, ils ont pu contourner la limite de la Premiership de deux joueurs étrangers par jour de match 23 en raison de cette faille juridique qui explique la pénurie comparable d’Australiens et de Français. Les Sud-Africains sont également «beaucoup moins chers que les Néo-Zélandais», selon Diamond, ce qui explique en partie le manque relatif d’All Blacks en Angleterre.

Le Brexit changera tellement au Royaume-Uni, notamment ce portail reliant les joueurs et les clubs de rugby du monde entier. Donc si nous sommes dans les derniers vestiges d’une époque où les Sud-Africains ont été omniprésents dans le rugby anglais, c’est le bon moment pour réfléchir à l’impact qu’ils ont eu.

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