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La vie des prisonniers est mise en danger par des policiers qui ne portent pas de masque facial | Prisons et probation

On m’a rappelé récemment que j’avais franchi une étape assez importante dans mon voyage à travers cette existence. Un ami m’a demandé quand j’avais commencé avec The Guardian et quelle était la première histoire que j’avais écrite. J’ai vérifié et j’ai trouvé que ma première offre était datée du 5 décembre 2003 – il y a 17 ans. Cela signifie que je gribouille depuis plus longtemps que ce que j’ai passé en prison, soit 16 ans et demi par intermittence – au cours des cinq décennies précédentes.

2020 a été de loin le plus chargé de cette, ma deuxième carrière, en raison de ce que j’ai enregistré sur l’imposition de restrictions Covid qui ont gardé les prisonniers enfermés pendant 23 heures sans accès à la réadaptation, réduit les visites en prison et eu un impact grave sur santé physique et mentale.

Dans ma première pièce, j’ai utilisé les mots «prison» et «sunshine» dans la même phrase, ce que je ne répéterai probablement pas dans un avenir prévisible. En effet, les nouvelles que je reçois constamment de sources fiables à travers le système pénal en Angleterre et au Pays de Galles, des deux côtés des portes de la cellule, ont été constamment déprimantes: les prisonniers placés en isolement parce qu’ils avaient été en contact avec un porteur confirmé de Covid mais n’avaient pas températures prises; des membres de la famille ont dit que leurs proches prisonniers avaient été testés positifs, puis n’avaient rien entendu de la prison pendant plus de deux semaines très tendues; et beaucoup plus.

Plus accablant de tous, j’ai la preuve que depuis le début de la pandémie, le personnel pénitentiaire ne porte pas de masque facial régulièrement. Et dans de nombreuses prisons, ils ne le font toujours pas.

Les pages de lettres d’Inside Time, le journal pénitentiaire très respecté, racontent la même histoire – dans des lettres vérifiées par les censeurs des prisons – que les agents pénitentiaires qui entrent dans les prisons jour après jour n’ont pas suivi les règles les plus élémentaires de Covid.

En juin, j’ai cité la ministre des prisons, Lucy Fraser, lors d’un briefing du ministère de la Justice (MoJ), lorsqu’elle a dit que le «succès» dans le traitement de Covid dans les prisons était dû à «notre gestion extrêmement prudente de la phase initiale de la pandémie. ».

Ai-je cru cette ligne alors? Absolument pas. Pouvons-nous compter sur le ministère de la Justice ou le service pénitentiaire pour relayer des informations précises sur l’état de nos prisons? Pas selon l’inspecteur en chef des prisons récemment retraité, Peter Clarke. Dans son rapport annuel final avant de démissionner, Clarke a déclaré qu’il «avait du mal à obtenir des informations précises du service pénitentiaire sur l’état des restrictions de Covid dans les prisons».

Si l’inspecteur en chef des prisons n’obtient pas des informations exactes du système qu’il inspecte, quelle chance avons le reste d’entre nous?

Lorsque j’ai présenté les preuves masquées que j’avais rassemblées au ministère de la Justice, une porte-parole a déclaré: «Nous avons toujours suivi les derniers conseils de santé publique. Tous les employés ont accès à des EPI et portent des masques lorsque la distanciation sociale n’est pas possible. »

Mais Mick Pimblett, le secrétaire général adjoint de l’Association des agents pénitentiaires (POA) m’a dit: «La POA a continuellement demandé à HMPS [the Prison Service] pour une stratégie de masque facial depuis le début de la pandémie Covid. En octobre 2020, HMPS a convenu d’une stratégie avec la fourniture de masques chirurgicaux résistants aux fluides pour le personnel.

Ainsi, ce n’est qu’en octobre, six mois après le déclenchement de la pandémie, que le service pénitentiaire a développé une stratégie de masque facial.

Cela aurait pu coûter des vies. Depuis mars 2020, 72 prisonniers et personnes en probation sont décédés de Covid en Angleterre et au Pays de Galles, selon les derniers chiffres du ministère de la Justice publiés le 18 décembre. En novembre, le nombre de détenus testés positifs a considérablement augmenté. Fin novembre, 3 460 prisonniers avaient été testés positifs; une augmentation de 1 825 par rapport aux tests positifs enregistrés fin octobre. Le ministère de la Justice teste les prisonniers symptomatiques depuis avril. Tous les détenus de 28 prisons – couvrant environ un cinquième de la population – sont testés depuis juillet.

À l’instar du ministre des prisons, en juin, la POA semble penser qu’elle s’est bien comportée au nom des prisonniers pendant Covid. Dans l’édition d’été de Gatelodge, le magazine du syndicat, le président national, Mark Fairhurst, a déclaré: «Personne ne devrait avoir le moindre doute sur le fait que la POA a façonné le verrouillage de nos prisons. Heureusement, enfin, le gouvernement et l’employeur ont écouté notre syndicat et ont convenu que nous devions restreindre sévèrement les régimes pour protéger tous ceux qui habitent nos milieux sécurisés.

Il ajouta dans le même article: «J’ai toujours soutenu que si nous restons seuls pour faire notre travail, nous réussirons. L’interférence de soi-disant experts n’est ni bienvenue ni nécessaire. »

Mais certains experts de la justice pénale critiquent les prisons qui ont laissé la grande majorité des prisonniers enfermés dans leurs cellules, presque 24 heures sur 24, depuis la création de Covid. Cela semble être une situation qui se prolongera.

Plusieurs fois en 2020, j’ai entendu une expression que je trouvais obsolète: «Le bonheur est en forme de porte». À l’époque où j’étais à l’intérieur, nous, les détenus, disions que c’était la philosophie des mauvais visages dans les pires prisons. Quand nous étions enfermés, ils étaient assis avec satisfaction, sans rien faire. Maintenant, je l’entends par contre qui ne sont pas nés alors qu’il était d’usage courant. Il semble que nous soyons revenus à ces jours.

Notre système carcéral actuel est un endroit essentiellement sale et fétide, où le soleil ne brillera pas de si tôt.

• Eric Allison est le correspondant des prisons du Guardian

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