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Si Boris Johnson se souciait des écoles, il aurait déjà limogé Gavin Williamson | Gavin Williamson

La gestion de la pandémie par la Grande-Bretagne n’est pas constante, mais une règle s’applique partout: il n’y a pas de scénario si mauvais qu’il ne puisse s’aggraver avec Gavin Williamson en charge des écoles.

La fermeture des salles de classe est démoralisante pour les parents, les enseignants et les enfants. La perspective d’examens annulés pour une deuxième année aggrave le stress. Des mois d’éducation perturbée blesseront une génération. Les familles les plus pauvres porteront les cicatrices les plus profondes. Il n’y a pas de solution politique rapide, mais il est possible d’imaginer que des remèdes existent. Le gouvernement ne peut pas tout réparer, mais il doit être capable de quelque chose.

Ce n’est pas la tâche elle-même qui provoque le désespoir, mais l’identité de l’homme dont le travail consiste à l’accomplir. Le dossier de Williamson ne permet que l’attente d’un échec. L’élément inconnu est de savoir s’il infligera le dommage par négligence ou par sabotage plus assertif.

Sa prochaine aventure de mauvaise administration ressemblera-t-elle au fiasco des notes d’examen de l’été dernier, lorsque le département de l’éducation avait des mois pour se préparer à un problème prévisible et était toujours pris en embuscade? Ou s’agira-t-il de quelque chose de plus volontairement malveillant, comme lorsqu’il a menacé de poursuites judiciaires contre les conseils qui voulaient fermer les écoles avant Noël, les forçant ainsi à rester ouvertes pendant quelques jours gratuits de prolifération virale?

Une secrétaire à l’éducation possédant des scrupules même fragiles pourrait, ces dernières semaines, se confronter à des défis pratiques: se procurer des ordinateurs portables pour l’apprentissage à distance, équiper des lieux pour enseigner en toute sécurité aux enfants qui ne peuvent pas rester à la maison. Au lieu de cela, les écoles anglaises ont été fermées avec moins d’un jour de préavis, après des vacances de Noël pendant lesquelles les directeurs avaient été informés que la priorité était d’organiser les tests Covid qui leur permettraient de rester ouverts. Ils ont ouvert, mais pour une seule journée: un tour bonus d’infections avant le demi-tour.

Les ressources et la bonne volonté ont été gaspillées avec une minutie qui aurait plus de sens en tant que méchanceté délibérée – un complot pour induire le stress de la salle du personnel – sauf que Williamson n’est pas capable de mettre en œuvre un complot aussi efficace.

L’insuffisance administrative est aggravée par l’absence de toute passion pour le portefeuille. Il n’y a aucune preuve que le secrétaire d’État ait une idée de ce à quoi sert même l’éducation, ou comment elle s’inscrit dans une histoire nationale plus large. Sa seule expertise connue dans le domaine est le fait d’avoir été lui-même une fois à l’école. Et on ne sait pas quelle attention il portait alors.

Il est méprisé par les enseignants. Il s’est aliéné même l’aile modérée des syndicats. Il n’est jamais facile pour les ministres conservateurs de gagner la confiance dans la salle du personnel, mais Williamson a rempli la caricature du provocateur idéologique avec un goût méchant, faisant des enseignants des fainéants et des saboteurs.

Dans une enquête récente où l’on a demandé au personnel de première ligne à qui il ferait confiance pour décider s’il était sûr d’aller en classe, Williamson est arrivé loin derrière les conseillers scientifiques, les autorités locales, Public Health England, les directeurs d’école et les syndicats. Les répondants étaient autorisés à cocher plusieurs cases, et le secrétaire à l’éducation n’a obtenu que 1% des voix.

Le côté rebarbatif de son caractère est notoire au gouvernement. Il n’est pas rare que des conseillers et des députés chuchotent des choses méchantes aux journalistes à propos des ministres, mais l’acidité de ce qui est déversé sur Williamson par son propre parti est unique et presque impossible à imprimer. Les récits les plus gentils ne s’attardent que sur son manque de capacité, mais la plupart comprennent des chapitres sur la sournoiserie, la duplicité et la vindicte. On dit qu’il se présente comme un opérateur machiavélique avec une immaturité ostentatoire qui mine tout complot qu’il pourrait entreprendre – un hommage à House of Cards dans un slapstick cruel et sans humour.

Tout cela soulève la question de savoir pourquoi il fait partie du cabinet. L’incompétence de Williamson n’était pas un secret. Il a échoué à la défense avant de mettre la main sur l’éducation. Ses contributions mémorables dans l’arène de la sécurité ont été l’exhortation du terrain de jeu selon laquelle la Russie devrait «s’en aller et se taire», et son renvoi par Theresa May après la fuite d’informations secrètes. Il a nié celui-ci, mais la vapeur montait encore de la honte lorsque, à peine trois mois plus tard, Johnson a engagé Williamson pour le poste dans l’éducation.

Les seules références qui comptaient pour le nouveau Premier ministre étaient la loyauté et la volonté de défendre le Brexit le plus extrême. Williamson avait été un reste pour David Cameron et un défenseur de l’accord voué à l’échec de May quand elle était son bienfaiteur. Lorsque May démissionna, Williamson adopta instantanément et sans scrupule une position plus dure, comme un véritable mercenaire. Il ne fallut pas longtemps à Johnson pour voir l’utilité d’un homme comme manquant de principe à lui-même. Ce qui pourrait arriver aux écoles n’a jamais été une considération.

Pourtant, à présent, Johnson doit voir que des échecs répétitifs dans ce département nuisent à sa propre réputation. La pandémie a engendré d’innombrables dilemmes douloureux pour Downing Street, mais le choix entre garder l’actuel secrétaire à l’Éducation et confier à presque n’importe qui d’autre la responsabilité est à l’extrémité la plus facile du spectre. L’argument selon lequel une crise a besoin de la cohérence du personnel ne s’applique pas lorsque la personne en question est un moteur ambulant crachant plus de crise.

Une opinion populaire à Westminster l’année dernière, alors que Williamson fléchissait à peine dans toute l’étendue de son inutilité, était que Johnson le gardait pour le sacrifier à une date ultérieure. Le ministre vilipendé pourrait absorber davantage d’opprobre public avant d’être écarté. Mais le chiffon est maintenant saturé et rangé. Une autre théorie est que Williamson a un effet de levier sinistre remontant à son temps en tant que whip en chef: qu’il sait où les corps sont enterrés, ayant servi de bourreau et de croque-mort.

Johnson évite peut-être de renvoyer des gens pour incompétence par crainte de signaler que la compétence compte, et que le succès en politique devrait être mesuré par une politique efficace. Ce n’est pas le test préféré du Premier ministre.

Williamson finira par partir une fois que l’odeur nauséabonde de l’avoir dépassera la réticence de Johnson à faire face à de mauvais dégâts. Il est difficile de prédire quand ce point viendra. Le nez du Premier ministre est habitué à l’odeur du mauvais gouvernement, mais il peut voir les autres reculer.

Renvoyer le secrétaire à l’éducation n’améliorerait pas automatiquement les choses. Mais cela éliminerait au moins une raison impérieuse de continuer à s’attendre au pire.

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