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«C’était une joie»: quand Tino Asprilla a illuminé Newcastle il y a 25 ans | Newcastle United

«Quand je pense à lui, je ne peux m’empêcher de sourire», dit Warren Barton. Tino Asprilla est arrivé à Newcastle United en provenance de Parme en 1996 et son introduction à la vie sur Tyneside est presque aussi emblématique que son passage sur le terrain. À travers une tempête de neige déchaînée et enneigée, le Colombien a émergé dans un énorme manteau de fourrure. C’était une entrée de star de cinéma pour un blockbuster de 18 mois que . ne pouvait pas écrire.

Tout ce qu’a fait Asprilla était au box-office. Il fait partie des acteurs les plus mémorables d’une histoire figée dans le temps pour les partisans de Newcastle. Kevin Keegan et son équipe d’artistes, qui ont cédé une avance de 12 points en tête de la Premier League à Manchester United, sont connus comme l’une des meilleures équipes à ne jamais revendiquer le titre. À bien des égards, leur échec ne fait qu’ajouter au romantisme.

Asprilla est devenu une cible facile avec le temps. Newcastle volait avant son arrivée et le récit dit qu’il a en quelque sorte perturbé le flux. «Ce sont des conneries», dit Robbie Elliott. «Il était la vie et l’âme de l’équipe. Nous étions un groupe très uni et il est venu et a ajouté à cela. Il s’est intégré très rapidement; son sourire chaque matin était contagieux. Vous pouviez toujours entendre sa voix. Il avait un interprète, mais son anglais était meilleur qu’il ne le disait.

«Newcastle était vraiment sur la carte lorsque nous avons fait rejoindre des joueurs comme Tino. Il y avait des raisons derrière tout le monde signé par Kevin. Avec Tino, c’était cette imprévisibilité, il venait de débloquer des équipes. Son surnom était la pieuvre parce que ses jambes étaient partout et que vous n’aviez littéralement aucune idée de ce qu’il allait faire.

Les fans de Newcastle attendent devant St James 'Park pour accueillir Asprilla.Les fans de Newcastle attendent devant St James ‘Park pour accueillir Asprilla. Photographie: Peter Robinson / Empics Sport

«C’était une joie d’être là», dit Barton. «J’ai de très bons souvenirs de lui. C’était aussi un joueur de premier ordre. Une grande partie de cela se perd à cause de ses singeries et de la façon dont il a célébré, mais quel joueur. Il était phénoménal. À la fin d’un match, il aurait l’air d’avoir été tiré à travers une haie en arrière, avec ses chaussettes baissées, les pompons de son short détachés et sa chemise pendante. Mais il était rapide, intelligent et avait de grands pieds.

Contre Middlesbrough à ses débuts – le même jour que sa signature – Asprilla a eu un impact instantané. Il n’était pas censé jouer, mais a pris sa place sur le banc en cas d’urgence. Newcastle avait une fiche de 1-0 au Riverside et avait besoin d’inspiration, alors Keegan l’a convoqué. Il a certainement laissé sa marque. Un virage et un centre de Cruyff pour Steve Watson ont aidé à égaliser les scores avant que Les Ferdinand ne s’emparent du vainqueur.

«Il venait de descendre de l’avion, il faisait un froid glacial et il se sentait visiblement un peu détendu, comme n’importe lequel d’entre nous», se souvient Ferdinand. «Vous venez de signer pour un nouveau club, vous ne vous attendez pas à jouer. Cela a montré sa capacité naturelle que Kevin l’a appelé et il a fait ce qu’il a fait. Le retour en arrière pour Steve Watson était génial: c’est comme ça que Tino était, il pouvait l’allumer et l’éteindre.

Asprilla célèbre après avoir marqué pour Newcastle lors de leur match nul 3-3 contre Manchester City en février 1996.Asprilla célèbre après avoir marqué pour Newcastle lors de leur match nul 3-3 contre Manchester City en février 1996. Photographie: David Ashdown / Shutterstock

Ferdinand admet que le changement tactique, qui a suivi le match de Middlesbrough alors que Keegan tentait de faire entrer Asprilla dans le camp, a joué un rôle dans la perte de forme finalement fatale au fil de la saison. «Nous avons dû nous mélanger un peu», dit-il. «Keith Gillespie et David Ginola ont été la ligne d’approvisionnement tout au long de la première partie de la saison. Quand Keith s’est blessé, Keegan a déplacé Peter [Beardsley] sur le côté droit parce qu’il voulait essayer de mettre Asprilla et moi-même sur le côté. Cela nous a rendus un peu déséquilibrés, ai-je pensé. C’était peut-être la clé pour ne pas marquer autant de buts que lors de la première moitié de la saison. J’ai perdu la forme, Rob Lee l’a fait; si vous nommez les meilleurs joueurs de l’équipe, nous avons tous perdu la forme en même temps. « 

«Le problème était qu’il jouait tellement bien et nous pensions que nous ne pouvions pas le laisser de côté», ajoute Barton.

La personnalité unique d’Asprilla l’a immédiatement séduit auprès de ses coéquipiers et des fans de Newcastle. Mais même ceux qui le voyaient tous les jours ne pouvaient pas tout à fait le résoudre. Alan Shearer a rejoint le club l’été suivant et Barton se souvient de la relation nouée entre les deux.

«C’était une énigme», dit Barton. «Il y a tellement d’histoires et vous pensez simplement:« C’est Tino! ». Il a fait des choses que vous ne vous attendriez pas à ce qu’un adulte fasse; c’est un homme adulte qui porterait des chemises Mickey Mouse et Donald Duck. Mais ça fait partie de lui, on ne sait pas tout et si on le faisait, ce serait ennuyeux. Qu’il soit dans les vestiaires, en train de s’échauffer avant un match ou dans un restaurant sur le quai, il s’amusait toujours. À l’entraînement, c’était un cauchemar. Alan Irvine [academy director and coach] était très particulier; il a posé toutes les balles, le système a été mis en place et tout comme ça. C’était un très bon entraîneur, très organisé. Tino venait se promener et lancer les balles partout. Cela briserait simplement la glace, mais vous pouviez voir la vapeur sortir des oreilles d’Alan.

«Il était également obsédé par Alan. Il ne pouvait pas en avoir assez de lui. Il toucherait ses cheveux, il serait juste près de lui. Parfois, nous le trouvions en train de regarder Alan, mais il l’appelait toujours Shearer, comme «Shearer! Tondeur!’. J’adorerais que quelqu’un me regarde comme ça. Il était amoureux et le sentiment était réciproque. L’humour qu’ils avaient tous les deux, ils ont juste cliqué.

L'entraîneur de Newcastle, Terry McDermott, tente de mettre fin à certains coups de tête au terrain d'entraînement entre Asprilla et Alan Shearer en novembre 1996.L’entraîneur de Newcastle, Terry McDermott, essaie de mettre un terme à un terrain d’entraînement entre Asprilla et Alan Shearer en novembre 1996. Photographie: Owen Humphreys / PA

«C’était drôle, mais frustrant», dit Elliott. «Quand il a célébré un but en Europe en enlevant son maillot et en l’agitant sur le drapeau de coin. Ensuite, vous réalisez qu’il a déjà été réservé, il va rater le prochain match et nous n’avons pas d’avant-centre. Nous avons joué Leeds et Terry McDermott [Keegan’s assistant] parlait à Frank Worthington, ils avaient une bonne conversation. Il y avait deux boîtes de nuit principales à Newcastle à l’époque, Julie’s et Legends. Alors que nous marchons vers eux, Terry Mac regarde Tino et montre du doigt Frankie. Il dit: « Légende! » Tino dit juste: ‘Moi pas de légendes ce soir, moi Julie.’ »

Faustino Asprilla marquant devant le gardien de Liverpool David James en 1996.Asprilla a battu le gardien de but de Liverpool David James en 1996. Photographie: Lee Beskeen / Action Images

Asprilla s’était déjà annoncé comme l’un des meilleurs joueurs avant de rejoindre Newcastle, à la fois avec Parme et la Colombie. Mais il y avait des aspects de son personnage dans lesquels Elliott aurait aimé pouvoir approfondir. «La première fois que je suis tombé sur Tino, il jouait pour Parme, dans cette grande équipe avec ce maillot emblématique», dit-il. «Mais plus j’en apprends sur son passage en Colombie, ce qui se passait avec l’équipe nationale et quand il rentrerait à la maison pour leurs matchs, j’aurais aimé en être plus conscient à l’époque.

Le football colombien était étroitement lié au baron de la drogue et criminel Pablo Escobar, qui a jeté une ombre dans les années 1980 et 1990, même bien après sa mort en 1993. Asprilla n’était pas loin de la controverse hors terrain à Newcastle, même si tout le monde l’aimait. «Il a loué un logement à Ponteland, c’était littéralement une journée portes ouvertes», dit Elliott. «Quand il est allé le quitter, il n’a pas pu récupérer sa caution car il y avait des impacts de balles dans les murs. Nous l’avons simplement accepté et sommes passés à autre chose parce que c’était Tino, alors que nous aurions vraiment dû poser des questions. Avec Tino, vous vous attendez à l’inattendu. Il y avait ce côté non-conformiste et fou en lui mais il n’était jamais méchant. Il était définitivement le plus excentrique de notre équipe.

À l’été 1997, tout a changé à Newcastle. Keegan avait démissionné en janvier dernier et Kenny Dalglish l’avait remplacé. Elliott et Ferdinand sont partis et une approche plus structurée et fonctionnelle a forcé l’équipe à prendre une nouvelle direction et a rendu difficile la croissance d’Asprilla.

«Avec le recul, vous appréciez vraiment à quel point Kevin était doué pour la gestion des hommes», dit Elliott. «À l’époque, cela passait inaperçu, mais il y avait beaucoup de travail qu’il a fait pour mettre Tino en position. Vous avez entendu des histoires sur la façon dont il était dans d’autres clubs et avec l’équipe nationale, mais il n’y avait rien de tout cela à Newcastle. Cela témoigne de la façon dont Kevin l’a traité.

Asprilla, Kevin Keegan et David Ginola sont réunis pour un match de charité contre Liverpool en 2011.Asprilla, Kevin Keegan et David Ginola sont réunis pour un match de charité en 2011. Photographie: Owen Humphreys / PA

«Kenny était tellement déterminé», ajoute Barton, qui est resté à Newcastle jusqu’à l’hiver 2002. «Il savait exactement ce dont il avait besoin pour réussir. Loin de la maison, étant un peu plus défensif, si nous perdions le ballon, nous en aurions un peu plus derrière [than under Keegan]. Malheureusement, les joueurs offensifs sont ceux qui sont remplacés ou exclus. Parfois c’était David, parfois c’était Tino et même Les.

«C’est ce qu’il avait en tête. Ces joueurs étaient laissés de côté pour des joueurs qui, selon eux, n’étaient pas aussi doués qu’eux – et ils avaient raison. C’est là que cela a commencé à devenir un problème. Kevin n’allait jamais changer. Il allait même remporter le titre en jouant de cette façon ou ne pas le gagner. Kenny nous disait de fermer boutique pour obtenir des résultats.

Avec Ginola rejoignant Ferdinand par la porte de sortie, peut-être que les jours d’Asprilla étaient comptés. Mais il avait encore un souvenir éternel à laisser aux fans dans sa dernière saison et c’était certainement sa plus belle heure. Le 17 septembre 1997, Newcastle a joué à Barcelone lors de son tout premier match en Ligue des champions. Dirigée par Louis van Gaal, leur équipe de stars s’est détachée lors d’une nuit historique à St James ‘Park. Alan Shearer a été blessé, Asprilla a suppléé et a marqué un triplé dans une victoire 3-2, se propulsant dans le folklore.

Asprilla marque son troisième but et celui de Newcastle lors de leur victoire 3-2 contre Barcelone en septembre 1997.Asprilla marque son troisième but, celui de Newcastle, lors de leur victoire 3-2 contre Barcelone en septembre 1997. Photographie: Clive Brunskill / Allsport / .

«J’ai vu la photo de l’équipe avant le coup d’envoi récemment. Nous sourions tous les deux, mais juste avant cela, Tino me faisait un petit coup des oreilles et me donnait des coups de cheveux », rit Barton. «Tout le monde sait à quel point j’aimais mes cheveux à l’époque. C’est sans doute le plus gros match depuis longtemps et il nous détendait tous. Vous pourriez juste dire qu’il était prêt à exploser dans ce jeu. Ce n’était pas seulement jouer en Ligue des champions pour la première fois, c’était contre Barcelone avec Figo, Rivaldo, Luis Enrique. Van Gaal était l’entraîneur. C’était une soirée spéciale avec une grosse accumulation.

«On pouvait sentir que Tino était encore plus détendu. Il adorait jouer à la maison; il s’est vraiment épanoui dans l’atmosphère. Il avait un regard espiègle dans les yeux, comme: «Je vais m’amuser beaucoup aujourd’hui. Keith Gillespie a probablement eu l’un des meilleurs matchs qu’il ait jamais joué pour Newcastle. Kenny avait dit que Van Gaal voulait que ses arrières latéraux continuent, donc il y aurait de la place derrière. Si nous pouvions utiliser cela, nous pourrions leur causer quelques problèmes. Il n’a pas fallu trop de temps dans le match jusqu’à ce que nous réalisions que Keith avait du succès sur la droite, alors nous avons continué à lui donner le ballon. Sergi, leur arrière latéral, qui était un très, très bon joueur, ne pouvait tout simplement pas vivre avec lui. Il causait le chaos. Le temps de suspension sur les en-têtes de Tino était comme Michael Jordan. Parce que c’était le Barça, il en vit encore aujourd’hui. Ce n’est pas tous les jours que vous marquez un triplé contre cette équipe.

«Il y avait une atmosphère particulière. Cet endroit rebondissait. Nous faisions tous notre échauffement de groupe avant le match, mais Tino était en train de mâcher son chewing-gum, de garder le ballon en l’air, de le balancer et de le balancer sur sa tête. Il ressemblait à un petit garçon méchant, prêt à s’amuser. Il n’était pas dans la zone et se concentrait avec nous, mais il était dans sa propre zone. Quand ce coup de sifflet a retenti, il savait qu’il allait détruire l’opposition et le faire à sa manière. Il n’y a pas trop de joueurs qui peuvent l’activer et le désactiver comme il le pourrait. »

Asprilla est revenu à Parme en 1998, mais il n’est pas oublié. Les souvenirs de cette fameuse nuit ne s’effaceront jamais. Et Newcastle ne l’a plus vu depuis.

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