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Comment ‘Aliens on a Field Trip’ est devenu ‘3rd Rock From the Sun’

Quand 3rd Rock From the Sun est arrivé le 9 janvier 1996, c’était comme si un big bang avait produit à partir de rien la comédie étrangement divertissante. Mais, tout comme le phénomène cosmologique, de nombreuses pièces précédentes ont dû se mettre en place avant les débuts de la série.

L’idée initiale de la série est venue de Marcy Carsey et Tom Werner, deux producteurs de télévision à succès. Ensemble, leurs productions Carsey-Werner avaient livré une série de succès tout au long des années 80 et 90, avec des séries telles que The Cosby Show, A Different World, Roseanne et Grace Under Fire.

Voulant sortir de la configuration familiale traditionnelle de banlieue des sitcoms de l’époque, le duo a mis ses sites sur les étoiles.

«Nous lisions le Guide de l’auto-stoppeur de Douglas Adams sur la galaxie», se souvient Carsey lors d’une interview avec la Television Academy. «Nous lisions Carl Sagan. Nous lisions toutes sortes de choses pour entrer littéralement dans l’espace.

« Nous avions essayé de comprendre: ‘Comment pourrions-nous faire une histoire qui pourrait parler d’êtres humains d’un point de vue différent?' », A ajouté Werner, notant que « bien que la série parle d’extraterrestres, il s’agit vraiment d’êtres humains. »

Le concept qu’ils ont conçu était simple: «Des extraterrestres en voyage sur le terrain».

Regardez une promo pour ‘3rd Rock From the Sun’

Avec cette prémisse de base, Carsey et Werner ont remis les rênes de la créativité à Bonnie et Terry Turner, une équipe de rédaction mari et femme qui s’était fait un nom sur Saturday Night Live. Au cours de leur passage dans la série de sketchs, l’acteur John Lithgow avait été l’hôte invité à deux reprises. Alors que l’équipe de rédaction créait 3rd Rock et son personnage principal, le Dr Dick Solomon, Lithgow est devenu l’homme parfait pour le rôle.

«Ils me considéraient comme une bande dessinée», se souvient plus tard Lithgow lors d’une conversation avec la bibliothèque John F. Kennedy. «Et ils sont devenus de très bons amis.

«Bonnie et Terry avaient travaillé avec John Lithgow à Saturday Night Live quand il était hôte invité», se souvient Werner. «Nous avions besoin d’un ancrage accompli pour [the role of Dick Solomon]. Ils savaient que John était drôle.

Les Turners ont invité Lithgow à se joindre à eux pour le petit-déjeuner, dans l’espoir de le vendre dans l’émission. L’acteur, pensant que ce n’était qu’une réunion sociale, a été surpris lorsqu’il est arrivé au restaurant et a vu des producteurs aux côtés de l’équipe de rédaction.

«J’ai pensé: ‘Oh mon Dieu. J’ai été pris en embuscade. C’est un terrain, »a admis Lithgow.

« Lithgow n’allait pas faire une série », a expliqué Carsey, notant que le désintérêt de Lithgow pour faire une sitcom épisodique était bien connu dans l’industrie de la télévision. L’acteur avait auparavant décliné le rôle de Frasier Crane dans Cheers pour cette raison exacte. «Il avait refusé toutes les séries. Il savait qu’il n’allait pas le faire, il prenait juste un délicieux petit-déjeuner avec nous.

Après avoir échangé des plaisanteries et une conversation informelle, l’acteur a été informé de l’idée de la comédie extraterrestre. Sa réponse initiale était douteuse. «Je me suis dit:« Comment vais-je dire non aussi gracieusement que je peux et sortir d’ici? », Se souvient Lithgow. Cependant, après avoir reçu un scénario et entendu la confiance des Turners, l’acteur a été convaincu. «Dans les cinq minutes, [they’d] m’a persuadé d’être dans 3rd Rock From the Sun. « 

Regardez John Lithgow (en pantalon en cuir) sur ‘3rd Rock From the Sun’

Une partie de la raison pour laquelle Lithgow a dit oui était liée au timing. L’acteur avait remarqué une tendance dans sa carrière et cherchait à faire bouger les choses. « Les emplois les plus récents avaient été Raising Cane, Cliffhanger, Ricochet. Je me transformais lentement en ce genre de John Malkovich, cet étrange film lourd. Cela commençait à me déranger », se souvient Lithgow dans le livre Top of the Rock: Inside the Rise and Fall de Must See TV. L’acteur a vu 3rd Rock comme un moyen de se libérer du typage.

Au-delà de la puissance des étoiles, l’implication de Lithgow a ajouté une attraction gravitationnelle au projet. James Burrows, le réalisateur de télévision qui avait également été co-créateur de Cheers, a rapidement signé pour le pilote. «J’ai lu 3rd Rock From the Sun et je ne l’ai vraiment pas compris», a avoué Burrows plus tard. «Et puis j’ai dit à mon agent: ‘Je pense que je devrais transmettre ça.’ Et il a dit: «Eh bien, ils ont obtenu Lithgow. Et j’ai dit: ‘Je vais le prendre.’ »

Le casting serait complété par Kristen Johnson, French Stewart et Joseph Gordon-Levitt, chacun jouant une partie extraterrestre déguisée en humain de l’équipe de Dick Solomon. La mission du groupe – et l’intrigue globale de l’émission – était d’étudier les êtres humains en s’assimilant à leur culture.

Un pilote serait abattu pour ABC, mais le réseau n’a pas été inspiré par ce qu’ils ont vu.

«Nous avons tous senti que l’équilibre dans la série était mauvais», a expliqué Werner. « [Lithgow’s character] avait besoin d’un être humain pour rebondir.

Compte tenu de la directive de réécrire le pilote, Bonnie Turner a appelé un vieil ami et ancien ancien de SNL, Jane Curtin. Comme Lithgow, l’actrice a d’abord hésité à s’impliquer.

«J’ai dit:« Je ne peux pas faire ça », se souvient Curtain en se rappelant sa conversation avec Bonnie. «Sortez et faites le pilote. Ensuite, nous parlerons », a répondu l’écrivain. Curtain a cédé et a accepté de jouer le rôle du Dr Mary Albright, un humain qui a d’abord servi d’adversaire de Dick avant de devenir plus tard son amour.

Regardez John Lithgow et Jane Curtain dans «  3rd Rock From the Sun  »

Le deuxième pilote serait abattu, le personnage de Curtin fournissant l’équilibre que le créateur de l’émission estimait qu’il manquait à l’origine. Cependant, lorsque ABC a reçu la version nouvelle et améliorée, ils étaient toujours déçus.

Face à la mort potentielle de la série, ses producteurs ont pris la décision audacieuse de demander la fin de leur accord avec ABC.

«Nous avons demandé respectueusement pour que nous puissions la vendre ailleurs», a expliqué Carsey, admettant qu’elle savait que NBC avait intérêt à ramasser la série. «ABC nous a en quelque sorte accueillis. Ils ont attendu que NBC ait établi leur programme, nous ne pouvions donc pas le vendre à NBC, pensaient-ils. Ce qui était assez ennuyeux. Je veux dire, si vous ne voulez pas le spectacle, ayez les couilles pour laisser quelqu’un d’autre le prendre. Quoi qu’il en soit, ils ont attendu que NBC ait établi leur programme, puis nous l’avons vendu à NBC après que NBC ait établi son programme. Eh bien, ABC était furieux. Mais nous avons dit: « Eh bien, n’avons-nous pas demandé une sortie pour vendre ailleurs? » Et ils ont dit: ‘Ouais, mais nous ne pensions pas que vous pouviez!’ »

Un accord avec NBC obtenu, 3rd Rock From the Sun avait une maison. L’émission a été créée le mardi 9 janvier 1996.

La réponse a été initialement mitigée, mais au cours des semaines suivantes, la sitcom a trouvé sa place et a développé un public dévoué.

Curtin, qui avait initialement accepté de ne faire que les sept premiers épisodes, a demandé à rester indéfiniment parce qu’elle s’amusait tellement. «Pendant les lectures, lorsque vous . le script et que vous vous asseyez dans le studio en train de lire cette chose pour la première fois et que vous ne pouvez pas contrôler les larmes parce que vous riez si fort. C’est ce que j’ai aimé dans la série », a admis l’actrice. «C’était l’une des choses les plus drôles que j’ai jamais faites de ma vie. J’ai adoré. J’ai adoré chaque minute.

«Cela a fait exploser ma carrière», a déclaré plus tard Lithgow à Entertainment Weekly. «Cela a fait exploser les attentes de tout le monde à mon égard. Personne ne m’avait vu faire ce non-sens avant. L’acteur a crédité les Turners pour avoir construit un rôle qui lui a permis de mettre en valeur ses talents de comique. «Ils ont créé un personnage, Dick Solomon, pour moi et seulement moi. Si je ne l’avais pas fait, ils ne l’auraient pas fait. Ils ont toujours dit qu’ils avaient besoin d’un acteur qui était une combinaison de Bugs Bunny et Errol Flynn – et j’étais le seul auquel ils pouvaient penser.

Regardez Joseph Gordon-Levitt et John Lithgow se remémorer leur temps sur «  3rd Rock From the Sun  »

Pour Gordon-Levitt, qui n’avait que 13 ans lorsque la série a fait ses débuts, la série a fourni des leçons qui lui seraient bien utiles lorsqu’il est devenu une star hollywoodienne. « Cette émission a été si formatrice pour moi », a avoué l’acteur dans une interview accordée au . Reporter en 2020, distinguant Lithgow pour sa puissante influence. « Il était un exemple si brillant d’un leader gentil et dévoué. Il était un mentor pour nous tous. Il était toujours là pour nous aider et il apportait toujours 110% à cette émission de télévision. Un acteur comme celui-là pourrait se reposer sur ses lauriers et en disant: « D’accord, j’ai fait mes preuves. J’ai fait Shakespeare. J’ai fait des films aux Oscars. Maintenant, je vais juste faire cette sitcom. Ce sera facile, et je Relax.’ Et il a traité le contraire. Il a travaillé si dur, a été si favorable à tout le monde et s’est tellement amusé. Il a apporté tellement de positivité chaque jour. Je pense que c’était contagieux et quelque chose qu’il m’a inculqué de nombreuses façons. « 

3rd Rock From the Sun durerait six saisons et un total de 139 épisodes. La sitcom serait honorée de huit Emmys au cours de sa course, dont Lithgow remportant à trois reprises un acteur principal exceptionnel dans une série comique.

Pour l’acteur vétéran, l’attrait de la série se résumait à une relatabilité plus profonde, cachée dans sa prémisse loufoque. «C’étaient des extraterrestres qui essayaient de comprendre comment être humains», a expliqué Lithgow. «Ils ont donc continué à essayer différentes approches et à sonder les profondeurs de différents mystères humains. Eh bien, c’est ce que nous faisons tous!

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