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La ville de Londres est toujours étrangement vide: les travailleurs et les acheteurs reviendront-ils un jour? | Affaires

La ville de Londres a survécu aux incendies et à la peste au cours de son histoire séculaire. Mais la pandémie de coronavirus a vidé ses rues d’employés de bureau, d’acheteurs et de touristes, ce qui conduit certains à se demander si le Square Mile reviendra un jour comme il était avant Covid.

La première semaine de travail de la nouvelle année n’a guère permis de briser le silence dans le quartier financier de la capitale. Même si le programme de vaccination permet la levée des restrictions au printemps, peu de gens s’attendent à ce que le personnel de bureau passe toute la semaine de travail à leur bureau à l’avenir.

Le travail hybride, où le personnel partage son temps entre son bureau, son domicile ou un autre lieu, devrait doubler après la pandémie, selon une étude de la société immobilière commerciale Cushman & Wakefield et de l’Université George Washington aux États-Unis.

On s’attend à ce que huit entreprises sur dix adoptent cette approche à l’avenir, contre trois sur dix avant Covid, tandis qu’une culture de travail «de bureau d’abord» sera promue par seulement 10% des entreprises interrogées.

Cependant, les dirigeants d’entreprise conviennent que la culture, l’innovation et la créativité sur le lieu de travail sont inévitablement touchées lorsque les gens travaillent entièrement à distance.

Ce point de vue était partagé par les collègues Joe Trotti et Wayne Hawkins, associés chez les courtiers d’assurance McGill and Partners, auparavant basés au bureau de la société près du marché Leadenhall.

Lorsque le Guardian a visité le marché avant Noël, Trotti et Hawkins avaient fait un rare voyage à Londres pour une réunion.

Ni l’un ni l’autre n’était convaincu que le travail à distance est un remplacement à long terme pour se rencontrer dans la vraie vie.

« Les uns avec les autres, ce n’est pas si mal », a déclaré Hawkins, « mais lorsque vous essayez de parler à des clients, vous avez besoin de ce contact en face à face. »

«Le côté humain manque aux gens, vous ne pouvez pas vous en éloigner. L’entreprise va bien, mais les gens sont désireux de se réunir et de se reconnecter », a déclaré Trotti.

Plus d’un demi-million de personnes travaillent généralement dans le quartier financier de Square Mile, mais seulement 9 000 personnes vivent dans la région, ce qui signifie que les entreprises locales dépendent du commerce de passage des employés de bureau.

«Ce que nous voyons est l’histoire de deux villes», a déclaré Catherine McGuinness, présidente des politiques à la City of London Corporation, l’autorité locale du district.

«De nombreuses entreprises de services professionnels ont bien pivoté pour travailler à distance, mais ces petites entreprises de soutien dépendent de la fréquentation et jusqu’à ce que la fréquentation revienne, elles vont vraiment avoir du mal».

Au moment où les restrictions devraient être levées au printemps, ces entreprises de services de la ville – des sandwicheries à emporter aux barbiers et aux nettoyeurs à sec – auront enduré la meilleure partie de l’année avec des fermetures temporaires et peu de commerce de passage lorsqu’elles seront autorisées à le faire. être ouvert.

En temps normal, Kevin Goodman, directeur par intérim des barbiers et coiffeurs Blades, se serait attendu à faire jusqu’à 17 coupes de cheveux par jour pendant une période chargée avant Noël. Au lieu de cela, un jour de semaine de décembre, il n’avait qu’un seul client réservé pour toute la journée.

.Ville de Londres Kevin Goodman, directeur par intérim chez Blades, coiffeurs près de Leadenhall Market Londres 16-12-2020 Photographie de Martin Godwin.

Kevin Goodman, le directeur par intérim de Blades, près du marché Leadenhall, le 16 décembre. Photographie: Martin Godwin / The Guardian

Pour de nombreuses entreprises, 2020 s’est avérée être une année de fausses aurores. Au cours de l’été, après que les premières restrictions de verrouillage ont été assouplies, le gouvernement a exhorté les entreprises à retourner dans leurs bureaux pour aider les centres-villes à se redresser.

« En septembre, la ville commençait à revenir, on pouvait la voir s’améliorer, puis Boris Johnson a dit à tout le monde de travailler à nouveau à domicile », a déclaré Goodman, « C’est décourageant et détruisant l’âme. »

Il a ajouté: «Lors du crash de 2008, nous avons constaté une baisse et une augmentation du temps que les clients restaient entre les coupures, mais maintenant, on a dit aux gens de ne pas venir dans la ville.

La pandémie a vidé les centres-villes du Royaume-Uni et du monde, mais peu plus que le cœur financier de la capitale, la City de Londres.

Le manque persistant de personnes dans le quartier est illustré par des chiffres frappants, collectés à partir des données de localisation mobiles des smartphones.

La fréquentation des points de vente au détail et de loisirs de la ville de Londres était de 83% inférieure à la mi-décembre, avant même que la région n’entre dans les restrictions de niveau 4, par rapport aux niveaux mesurés avant la pandémie entre le 3 janvier et le 6 février, selon Google Mobility Reports.

L’utilisation des transports publics dans la région était inférieure de 71% aux niveaux habituels et les lieux de travail étaient 60% plus silencieux.

Les rues étrangement vides de la ville de Londres.

Les rues étrangement vides de la ville de Londres. Photographie: Martin Godwin / The Guardian

La ville a connu la baisse d’activité la plus significative ces derniers mois, plus que ce qui a été enregistré dans la ville de Westminster, qui abrite les attractions commerciales, de loisirs et culturelles du West End, ou dans l’arrondissement de Tower Hamlets, où se trouve le quartier financier de Canary Wharf. est situé.

Le nouveau verrouillage de janvier à l’échelle de l’Angleterre a fermé la salle de souscription du Lloyd’s, le plus grand marché de l’assurance au monde, pour la deuxième fois depuis le début de la pandémie, et seulement la deuxième fois de son histoire. Il accueille généralement 6 000 employés.

Le président de l’entreprise, Bruce Carnegie-Brown, s’attend à ce que le coronavirus change pour de bon les pratiques de travail traditionnelles.

«Nous devons être assez adaptatifs, assez flexibles et assez spécifiques, rôle par poste», a déclaré Carnegie-Brown.

«Si vous êtes un courtier traitant avec des clients mondiaux et que le travail à distance et les systèmes de placement numérique fonctionnent, pourquoi avez-vous besoin d’être physiquement au bureau à moins qu’il n’y ait une négociation spécifique?»

Maurice Duckett, directeur de succursale du détaillant de costumes et de vêtements pour hommes Roderick Charles, qui a passé un quart de siècle dans le Square Mile, craint que les changements apportés à la ville ne deviennent permanents.

Maurice Duckett, directeur de succursale chez Roderick Charles (atelier de couture pour hommes) près du marché Leadenhall.

Maurice Duckett, directeur de succursale chez Roderick Charles (atelier de couture pour hommes) près du marché Leadenhall. Photographie: Martin Godwin / The Guardian

«C’est une entreprise très personnelle, et c’est vraiment déchirant», a déclaré Duckett, s’adressant au Guardian alors que la boutique était encore en activité en décembre.

Il a ajouté qu’il avait manqué l’interaction avec les clients autant que leur entreprise pendant ce qu’il a appelé «un cauchemar de neuf mois».

«Personnellement, je ne pense pas que ce sera jamais la même chose. Ces entreprises ont découvert que le personnel peut travailler à domicile, pourquoi payer de gros loyers si vous pouvez vous en passer », a-t-il déclaré, ajoutant que l’une des entreprises basées en face du magasin avait vidé son bureau et déménagé en décembre.

Les entreprises qui envisagent une transition permanente vers le travail flexible, et dont les baux immobiliers l’ont permis, ont saisi l’occasion de perdre de l’espace et de réduire les coûts.

La société de publicité et de marketing WPP a déclaré qu’elle avait fusionné plus de 100 bureaux en 2020 et prévoyait de réduire ses espaces de bureaux de 15% à 20%.

La pandémie a également incité un mouvement pour le conseil Cavendish Engineers après 16 ans dans deux étages d’un immeuble de bureaux à la périphérie de la ville.

«Nous avons décidé qu’un bureau avec d’énormes frais généraux n’était plus nécessaire», a déclaré Rachel Burrell, directrice de l’administration des affaires de Cavendish, ajoutant que les ingénieurs de l’entreprise visitent souvent les sites des clients, alors que son équipe de huit administrateurs était auparavant basée sur le bureau.

La ville de Londres.

La ville de Londres. Photographie: Martin Godwin / The Guardian

L’entreprise a plutôt décidé d’acheter des adhésions chez Fora, fournisseur d’espace de travail flexible, pour les huit employés qui ont besoin d’un bureau permanent, tandis que des laissez-passer journaliers permettant l’accès au bâtiment seront ajoutés au besoin pour les autres employés.

Les taux de vacance de bureaux à Londres devraient atteindre 10% au premier semestre 2021, selon le cabinet de conseil immobilier Colliers International. Il prévoit également que les loyers moyens dans la ville chuteront de près de 10% au cours de la prochaine année, par rapport aux niveaux actuels de 58 £ par pied carré.

Ce ne sont pas seulement les riches propriétaires privés qui ressentiront la perte de revenus en raison de loyers plus bas ou de propriétés vides. De nombreux bâtiments commerciaux dans les centres-villes appartiennent à des fonds de pension ou à des compagnies d’assurance, qui comptent depuis longtemps sur eux pour une source de revenus stable – qui se répercute ensuite lentement sur les citoyens ordinaires.

Les entreprises qui promettent une flexibilité accrue après la crise peuvent également répondre aux demandes de leur personnel.

Près de la moitié (45%) des travailleurs de la ville ont déclaré vouloir continuer à travailler à domicile après la pandémie, car cela a amélioré leur équilibre entre vie professionnelle et vie privée, selon une enquête du cabinet de conseil en comptabilité Theta Global Advisors.

Plus de la moitié (57%) des travailleurs londoniens qui ont répondu ont déclaré ne pas vouloir retourner travailler à temps plein à l’avenir.

Pour les travailleurs qui souhaitent retourner à leur bureau, pendant au moins une partie de la semaine, la Ville avait prévu une célébration au printemps pour accueillir les gens – et leur pouvoir d’achat – dans les bureaux, bars, restaurants et magasins du quartier.

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Cela est peut-être en suspens maintenant, mais à la City of London Corporation, il y a confiance que la ville sortira de la pandémie secouée, mais pas brisée.

«Nous nous attendons à ce que ce soit un catalyseur de changement, nous sommes très confiants quant aux perspectives à long terme de la Ville pour l’avenir. Les gens ont vraiment hâte de revenir pour avoir des carrefours, où les gens se rassemblent, mais ils utiliseront leurs bureaux de différentes manières », a déclaré Catherine McGuinness de la société.

Chaque fois qu’en 2021, les employés retournent au siège social de leur entreprise, selon toute vraisemblance plus d’un an après leur départ, ils devront peut-être faire face à plus que ce pour quoi ils avaient négocié: des rongeurs.

Les observations de rats par les contrôleurs de ravageurs ont grimpé de 78% en octobre, tandis que celles des souris ont augmenté de 63%, selon la British Pest Control Association. En l’absence d’humains, les rongeurs ont peut-être appris à s’installer dans certains bureaux et seront toujours là quand les humains reviendront.

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