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Ikram Butt: Une autre sorte de parcours dans la Rugby League – TotalRL.com | Rugby League Express

Richard de la Rivière s’adresse à un ancien joueur issu d’un milieu atypique en Rugby League

Il y a peu de personnalités de la Rugby League avec une histoire plus intéressante à raconter qu’Ikram Butt.
Élevé à l’ombre du Headingley Stadium, il a signé pour Leeds à l’adolescence, mais trouverait les opportunités en équipe première plus répandues chez Featherstone Rovers. En 1995, il est devenu le premier musulman à jouer à la Rugby League ou à l’Union pour l’Angleterre et il a signé pour les Broncos de Londres, bien qu’un bref passage en prison ait gâché son séjour dans la capitale.
Butt a figuré dans la saison de promotion de Huddersfield en 1997 avant de terminer sa carrière professionnelle avec Hunslet.
Mais ce sont ses exploits après le jeu qui ont été vraiment remarquables. Ils incluent la formation de la British Asian Rugby Association, la rencontre du Pape et son travail sans fin pour de bonnes causes. Ceci est le premier d’une interview en deux parties.

Si vous pouviez revivre un jour de votre carrière, laquelle choisiriez-vous?

J’ai la chance d’avoir beaucoup de choix, mais en 1995, je suis devenu le premier musulman à jouer l’un ou l’autre code de rugby pour l’Angleterre quand Ellery Hanley m’a choisi pour jouer dans un match de championnat d’Europe contre le Pays de Galles.
Ce fut une expérience tellement incroyable et même maintenant, je regarde cette occasion avec beaucoup de tendresse et je considère à quel point j’ai eu la chance de pouvoir porter le maillot national.
C’était surréaliste comment tout cela s’est passé. À l’époque, je travaillais chez Yorkshire Copper Works, où travaillaient de nombreux noms célèbres de la Rugby League. Grâce à mon ancien entraîneur et mentor Peter Fox, j’ai été employé comme inspecteur du contrôle de la qualité avec mon coéquipier de l’époque, Andy Fisher.
J’ai été informé de ma sélection d’Angleterre par les médias et la chose suivante que je savais, j’étais emmené dans les studios de Leeds pour une interview télévisée en direct. Je me sentais si fier de faire la queue aux côtés de mes coéquipiers, en chantant l’hymne national. Je me souviens du jeu joué à un rythme si élevé avec beaucoup de passion et de fierté en jeu. Alors que le score était contre nous, je suis sorti du terrain satisfait d’avoir tout donné pour la reine et le pays.

Comment avez-vous abordé l’entraînement et le jeu pendant le Ramadan?

J’ai réussi, mais avec beaucoup de difficulté – ceux qui me connaissent savent que j’ai assez d’appétit!
Au fil des ans, j’ai appris différentes manières de gérer le Ramadan. En tant que musulmans, nous sommes tenus de jeûner du lever au coucher du soleil chaque jour pendant 30 jours, en plus de participer aux activités religieuses, culturelles et sociales que représente le Ramadan. Il s’agit principalement de planifier à l’avance, de savoir quoi faire et d’avoir le bon état d’esprit. Avec ce processus à l’esprit, nous sommes en mesure de maintenir et, dans certains cas, d’exceller pendant le Ramadan si l’entraînement physique, l’apport alimentaire et hydrique et le sommeil sont bien contrôlés.

Combien de racisme avez-vous vécu au cours de votre carrière de joueur?

Malheureusement, j’ai vécu du racisme sur et en dehors du terrain à plus d’occasions que je ne m’en souviens. J’ai également été témoin de racisme visant les joueurs noirs.
La majorité de cela était des chants de supporters adverses, mais il y avait aussi des commentaires racistes de joueurs adverses. Le racisme et les préjugés ne se sont pas arrêtés quand j’ai fini de jouer. Certaines de ces expériences ont été assez apprivoisées par rapport aux défis que j’ai rencontrés dans le développement de la Rugby League, en traitant avec la base, les clubs professionnels et l’instance dirigeante. C’était plutôt un cas de racisme institutionnalisé.
Je suis tombé sur beaucoup d’attitudes coloniales – «C’est comme ça que nous avons toujours fait et nous n’allons pas changer.»
Les recherches ont conclu qu’il existe un problème mineur mais important de racisme dans la Rugby League, accompagné d’un manque de sensibilisation aux questions raciales de la part de certains. Je peux certainement en garantir.

Parlez-nous de la British Asian Rugby Association (BARA) et de ce que vous avez accompli?

BARA a été initialement formé pour faire une déclaration forte et pour démontrer que les Asiatiques sont tout aussi passionnés et enthousiastes pour le sport et le rugby, à condition qu’ils aient les mêmes opportunités.
J’ai également été ambassadeur de «Kick It Out» (campagne pour l’égalité du football) et du forum National Asians In Football.
Il était évident qu’il y avait aussi des défis et des problèmes similaires dans la Rugby League. Nous avons rejeté le mythe selon lequel les Asiatiques ne pouvaient pas jouer au rugby en créant les South Asia Bulls, une équipe composée de joueurs sud-asiatiques, dont beaucoup jouaient au rugby depuis de nombreuses années.
Pour aller plus loin dans l’initiative de développement, nous avons officialisé les Bulls d’Asie du Sud à BARA en 2004, en incorporant une campagne à double code pour l’égalité et l’inclusion. Nous rendons le sport amusant et exempt de préjugés qui ne peuvent que contribuer à rassembler tout le monde.
Aujourd’hui plus que jamais, nous devons promouvoir des messages positifs sur l’antiracisme, la discrimination et d’autres questions importantes telles que la violence domestique. BARA continuera à battre le tambour pour des initiatives progressistes comme celles-ci.

Pourquoi n’y a-t-il jamais eu de grande percée avec la Rugby League et les communautés asiatiques?

Si vous regardez la plupart des organes directeurs du sport, ils ont des problèmes similaires d’engagement avec les communautés asiatiques. De nombreux facteurs expliquent cela.
Mais en Rugby League, je pense que notre attractivité a décliné ces dernières années. Il n’y a pas de véritables superstars comme les Hanley ou les Offiah qui pourraient percer et faire appel à toutes les communautés.
Le démantèlement de BARLA n’a pas aidé. Mais il y a eu des poches de bon travail en cours, et le crédit doit être accordé à ceux qui font réellement un effort. Je me souviens avoir travaillé avec Emma Rosewarne, qui a été récemment et à juste titre intronisée au tableau d’honneur du RFL. Emma a compris l’importance de l’engagement et du contact.
En outre, il y a eu des campagnes de lutte contre le racisme comme «Tackle It». Il y a eu une autre initiative qui a travaillé avec les communautés religieuses et une étude de recherche par l’Université métropolitaine de Leeds – et d’autres projets positifs avec des résultats positifs.
Cependant, il semble que lorsque nous avons eu l’occasion de poursuivre le bon travail, nous n’en avons tout simplement pas tiré profit. Depuis la création de BARA, nous mettons en évidence et promouvons les acteurs asiatiques en tant que modèles positifs. On nous dit souvent qu’il n’y a pas beaucoup de joueurs asiatiques qui jouent au jeu, mais il y en a eu beaucoup comme Junaid Malik, le légendaire joueur d’Elland et ancien international de BARLA. Être un homme d’affaires prospère et un avocat qualifié l’a gardé hors du jeu professionnel.
Parmi les autres excellents joueurs qui ont joué dans le jeu professionnel ou aux plus hauts échelons amateurs, citons Safraz Patel, Amraz Hamid, Saqib Murtza, Danny Rasool, Imad Nasir, que l’on peut maintenant voir sur la ligne de touche des Huddersfield Giants dans son rôle de médecin, Syed Ali, Gurjinder Singh et Keith Sandhu, qui ont ensuite dirigé les Pionniers de la Grande-Bretagne.
De nombreux Asiatiques ont joué à la Rugby League, mais nous avons raté des occasions de célébrer ce que ces joueurs ont contribué au match.
Sur le plan commercial, avant qu’Omar Khan ne prenne la relève de Bradford Bulls, il y avait le Consortium ABC composé d’entreprises asiatiques très prospères, dont le groupe Malik, qui souhaitait investir dans le club. Le financement n’était pas un problème avec ce groupe, et il y avait des personnes issues de la Rugby League qui auraient dirigé le consortium. Junaid Malik aurait été le directeur général. Junaid vit et respire la Rugby League et aurait fait un excellent travail dans le rôle. L’entraîneur des Bulls à l’époque, Mick Potter, est venu nous rencontrer et nous avons discuté des joueurs et des contrats. C’était vraiment dommage que le Consortium ABC ait été négligé, et je pense que c’était parce qu’Omar était heureux de renoncer à la part du club dans l’argent de la télévision.

Vous avez signé pour Leeds en 1986. Quels souvenirs gardez-vous de votre séjour là-bas?

Grandir à deux pas du célèbre stade Headingly, c’était un rêve devenu réalité de signer pour le club de ma ville natale à 17 ans. Il y avait une galaxie de joueurs vedettes dont notre enfant, Tony, et son meilleur ami Errol Johnson. J’ai joué avec le grand Peter Fox, sans aucun doute le plus grand entraîneur de tous.
J’ai été sélectionné pour les Yorkshire Colts puis les Great Britain Colts. La plupart de mon temps de jeu pour Leeds a été passé dans les réserves. Cela dit, nous avions un très bon lien entre les joueurs, de très bonnes foules qui étaient récompensées chaque année par des trophées majeurs. Un an, nous avons remporté les quatre trophées exposés.
Le point culminant de mon séjour à Leeds a été de jouer aux côtés de grands joueurs, pas plus que mon héros d’enfance, le légendaire John Holmes. J’avais également une relation très spéciale avec le président de l’époque, Harry Jepson OBE. J’ai passé quatre ans à Leeds sous la direction de quatre entraîneurs différents – Peter Fox, Maurice Bamford, Malcolm Reilly et David Ward. Chacun avait son propre style de coaching et ses propres manières de traiter avec les joueurs.

La semaine prochaine, Ikram discute de la vie à Featherstone, Londres, Huddersfield et Hunslet, de son séjour en prison en 1996 et de son parcours de développement dans la Rugby League qui l’a conduit au Vatican en 2016, où il a rencontré le pape.

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