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L’anxiété se transforme en désespoir alors que la pandémie fait des ravages sur les «  étudiants fantômes  » de France

Alors que les universités françaises sont dans les limbes au milieu de la dernière résurgence des infections à Covid-19, la sonnette d’alarme retentit sur les conséquences psychologiques et académiques de mois de verrouillage, de couvre-feu et d’enseignement en ligne pour les étudiants enfermés dans des logements exigus que beaucoup peuvent difficilement se permettre.

Reconnaissant le sort des étudiants universitaires lors de l’une de ses nombreuses allocutions télévisées, le président français Emmanuel Macron a déclaré en octobre qu’il était «difficile d’avoir 20 ans en 2020».

Macron venait d’annoncer un couvre-feu de 21 heures dans les villes clés pour endiguer la résurgence des infections à Covid-19. Il a souligné le «terrible sacrifice» pour les jeunes angoissés par des études perturbées et des perspectives d’emploi incertaines, et privés de réjouissance.

Les choses deviendraient plus difficiles encore, le premier couvre-feu cédant bientôt la place à un deuxième verrouillage national, puis un autre couvre-feu à 20 heures et, à partir de samedi, à 18 heures.

Alors que le gouvernement s’efforce maintenant de contenir une nouvelle souche plus contagieuse du virus, les plans de rouvrir les universités du pays à tous, sauf à une petite partie des étudiants, sont effectivement dans les limbes.

Et pour les étudiants qui apprennent à distance dans des logements exigus ou de retour chez leurs parents faute d’alternatives, 2021 semble déjà familier.

«  Des chambres pas plus grandes que des cellules de prison  »

Longtemps négligé de la pandémie, la détresse vécue par de nombreux étudiants français a fait les gros titres cette semaine après qu’un étudiant a sauté du quatrième étage de sa résidence universitaire dans l’est de la ville de Lyon. Il reste dans un état critique.

Quelques jours plus tard, un camarade d’une université voisine a été retenu après avoir menacé de sauter par la fenêtre.

S’il est trop tôt pour déterminer la cause des tentatives de suicide, les étudiants, les enseignants et les agents de santé mettent depuis longtemps en garde contre les effets émotionnels et scolaires d’un apprentissage à distance prolongé.

Écrivant sur Facebook peu après la première tentative de suicide, Romain Narbonnet, camarade de classe de l’étudiant hospitalisé, a souligné «l’isolement social» vécu par les étudiants. Il a également remis en question la décision de garder les écoles ouvertes tout en fermant les universités.

«Nous sommes enfermés 24 heures sur 24, 7 jours sur 7 dans des pièces pas plus grandes que des cellules de prison […]. Combien un élève peut-il endurer? » Demanda Narbonnet. «Il est vital de garder les écoles ouvertes, mais d’une manière ou d’une autre, les universités et les étudiants sont d’importance secondaire. La vérité est que nous avons été laissés pour compte.

Au milieu de la pression croissante, le gouvernement français a accepté de ne laisser revenir sur les campus qu’un petit nombre d’étudiants les plus vulnérables – une mesure que les universités ont du mal à mettre en place avec un personnel déjà surchargé.

Lundi, Frédérique Vidal, la ministre de l’Enseignement supérieur, s’est rendue dans une université de Cergy-Pontoise, au nord-ouest de Paris, où un premier lot de 100 étudiants – sur les 25 000 que compte l’université – a pu rentrer. Elle a été rapidement interpellée par des enseignants inquiets pour ceux qui restent.

«Si je choisis 10 de mes 400 étudiants, comment vais-je expliquer aux 390 autres pourquoi ils ne peuvent pas revenir?» a demandé un professeur.

«Mes élèves étaient en larmes derrière leurs écrans lors des examens oraux, je n’ai jamais rien affronté de tel», a ajouté un autre. «C’est insupportable que je ne puisse rien faire pour eux.

Tous ont été consternés par la réponse de Vidal.

«Le mélange est le problème», a soutenu le ministre. «Le problème, ce n’est pas de donner des cours dans les amphithéâtres, mais l’élève qui va faire une pause-café, le bonbon laissé sur une table ou le sandwich avec des amis à la cafétéria.

Le bonbon qui a brisé le dos du chameau

Telle une pincée de sel frottée dans une plaie ouverte, la boutade du «doux laissé sur une table» s’est largement répandue sur les réseaux sociaux alors que l’angoisse silencieuse des étudiants se transformait en rage ouverte. Beaucoup y ont vu une indication du mépris avec lequel ils ont été traités tout au long de la pandémie – d’abord identifiés comme des propagateurs de virus, puis confinés dans la solitude de leur chambre, alors même que les écoles sont ouvertes pour que les parents puissent retourner au travail.

«Il n’y a pas si longtemps, nous étions blâmés pour la propagation de la pandémie. Maintenant, nous sommes traités comme des enfants qui ne résistent pas à prendre un bonbon sur une table », lit-on dans une lettre ouverte écrite par plusieurs étudiants et publiée sur Twitter avec le hashtag #GhostStudents.

«Après des mois de pandémie, il semble que la justification de la fermeture des universités repose sur une incapacité collective à manger correctement un sandwich», ajoute la lettre.

En utilisant le même hashtag, les étudiants de la ville sud de Montpellier ont également créé un compte Instagram pour que les gens puissent exprimer leurs expériences et leurs frustrations.

«Chacun de vos propos m’infantilise, chacune de vos insinuations me jette comme irresponsable», a écrit un étudiant dans un message adressé à Macron et à son gouvernement. «Là où les gens voient un fêtard, je ne vois qu’une étudiante désespérée et débordée qui ne sait pas comment protéger sa santé mentale.

Les étudiants étrangers particulièrement vulnérables

Dans une étude réalisée à la suite du premier verrouillage national de France, l’Observatoire national de la vie étudiante (OVE), nommé par l’Etat, a noté une augmentation de 50% du nombre d’étudiants présentant des «signes de détresse psychologique».

«Il est très rare d’enregistrer une telle augmentation, et on ne peut que supposer que la situation s’est considérablement aggravée depuis», a déclaré le directeur de l’observatoire, Feres Belghith, dans un entretien à ..

Belghith a déclaré que les femmes, les étudiants étrangers et ceux qui connaissaient des difficultés financières étaient touchés de manière disproportionnée.

«La pandémie s’est avérée particulièrement difficile pour les étudiants étrangers privés du soutien financier et psychologique de leur famille», a-t-il expliqué, notant que – même dans le meilleur des cas – l’université était à la fois une expérience passionnante et stimulante pour les jeunes adultes.

Des étudiants font la queue pour recevoir un colis d'aide alimentaire lors d'une distribution par l'association caritative française `` Secours Populaire '' à Strasbourg, dans l'est de la France, le 12 décembre 2020.Des étudiants font la queue pour recevoir un colis d'aide alimentaire lors d'une distribution par l'association caritative française `` Secours Populaire '' à Strasbourg, dans l'est de la France, le 12 décembre 2020.
Des étudiants font la queue pour recevoir un colis d’aide alimentaire lors d’une distribution par l’association caritative française «  Secours Populaire  » à Strasbourg, dans l’est de la France, le 12 décembre 2020. © Frédérick Florin, .

Bien que déjà alarmants, les résultats de l’étude OVE reflétaient les préoccupations et les angoisses d’une population étudiante qui «avait au moins vécu la socialisation universitaire et la vie sur le campus avant le verrouillage», a averti Beghith, mettant en garde contre un potentiel de dommages plus importants pour la première année. étudiants qui se sont inscrits à l’automne dernier.

Il a ajouté: «Il est probable que l’impact psychologique de la pandémie sera plus important pour les nouveaux arrivants qui n’ont eu pratiquement aucun contact réel avec leurs camarades», sauf sur Zoom ou d’autres plateformes en ligne.

‘Violation de l’égalité’

Dans l’enseignement supérieur comme dans d’autres domaines, la pandémie a exacerbé les inégalités existantes, certaines spécifiques au modèle français. Ainsi, alors que les étudiants sont exclus des campus universitaires, leurs pairs qui fréquentent les classes dites «prépas» (ou prépatoires) – la voie traditionnelle pour s’inscrire dans l’une des grandes écoles d’élite françaises – ne sont pas confrontés à de telles restrictions.

«Cette violation de l’égalité ne semble troubler ni les [higher education] ni le Premier ministre », a écrit samedi le quotidien français Le Monde dans un éditorial cinglant, soulignant que le Premier ministre Jean Castex n’avait« pas un mot pour l’enseignement supérieur »lors de sa vaste conférence de presse sur les mesures en cas de pandémie la semaine dernière.

La fermeture prolongée des universités a laissé de nombreux étudiants se demander s’ils seront en mesure de terminer leurs études – et si leurs diplômes seront dévalués.

Selon une enquête auprès de plus de 6000 étudiants de premier cycle, menée par des professeurs de l’Université d’Aix-Marseille, plus des deux tiers des personnes interrogées ont déclaré que les cours en ligne affectaient négativement leur capacité à se concentrer, à apprendre et à travailler. Les auteurs de l’étude, qui ont publié leurs résultats le mois dernier sur The Conversation, ont déclaré qu’un peu moins de la moitié des étudiants interrogés estimaient que leurs diplômes valaient moins en raison de la pandémie.

Ajoutant à l’anxiété généralisée, les examens de mi-session début janvier ont été gravement perturbés dans plusieurs universités à travers le pays en raison du crash des plateformes en ligne. D’autres incidents techniques, notamment des pénuries de tablettes et une congestion du réseau Wi-Fi, ont été signalés dans une poignée d’universités qui ont choisi d’organiser des examens sur place.

Le Monde a également signalé des cas d’étudiants assistant à des examens alors qu’ils étaient infectés par Covid-19, craignant de ne pas se voir proposer de sessions ultérieures.

Pression sur le gouvernement

S’exprimant au parlement mardi, la députée de gauche Karine Lebon a exhorté le gouvernement à intensifier les mesures pour aider les étudiants en détresse psychologique et financière.

« Les étudiants ont été oubliés dans la pandémie, alors même qu’ils luttent contre un isolement extraordinaire », a déclaré Lebon à l’Assemblée nationale de la chambre basse, appelant Vidal à élargir les repas subventionnés et d’autres mesures de soutien financier.

Le lendemain, la sénatrice du Parti vert Monique de Marco a mis en garde la chambre haute contre les «conséquences dramatiques» de l’isolement prolongé des étudiants et du manque de vie sociale. Elle a préconisé une série de mesures urgentes, notamment la suspension du paiement du loyer et le renforcement du soutien psychologique.

Le Premier ministre Castex a tenté de répondre à leurs préoccupations lors d’une conférence de presse jeudi, soulignant que les difficultés ressenties par les étudiants étaient une «préoccupation majeure du gouvernement».

S’exprimant après lui, Vidal a promis de doubler le nombre de psychologues disponibles dans les universités françaises. Elle a dit que les étudiants de première année commenceraient à retourner à l’université en «petits groupes» à partir du 25 janvier.

Le Premier ministre devait accueillir vendredi des représentants des universités et des étudiants pour des entretiens. Les syndicats étudiants ont déjà appelé à une journée nationale de manifestations le 20 janvier pour appeler à la réouverture des campus universitaires.

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