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Alors que les étudiants désespèrent, la France s’attaque au sort de la «  génération perdue  » de la pandémie

La France s’efforce de remédier aux difficultés et à l’isolement des étudiants dont les années universitaires ont été détournées par la pandémie de Covid-19, les syndicats décrivant les dernières mesures du gouvernement comme trop peu, trop tard.

Aïssa, une jeune étudiante sénégalaise brillante, est arrivée en France il y a deux ans en sachant qu’elle porterait les espoirs et les aspirations de sa famille, en plus des siens.

«Quand tes parents sont loin, tu apprends à vivre avec la pression pour réussir», dit-elle dans un entretien avec .. Comme beaucoup d’étudiants, français et étrangers, Aïssa savait qu’elle devrait travailler pour couvrir les frais, le loyer et autres dépenses. Elle ne s’attendait pas à ce qu’une pandémie mondiale jette ses plans dans le désarroi.

Au printemps dernier, l’étudiante a perdu son emploi en raison du verrouillage de Covid-19. Elle a trouvé une autre préparation de commandes en ligne dans un supermarché, mais le maigre salaire signifiait qu’elle ne pouvait plus se permettre les frais de scolarité élevés de son école d’ingénieur à Marseille. Elle a donc abandonné et a déménagé à Paris, où elle s’est inscrite dans un master moins cher en finance, à l’Université de la Sorbonne.

«Au début, je suis restée avec l’amie d’un ami, qui m’a fait dormir par terre et qui s’attendait à ce que je cuisine et fasse le ménage», se souvient-elle. «Un autre jeune homme a vu mon appel à l’aide sur Facebook et m’a proposé de me loger. Mais il a rapidement demandé des faveurs sexuelles en retour, alors je me suis enfui aussitôt.

Grâce aux associations étudiantes et aux travailleurs sociaux de l’université, Aïssa dispose désormais d’une chambre en logement social – un énorme soulagement, «même si c’est difficile d’étudier quand on est enfermé dans une seule pièce toute la journée», dit-elle. Elle a également trouvé un emploi pour s’occuper d’enfants handicapés dans une école primaire locale, mais elle est toujours en difficulté.

«J’ai demandé des allocations de logement, car je peux à peine payer le loyer avec le peu d’argent que je gagne», dit-elle. «Si ma demande est refusée, je serai bientôt trop pauvre pour acheter de la nourriture.»

Avoir 20 ans en 2020

De telles histoires de difficultés, de solitude et d’incertitude deviennent trop familières aux étudiants à l’aube de l’âge adulte, dont les années universitaires et les aspirations futures sont détournées par la pandémie.

Avec les universités françaises dans les limbes au milieu de la dernière recrudescence des infections à Covid-19, la sonnette d’alarme retentit sur les conséquences sociales, psychologiques et académiques de mois de verrouillage, de couvre-feu et d’enseignement en ligne pour les étudiants enfermés dans des logements exigus que beaucoup peuvent difficilement se permettre.

Abordant leur sort en octobre, le président français Emmanuel Macron a déclaré qu’il était «difficile d’avoir 20 ans en 2020». D’autres ont parlé d’une génération «perdue» ou «sacrifiée», angoissée par des études perturbées et des perspectives d’emploi incertaines, et privée de réjouissance.

L’UNEF, premier syndicat étudiant français, a mis en garde contre «l’extrême fragilité» des étudiants à travers le pays. Il a cité une étude de Nightline, une ligne d’assistance aux étudiants, selon laquelle jusqu’à 22% des étudiants qui demandent de l’aide ont nourri des pensées suicidaires.

Dans une étude réalisée à la suite du premier verrouillage national de France, l’Observatoire national de la vie étudiante (OVE), nommé par l’Etat, a noté une augmentation de 50% du nombre d’étudiants présentant des «signes de détresse psychologique».

«Il est très rare d’enregistrer une telle augmentation, et on ne peut que supposer que la situation s’est considérablement aggravée depuis», a déclaré le directeur de l’observatoire, Feres Belghith, dans un entretien à ..

Belghith a déclaré que les femmes, les étudiants étrangers et ceux qui connaissaient des difficultés financières étaient touchés de manière disproportionnée. «La pandémie s’est avérée particulièrement difficile pour les étudiants étrangers privés du soutien financier et psychologique de leur famille», a-t-il expliqué.

La détresse vécue par de nombreux étudiants a fait les gros titres la semaine dernière après qu’un étudiant a sauté du quatrième étage de sa résidence universitaire dans la ville orientale de Lyon. Il reste dans un état critique. Quelques jours plus tard, un camarade d’une université voisine a été retenu après avoir menacé de sauter par la fenêtre.

Écrivant sur Facebook peu après la première tentative de suicide, Romain Narbonnet, camarade de classe de l’étudiant hospitalisé, a souligné «l’isolement social» vécu par les étudiants. Il a également remis en question la décision de garder les écoles ouvertes tout en fermant les universités.

«Nous sommes enfermés 24 heures sur 24, 7 jours sur 7 dans des pièces pas plus grandes que des cellules de prison […]. Combien un élève peut-il endurer? » Demanda Narbonnet. «Il est vital de garder les écoles ouvertes, mais d’une manière ou d’une autre, les universités et les étudiants sont d’une importance secondaire. La vérité est que nous avons été laissés pour compte.

Rage étudiante

Mercredi, des milliers d’étudiants se sont rassemblés à travers la France pour appeler à la réouverture des campus universitaires. Beaucoup ont plaidé pour un retour au système de rotation qui était en place avant le deuxième verrouillage national du pays, les étudiants alternant entre l’enseignement en ligne et en classe.

Lors d’une manifestation à Paris, la présidente de l’UNEF, Mélanie Luce, a déclaré que les classes devraient être ouvertes à «tous les élèves», même si cela signifiait devoir recruter plus d’enseignants afin de tenir la classe deux fois avec des groupes réduits. « Nous pensons que le gouvernement ne comprend pas l’ampleur de la situation », a-t-elle ajouté.

Les étudiants font rage depuis des mois à cause de ce qu’ils perçoivent comme la négligence du gouvernement à l’égard de leur situation difficile, tandis que les sorties de certains ministres n’ont fait qu’attiser la colère.

La semaine dernière, Frédérique Vidal, la ministre de l’Enseignement supérieur, a déclenché la fureur en affirmant que «le problème n’est pas de donner des cours dans les amphithéâtres, mais l’étudiant qui va faire une pause café, le bonbon laissé sur une table ou le sandwich entre amis à la cafétéria. »

La boutade «douce gauche sur une table» est instantanément devenue virale sur les réseaux sociaux. Beaucoup y voyaient un signe du mépris avec lequel ils ont été traités tout au long de la pandémie – d’abord identifiés comme des propagateurs de virus, puis confinés dans la solitude de leurs chambres, alors même que les écoles sont maintenues ouvertes pour que les parents puissent retourner au travail.

«Il n’y a pas si longtemps, nous étions blâmés pour la propagation de la pandémie. Maintenant, nous sommes traités comme des enfants qui ne résistent pas à prendre un bonbon sur une table », lit-on dans une lettre ouverte écrite par plusieurs étudiants et publiée sur Twitter avec le hashtag #GhostStudents. «Après des mois de pandémie, il semble que la justification de la fermeture des universités repose sur une incapacité collective à manger correctement un sandwich», ajoute la lettre.

Branche d’olivier de Macron

Les étudiants des universités françaises – ou facs, comme on les appelle communément – sont également furieux des inégalités de longue date que la pandémie a exacerbées, certaines étant spécifiques au modèle français. Ainsi, alors que les étudiants sont exclus des campus universitaires, leurs pairs qui fréquentent les classes dites «prépas» (ou préparatoires) – la voie traditionnelle pour s’inscrire dans l’une des grandes écoles d’élite françaises – ne sont pas soumis à de telles restrictions.

«Cette violation de l’égalité ne semble troubler ni les [higher education] ni le Premier ministre », écrivait le quotidien français Le Monde dans un éditorial cinglant au début du mois, notant que le Premier ministre Jean Castex n’avait« pas un mot pour l’enseignement supérieur »lors d’une vaste conférence de presse sur les mesures de lutte contre la pandémie.

Les ministres ont depuis cherché à faire amende honorable, Castex soulignant la semaine dernière que les difficultés des étudiants sont «une préoccupation majeure pour le gouvernement» et Vidal annonçant que les étudiants de première année commenceraient à retourner à l’université en «petits groupes» à partir du 25 janvier.

Jeudi, Macron a annoncé de nouvelles mesures lors d’une visite à l’Université Paris-Saclay au sud de Paris. Il a déclaré que les étudiants seraient autorisés à retourner sur le campus un jour par semaine, à condition que les salles de conférence et les salles de classe ne dépassent pas 20% de leur capacité.

«Un étudiant devrait avoir les mêmes droits qu’un travailleur», a déclaré le président français en répondant aux questions de la poignée d’étudiants présents. «S’il en a besoin, il devrait pouvoir retourner à l’université un jour par semaine.»

Macron a déclaré qu’il veillerait à ce que tous les étudiants aient accès à un repas d’un euro deux fois par jour dans les cafétérias universitaires, dont certaines restent ouvertes pour des plats à emporter. Il a promis un mécanisme pour garantir aux étudiants un accès gratuit à un soutien psychologique.

Cependant, Macron a averti qu’il n’y aurait pas de «retour à la normale» avant le début de la prochaine année universitaire. Il a ajouté: « Je vais être honnête avec vous, les semaines à venir seront plutôt difficiles. »

‘Nous n’irons pas tranquillement’

Les annonces de jeudi ont été largement accueillies par l’organe représentatif des chaires universitaires françaises, qui espérait offrir aux étudiants «une certaine stabilité à moyen terme».

Mais il est peu probable que les mesures de Macron à elles seules apaisent la colère, ni tempèrent l’anxiété des étudiants.

Des étudiants font la queue pour recevoir un colis d'aide alimentaire lors d'une distribution par l'association caritative française `` Secours Populaire '' à Strasbourg, dans l'est de la France, le 12 décembre 2020.
Des étudiants font la queue pour recevoir un colis d'aide alimentaire lors d'une distribution par l'association caritative française `` Secours Populaire '' à Strasbourg, dans l'est de la France, le 12 décembre 2020.

Des étudiants font la queue pour recevoir un colis d’aide alimentaire lors d’une distribution par l’association caritative française «  Secours Populaire  » à Strasbourg, dans l’est de la France, le 12 décembre 2020. © Frédérick Florin, .

Les repas à un euro «sont un pas dans la bonne direction, mais ils ont six mois de retard», souligne Maryam Pougetoux, directrice adjointe de l’UNEF, soulignant «le décalage entre l’urgence de la situation et l’action tardive du gouvernement».

Pougetoux note que la mesure ne profitera guère aux nombreux étudiants qui ont quitté les résidences universitaires car ils ne pouvaient pas se permettre le loyer, et ne sont donc plus à proximité des cafétérias étudiantes. Elle a également souligné le fait que les repas seront disponibles «à la demande», une formulation vague qui suggère le genre de hic de procédure qui rend les universités françaises si difficiles à naviguer – pour les étudiants étrangers en particulier.

Les annonces de Macron sont «indicatives de la stratégie du gouvernement de faire des annonces occasionnelles qui ciblent certaines personnes mais ne parviennent pas à résoudre les problèmes plus larges», a déclaré Pougetoux à .. «Le résultat est une succession de petites mesures qui ne donnent aucune visibilité aux étudiants pour les mois à venir. « 

Le directeur adjoint de la FUNU déclare qu’un plan d’urgence de 1,5 milliard d’euros (1,8 milliard de dollars) est nécessaire pour «répondre à la fois à l’urgence actuelle et mettre en œuvre une réforme structurelle». Le plan impliquerait une augmentation immédiate des subventions et aiderait à payer le logement.

« Il y a quelques jours à peine, Castex a déclaré que les universités ne rouvriraient que pour certains étudiants de première année, et maintenant Macron a ouvert la voie au retour d’autres également », a déclaré Pougetoux, pour qui les dernières concessions prouvent que les étudiants réussissent enfin à obtenir leur Message à travers. Elle ajoute: «Le gouvernement commence à comprendre que nous n’irons pas tranquillement.»