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«  Cela change tout!  »: Recréer l’une des plus grandes découvertes archéologiques de Grande-Bretagne

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Entièrement couvert de terre, seul son visage visible, Ralph Fiennes gisait patiemment dans le sol. Simon Stone, le réalisateur du nouveau drame Netflix, The Dig, regarda un moniteur, puis hocha la tête. «Allons-y», dit-il. Fiennes ferma les yeux et une équipe d’attente lui versa de la terre sur la tête, l’enterrant complètement. Carey Mulligan se précipita en avant, pris de panique, et commença à fouiller frénétiquement au sol.

«Je n’agissais pas vraiment; c’était effrayant », a-t-elle dit avec un rire tremblant quand la scène était terminée et que Fiennes, l’air indifférent, était en train d’être dépoussiérée et se préparait à tout recommencer.

C’est l’une des rares scènes ouvertement dramatiques de The Dig, l’histoire vraie de l’une des plus importantes découvertes archéologiques du siècle dernier: la découverte, en 1939, d’un navire funéraire anglo-saxon du sixième siècle à Sutton Hoo, un petite zone le long d’une rivière dans le Suffolk, sur la côte est de l’Angleterre.

Le terrain appartenait à Edith Pretty (Mulligan), une veuve riche mais malade avec un vif intérêt pour l’archéologie, qui avait longtemps été curieuse des monticules surélevés dans ses champs. Le film commence alors qu’elle engage un homme laconique local, Basil Brown (Fiennes), un excavateur autodidacte, pour enquêter alors que la Seconde Guerre mondiale se profile.

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Pretty et Brown étaient convaincus qu’il y avait quelque chose à découvrir; ni l’un ni l’autre n’imaginaient que ce serait une découverte archéologique qui changerait les notions de l’histoire européenne ancienne. Le navire, qui avait été tiré de la rivière voisine, était en fait une chambre funéraire, avec son illustre occupant paré de parures et pourvu d’argent, de nourriture, d’articles ménagers et d’art pour son voyage dans un autre monde. (Pretty a tout donné au British Museum.)

«Cela change tout!» exulte Charles Phillips (Ken Stott), un universitaire de Cambridge chargé de reprendre la fouille lorsque la nouvelle de la découverte éclate. «Ces gens n’étaient pas seulement des marchands de maraude. Ils avaient la culture! Ils avaient de l’art! Ils avaient de l’argent!

The Dig, sorti aujourd’hui, a été adapté par Moira Buffini (Harlots) du roman 2007 de John Preston du même nom. Preston a découvert que sa tante, Peggy Piggott (jouée dans le film par Lily James), avait été impliquée dans les fouilles. et ses recherches ultérieures, a-t-il déclaré dans une interview, ont révélé «une histoire au trésor pour les adultes». C’est l’histoire d’une parenté improbable entre Brown et Pretty à travers les barrières de classe et de sexe, et de la découverte d’une magnifique civilisation ancienne au moment où le monde se dirigeait vers la dévastation de la guerre.

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Stone, bien connu en Europe en tant que metteur en scène de théâtre et d’opéra qui a radicalement repensé des œuvres canoniques comme Yerma et La Traviata, a passé ses premières années en Grande-Bretagne mais est retourné avec sa famille dans leur Australie natale à 12 ans. The Dig est son deuxième film ( après The Daughter), et sa douceur d’époque, son enracinement dans le temps et dans le lieu et la lenteur du rythme sont un changement significatif par rapport à une grande partie de ses travaux précédents.

Le casque Sutton Hoo exposé au British Museum

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Mais Gabrielle Tana, qui a produit le film, dit que dès qu’elle a rencontré Stone, elle a su qu’il était le bon réalisateur. «Plusieurs directeurs avaient été associés au projet et, pour une raison ou une autre, n’avaient pas fonctionné», dit-elle. Stone «a expliqué à quel point il est essentiel de conserver les reliques et les artefacts de notre civilisation afin de ne pas oublier notre passé. J’ai dû le traquer; il voulait le faire, mais il a toujours cinq opéras et six pièces de théâtre en déplacement.

Elle a réussi, et les critiques ont applaudi sa vision de l’histoire. «Stone s’avère être un match idéal inattendu pour le matériau – comme Peter Weir et Warwick Thornton, il a une sensation typiquement australienne pour le mystère et l’étrangeté d’un paysage et les scènes qui auraient facilement pu être jolies cartes postales ont une texture légèrement onirique qui vous surprend au dépourvu », a écrit Robbie Collin dans The Telegraph.

Dans une interview téléphonique depuis Berlin, Stone a déclaré qu’il avait été attiré par «à quel point l’histoire n’était pas conventionnelle dans son emballage, à quel point elle n’était pas sexy».

«J’étais fasciné par le défi de créer ces personnages, contraints par leur temps et leur personnalité», ajoute-t-il, «aussi pleins de vie et d’énergie que n’importe quel personnage contemporain que je mettrais en scène dans une pièce».

Stone dit qu’il avait éliminé même les vestiges d’intimité qui se trouvaient dans les versions antérieures du scénario

À cette fin, dit Stone, il a essayé de garder les acteurs «très imperturbables, très libres, très spontanés». Les acteurs, à qui l’on demandait souvent d’improviser des répliques après la fin de leurs échanges scénarisés, ne savaient pas où les autres interprètes se trouveraient ou se déplaceraient dans une scène; le directeur de la photographie, Mike Eley, n’a pas été informé de l’emplacement des personnages. Parfois, dit Stone, ces méthodes «tournent terriblement mal, mais le plus souvent elles conduisent à une sorte de spontanéité qui contredit nos idées sur le drame d’époque maniéré».

Fiennes, qui est né dans le Suffolk et est régulièrement revenu dans la région tout au long de sa vie, dit qu’il avait «un sentiment particulièrement fort de vouloir faire les choses correctement» en ce qui concerne l’accent et les manières de Basil. Il engagea un entraîneur local et fit le tour du Suffolk sur un vélo à l’ancienne, vêtu des tissus épais que Basil aurait portés. «Vous voyez la terre différemment à ce rythme», dit-il. «Cela a sonné avec mon sens de Basil; il pouvait lire la terre et le sol, où il plateaux et changements, où il plonge, quels sont ses contours.

Mais malgré toute l’immersion dans les détails authentiques des personnages, Fiennes dit qu’il avait aimé la liberté que Stone encourageait chez ses acteurs. «Je suis très entraîné pour me concentrer sur le texte et j’ai adoré avoir la permission de m’enfuir avec lui», dit-il. «Il y a une énergie dans ce qui n’a pas été répété et répété.»

Les ouvriers tamisent la terre au fond de l’excavation du navire funéraire anglo-saxon à Sutton Hoo, Suffolk, le 31 juillet 1939

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La relation centrale entre Edith et Basil est inhabituelle dans un film, souligne Mulligan, car elle n’est pas romantique «mais une simple rencontre d’esprit, une parenté». Stone dit qu’il avait éliminé même les vestiges d’intimité qui se trouvaient dans les versions antérieures du scénario «parce que cela sapait la nature radicale de leur relation». Basile, restreint par sa classe sociale, rencontre Edith, restreinte par son sexe, mais ils partagent une similitude d’esprit. «J’aime la libido de l’esprit, qui est plus difficile à rendre aussi excitante que la libido du corps», dit Stone.

(La tension sexuelle dans le film est consciencieusement fournie par l’attirance entre Peggy, malheureusement mariée, de James, et Rory Lomax, le jeune cousin fringant d’Edith Pretty, joué par Johnny Flynn.)

La logistique de la représentation de la fouille elle-même était décourageante, explique la décoratrice, Maria Djurkovic. «Nous avons dû créer physiquement les monticules, un paysage vierge, avec des tonnes de terre et de plantations, puis montrer le processus pour révéler ce navire saxon de 100 pieds dans le sol», dit-elle. Sa stratégie était de travailler à rebours. «J’ai suggéré de commencer le tournage avec la révélation du navire, puis de mettre de la terre dessus et de revenir dans l’histoire au moment où Basile enfonce une pelle dans la terre pour la première fois.

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Ce moment, dit Stone, se produit au moment même où la guerre qui empiète apporte un sentiment d’incertitude omniprésent sur l’avenir. C’est un sentiment, ajoute-t-il, bien plus réel pour nous au milieu d’une pandémie qu’il ne l’était depuis de nombreuses décennies. «Je pense que nous nous réveillons tous avec l’arrogance de nos hypothèses selon lesquelles il n’y aura pas ce genre de moments qui changeront le monde dans nos vies», dit-il.

Mais la pelle qui frappe la terre nous rappelle, comme le souligne Basil, que les humains font partie de quelque chose de continu. Pour reprendre les mots de Stone: «Creuser la terre alors que le ciel est rempli d’avions peut sembler un acte de folie. En fait, c’est un acte de préservation.

Written by Urban

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