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Avec les musées fermés, les églises parisiennes «  valent bien une messe  »

Si la capitale française « vaut bien une messe », comme le disait le roi Henri IV, il en va de même pour ses myriades d’églises remplies de trésors négligés – d’autant plus à l’époque sombre de Covid.

Si le bon roi Henri avait vécu à l’époque actuelle, il aurait bien pu décider que Paris valait la peine d’être manqué.

Avec les musées, les théâtres, les cinémas et les salles de concert chéris de la ville, tous désespérément fermés et un couvre-feu de 18 heures «pas même en temps de guerre» en place, c’est actuellement du travail et pas de jeu pour la plupart des Parisiens, enfermés dans un espace exigu et ridiculement cher habitations.

Heureusement, les près de 200 églises et chapelles de la capitale sont toujours ouvertes, ce qui donne aux citadins affamés de culture une bonne raison de découvrir certains de leurs trésors cachés – en supposant qu’ils aient quelques minutes à perdre avant le gong de 18 heures.

Le jubé en pierre de l'église de Saint-Etienne-du-Mont, qui contient le sanctuaire de Sainte Geneviève, la patronne de Paris.Le jubé en pierre de l'église de Saint-Etienne-du-Mont, qui contient le sanctuaire de Sainte Geneviève, la patronne de Paris.
Le jubé en pierre de l’église de Saint-Etienne-du-Mont, qui contient le sanctuaire de Sainte Geneviève, la patronne de Paris. © David Iliff, Wikimedia Commons

«Les églises sont ouvertes, elles sont gratuites et, réunies, elles sont le plus grand musée du pays», explique François Drouin, le chef de Art, Culture et Foi, un organisme de bienfaisance local qui fait la promotion du riche patrimoine exposé dans le lieux de culte de la capitale.

Chaque année, l’association édite un guide bilingue des églises de Paris, distribué gratuitement dans les paroisses et la mairie de la capitale. La brochure de 62 pages propose des descriptions sommaires de plus de 100 églises, avec des informations sur les transports, les heures d’ouverture et les visites guidées.

Dans le contexte actuel, c’est peut-être le livret le plus utile que les amateurs d’art puissent se procurer – gratuitement, au moins – c’est pourquoi la presse locale s’est intéressée.

«Nous faisons cela depuis 22 ans et jamais auparavant nous n’avions attiré ce niveau d’attention», dit Drouin. « Nous voyons également plus de visiteurs locaux, bien que malheureusement, les restrictions de voyage signifient que nous n’avons toujours pas de touristes. »

Rubens est revenu

La dernière édition du guide a été dévoilée sous les imposantes voûtes de Saint-Eustache, dans le centre de Paris. Il a coïncidé avec le retour du tableau le plus célèbre de l’église – «Les disciples d’Emmaüs» de Peter Paul Rubens – après une longue restauration.

Souvent moqué pour son volume et son pastiche de styles, Saint-Eustache illustre le caractère composite des églises parisiennes, dont beaucoup ont été construites, pillées et reconstruites au cours de plusieurs époques, résistant aux incendies et aux révolutions.

Sobre à l’avant, exubérant à l’arrière et soutenu par une forêt dense de piliers multiformes, Saint-Eustache présente une structure gothique, une façade classique et des décorations intérieures inspirées de la Renaissance. Il abrite une richesse d’art couvrant cinq siècles, de la peinture du XVIe siècle de Santi di Tito de «L’ange conduisant Tobias» au triptyque de Keith Haring de «La vie du Christ», achevé quelques semaines avant la mort de l’artiste en 1990.

À plus de 33 mètres de haut, les voûtes de Saint-Eustache dépassent même celles de Notre-Dame.À plus de 33 mètres de haut, les voûtes de Saint-Eustache dépassent même celles de Notre-Dame.
À plus de 33 mètres de haut, les voûtes de Saint-Eustache dépassent même celles de Notre-Dame. © Christophe Archambault, .

Comme les autres églises du guide, Saint-Eustache dispose de son propre code QR renvoyant à une application, Les pierres parlent, où les visiteurs peuvent en savoir plus sur son histoire et son art. Malgré les verrouillages et les couvre-feux, Drouin affirme que l’application a enregistré un nombre record d’utilisateurs en 2020, la plupart d’entre eux âgés de moins de 35 ans.

Curieusement, le retour de Rubens n’est même pas mentionné dans le livret, une omission que Drouin attribue à une grande prudence.

«Son attribution au peintre hollandais, désormais formellement établie, était depuis longtemps un sujet de controverse», explique-t-il, ajoutant que la localisation du tableau a été gardée secrète lors de sa restauration.

Pillage et négligence

Alors que «Les Disciples d’Emmaüs» était baigné de lumière lors de sa présentation à la presse, le tableau est par ailleurs faiblement éclairé et souvent à peine visible en temps normal, note Drouin, évoquant une frustration familière pour les fidèles.

Les peintures d’églises peuvent être mal placées, à l’ombre ou aveuglées par des reflets en fonction du temps et de l’heure de la journée. Contrairement aux musées, les œuvres les plus célèbres sont souvent ignorées ou cachées – comme dans l’église Saint-François-Xavier, cernée entre des boulevards sans vie juste au sud des Invalides, et abritant la «Cène» du Tintoret, la seule peinture de le maître vénitien à accrocher dans une église parisienne, nichée dans une sacristie.

"Le dernier souper" par Jacopo Tintoretto, un joyau caché de l'église Saint-François-Xavier."Le dernier souper" par Jacopo Tintoretto, un joyau caché de l'église Saint-François-Xavier.
« La Cène » de Jacopo Tintoret, joyau caché de l’église Saint-François-Xavier. © Musée du Louvre, Creative Commons

L’apparente négligence fonctionne dans les deux sens, dit Loana Dunoyer, une guide touristique possédant une connaissance approfondie des églises de Paris.

«Les Français ont tendance à se tourner vers les musées pour les beaux-arts, pas tant vers leurs églises», explique-t-elle. «Ce n’est pas comme en Italie où vous vous attendez presque à être submergé par l’art dès que vous y entrez.

Elle souligne plusieurs raisons à cela, à la fois artistiques et liées à l’histoire mouvementée de la ville.

«De nombreuses églises ont été dépouillées de leurs trésors pendant la Révolution française et transformées en greniers – comme Saint-Eustache – ou« temples de la raison »», explique Dunoyer. «Puis, avec Napoléon, est venue l’habitude de centraliser les œuvres d’art à l’intérieur du Louvre, puis d’autres musées.

Les évolutions climatiques et techniques ont également joué un rôle, entravant par exemple le développement de la fresque si répandue dans les Alpes.

Il y a quelques fresques remarquables du XIXe siècle, comme la procession de 92 mètres de long de Jean-Hyppolite Flandrin dans l’église Saint-Vincent-de-Paul, près de la gare du Nord, ou la récente restauration de Saint-Michel tuant le dragon d’Eugène Delacroix « , perché haut sur le plafond de Saint-Sulpice. Pour une expérience plus intime, cependant, les admirateurs de Delacroix pourraient opter pour ses peintures dans les églises Saint-Paul-Saint-Louis et Saint-Denys-du-Sacrement, toutes deux dans le Marais.

La fresque récemment restaurée d'Eugène Delacroix "Saint Michel tuant le dragon", dans l'église Saint-Sulpice.La fresque récemment restaurée d'Eugène Delacroix "Saint Michel tuant le dragon", dans l'église Saint-Sulpice.
Fresque récemment restaurée d’Eugène Delacroix de « Saint Michel tuant le Dragon », dans l’église Saint-Sulpice. © Philippe Lopez, .

Les églises de la ville abritent également une richesse de sculptures comme Jean-Baptiste Pigalle, Edmé Bouchardon et Antonio Raggi, un disciple du Bernin, sur des orgues centenaires, de somptueux vitraux et des iconostases de la chrétienté orientale.

Gemmes cachées

Dunoyer dit que certaines des caractéristiques les plus remarquables des églises parisiennes se trouvent dans leur pierre, comme l’arche loftée finement sculptée à Saint-Étienne-du-Mont, le seul jubé de la capitale française séparant le sacré du profane.

L’église gothique flamboyante, qui fait face au Panthéon et contient les restes de sainte Geneviève, la sainte patronne de la ville, est également célèbre pour ses magnifiques vitraux, que le guide des éditions Art, Culture et Foi décrit comme la Sainte-Chapelle ».

La brochure ne présente pas toutes les églises – le Sacré-Coeur manque, pour n’en citer qu’une – mais elle en mentionne beaucoup qui sont souvent négligées, comme le Saint-Pierre-de-Montmartre à proximité, une structure pittoresque du 12ème siècle qui contient des œuvres attribué à Guercino et José de Ribera.

Aider à découvrir des églises moins connues dans les arrondissements extérieurs de Paris est peut-être la principale contribution de la brochure, dit Drouin, notant que la grande majorité des églises sont plus récentes qu’on ne le croit généralement, construites aux XIXe et XXe siècles.

Parmi eux, le charmant Saint-Séraphin-de-Sarov, une église orthodoxe russe en bois à pièce unique construite autour de deux arbres dans le sud-ouest de Paris, et les églises en briques rouges de Sainte-Odile et Saint-Michel, au fond du 17e arrondissement, respectivement Art Déco et Romano-Byzantin. Perchée en haut de la flèche de ce dernier, une statue brillante de l’archange, réplique en cuivre doré de celle qui domine le célèbre Mont-Saint-Michel.

À l'intérieur de l'église art déco de Saint-Jean-Bosco, construite dans les années 1930 dans le 20e arrondissement de Paris.Intérieur de l'église art déco de Saint-Jean-Bosco, construite dans les années 1930 dans le 20e arrondissement de Paris.
Intérieur de l’église art déco de Saint-Jean-Bosco, construite dans les années 1930 dans le 20e arrondissement de Paris. © Alexandre Vialle, Creative Commons

«Dans certains cas, les églises les moins célèbres se sont retrouvées avec les plus belles œuvres d’art en« compensation »de leur moindre prestige», dit Drouin, citant le Tintoret de l’église Saint-François-Xavier.

C’est dommage – bien que peu surprenant pour Paris – que le guide ne s’aventure pas dans la banlieue de la capitale française, à moins d’une brève description de Notre-Dame-de-Pentecôte, une structure de verre et de béton du XXIe siècle nichée entre des gratte-ciel dans le quartier des affaires de La Défense.

Ainsi, il n’y a aucune mention de la basilique de Saint-Denis, dans la banlieue ouvrière éponyme au nord de la capitale française, peut-être la seule église à rivaliser avec Notre-Dame en histoire et en échelle.

Merveille gothique, la basilique a été construite sur le site où le saint décapité se serait effondré après avoir marché plusieurs kilomètres la tête entre les mains. C’est aussi là que la plupart des rois français sont enterrés, y compris le bon roi Henri.

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