Blues de janvier: comment les femmes de l’ère du jazz obtiennent enfin leur dû

Dans toute la programmation festive de Netflix, un film qui réinvente une pionnière du blues noire est le plus discuté de la saison. Black Bottom de Ma Rainey, une adaptation de la pièce des années 80 d’August Wilson, capture la première icône du blues Rainey alors qu’elle et son groupe se préparent à enregistrer dans les années 1920 à Chicago. Il présente Viola Davis, lauréate d’un Oscar, dans une performance inoubliable en tant que grande dame elle-même, ornée d’une bouchée de dents en or et d’un maquillage de peinture à la graisse étalée sur son visage.

Davis incarne la nature de débauche, la personnalité magnétique et la vulnérabilité qui ont valu à Rainey le titre de «Mother of the Blues». Elle se pavane et grince de joie, racontant des histoires torrides de longues nuits passées à boire et à se lever pour rien de bon. Lorsque le membre de son groupe Levee, joué par feu Chadwick Boseman, tente de voler la vedette, elle chante plus fort, ne voulant pas donner de l’éclat aux hommes qui n’ont pas fait le travail qu’elle a.

Gertrude «Ma» Rainey faisait partie d’une foule de femmes entrepreneures qui ont passé leur vie sous les regards du public, à chanter le blues. À l’époque, les femmes dominaient la scène. Des artistes comme Mamie Smith, le premier artiste noir à enregistrer une chanson de blues («Crazy Blues» en 1920), Memphis Minnie – dont la chanson «When The Levee Breaks» a été reprise par Led Zeppelin – et «Empress of the Blues» Bessie Smith sont quelques-unes des premières stars qui ont visité l’Amérique dans des spectacles de vaudeville et des bars du centre-ville pour populariser ce style de musique émergent. Rainey a réalisé plus de 100 enregistrements et influencé des générations de musiciens, mais au-delà des collections prisées de fanatiques de blues, son nom est rarement prononcé.

Enfin, tout est en train de changer, et l’héritage des femmes blues est réexaminé par une nouvelle génération désireuse de combler les lacunes de l’histoire de la musique. À la fin de l’année dernière, la vie tumultueuse de la chanteuse de blues Billie Holiday a été illustrée dans le documentaire Billie, qui comprenait des interviews d’anciennes bandes avec des membres de son cercle, et a tenté de la présenter comme plus que la victime qu’elle a été peinte comme précédemment. Des pouces de colonne considérables ont également été donnés à la chanteuse américaine longtemps négligée Bettye LaVette, dont l’album Blackbirds couvrait en grande partie les chansons des premières femmes noires artistes, notamment Holiday et Lil Green, ou comme elle les appelle, ses «oiseaux noirs». S’adressant au New York Times, LaVette a déclaré: «Ces femmes sont les premières chanteuses noires que j’ai entendues. Sachant ce que toutes ces femmes ont vécu, je peux me retrouver dans chacune des chansons parce que je suis aussi un oiseau noir.

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L’année prochaine, les appréciations de blues continuent à venir. Le prochain biopic de Baz Luhrmann sur Elvis Presley mettra en vedette l’artiste lauréate d’un Grammy Yola en tant que marraine de l’innovatrice rock’n’roll et blues Sister Rosetta Tharpe, donnant au public la chance de montrer comment Tharpe a inspiré un jeune Presley. Et dans le monde de l’édition, Faber & Faber publiera en février une nouvelle biographie de l’un des chanteurs de blues les plus populaires de son temps, Bessie Smith – dont Rainey était un mentor – par la poète nationale écossaise Jackie Kay. Il y a eu des tentatives occasionnelles de faire la lumière sur cette époque auparavant – le biopic de HBO 2015 sur Smith avec Queen Latifah me vient à l’esprit – mais cette fois, il y a un éclairage de masse.

Il est temps que ces femmes reçoivent leur dû. Pendant des décennies, la véritable origine du blues a été obscurcie par le mythe de l’homme solitaire, sa guitare et son chagrin. La tendance s’est popularisée dans les années 1930 lorsque les collectionneurs de chansons et les maisons de disques ont vu une opportunité de commercialiser cette approche plus familiale comme une forme plus pure de blues, par opposition aux chansons théâtrales que les femmes chantaient souvent. Une approche similaire s’est installée dans la scène rock naissante: le gospel à la guitare de Tharpe a rarement été cité comme l’inspiration derrière le génie d’Elvis ou de Chuck Berry. Même Berry a admis qu’une grande partie de sa carrière était «une longue imitation de Rosetta Tharpe».

La vraie vie Ma Rainey joue avec son groupe

(Rex)

Ayant vu elles-mêmes et la musique qu’elles ont créée envahie par des forces extérieures, des femmes comme Tharpe ont souvent évoqué l’appropriation de leur travail. Elle a déclaré à un journal en 1957: «Tous ces nouveaux trucs qu’ils appellent rock and roll, eh bien, je joue ça depuis des années maintenant.» Plus tard, les réveils du blues se sont éloignés encore plus des origines du genre et se sont souvent concentrés sur des artistes blancs, recadrant un style musical né de la douleur noire autour d’un récit blanc, avec des stars comme Janis Joplin venant au premier plan.

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C’est donc passionnant de voir la véritable histoire du genre se dévoiler, notamment à l’écran. Et dans ces nouveaux biopics, dans les pages d’articles de journaux et à l’écran, les femmes qui étaient auparavant une réflexion après coup ont la chance d’être vues plus honnêtement que jamais. Dans l’adaptation Netflix, par exemple, Ma Rainey est souvent dédaigneuse et impétueuse envers les hommes qui l’entourent, mais le fait pour garder tout le monde dans la file et leur rappeler qui gagne de l’argent. Comme l’explique le réalisateur George C Wolfe dans le documentaire d’accompagnement sur la réalisation du film: «Le blues de Ma exprime le défi. [It] n’est pas un blues de désespoir.

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Pendant ce temps, dans Billie, la chanteuse est vue à travers les interviews que la journaliste Linda Lipnack Kuehl a menées avec des centaines de ses amis, membres du groupe et pairs dans les années 1970. Ce faisant, elle se révèle être à la fois la masochiste tragique qu’elle est connue comme une merveille sans égal qui a vécu vite et recherché le plaisir partout où elle pouvait le trouver.

L’image tragique que l’héritage de Holiday portait était souvent la façon dont les femmes dans le blues étaient représentées auparavant: comme des femmes déchues pour qui la créativité musicale est liée à l’autodestruction. Bien que de nombreuses femmes de cette époque aient vécu des vies difficiles, leur existence n’est pas la fête de la misère d’une note que l’histoire du blues voudrait nous faire croire. C’étaient des femmes d’affaires, des auteurs-compositeurs et des entrepreneurs, qui buvaient et se battaient, aimaient et faisaient la fête. Dans un monde où l’on dit encore aux femmes de prendre moins de place, voir les femmes incarner toutes les facettes d’elles-mêmes, même les aspérités, est passionnant à voir. S’adressant à The Guardian, Florence Dawkins, la femme qui a transformé la maison de Rainey en Géorgie en musée, l’a bien dit lorsqu’elle a dit à propos de la chanteuse: «Elle ne s’est pas excusée pour son style de vie ou ce qu’elle était et c’est ce qui m’attire.

Billie Holiday se produit en 1947

(Rex)

Une grande partie de la renaissance du blues peut être attribuée au désir du public d’être représenté dans la culture qu’il consomme et à son insistance à faire partie de l’histoire de la société dans laquelle il existe. Le genre musical mettait en vedette de nombreuses femmes libérées qui étaient ouvertement queer, dont Rainey, qui se vante dans les paroles de « Prove It On Me » qu’elle « est sortie hier soir avec une foule de mes amis / Ils ont dû être des femmes, parce que je n’aime pas les hommes ». Bessie Smith était également connue pour avoir des relations avec des femmes, souvent celles de sa troupe de tournées. Le blues a été l’étincelle qui a allumé les braises du rock and roll, du rhythm’n’blues, du punk et, avouons-le, d’une grande partie de la musique occidentale du siècle dernier. Savoir que les créateurs étaient des femmes queer noires est une source d’inspiration pour beaucoup.

Dans ces histoires, il y a aussi des leçons de vie sur l’exploitation dans l’industrie de la musique. Dans une scène du Black Bottom de Ma Rainey, Rainey arrête sa session d’enregistrement parce que son producteur et agent blanc ne lui a pas fourni de bouteille de Coca Cola. C’est un acte qui peut avoir un artiste étiqueté l’un des redoutables mots «d» – difficile ou une diva – mais en réalité, Rainey connaissait le jeu auquel elle jouait: «Tout ce qu’ils veulent, c’est ma voix. Eh bien, j’ai appris cela et ils vont me traiter comme si je voulais être traité, peu importe combien cela leur a fait mal », dit-elle. Ce commentaire en particulier s’est senti de plus en plus pertinent alors que les femmes musiciens, même célèbres, sont toujours exploitées: début 2020, la chanteuse Kelis a affirmé que le duo de production Neptunes avait conservé les bénéfices de ses deux premiers disques, tandis que le mois dernier, Cardi B avait réglé un Une poursuite de 22 millions de dollars (16 millions de livres sterling) contre un ancien directeur qui, selon elle, lui avait fait signer plus de 50% de ses redevances.

Il y a tellement de femmes dans l’histoire de la musique qui méritent une place sous les projecteurs culturels. La sale et grégaire chanteuse Lucille Bogan, dont les chansons étaient suffisamment explicites pour faire rougir les plus mondains d’entre nous, mérite un second regard. Sa célèbre version torride de « Shave ‘Em Dry » mérite d’être reprise par un artiste comme Megan Thee Stallion un jour. Ou que diriez-vous de Big Mama Thornton, le cri guttural original derrière le plus tard hit d’Elvis «Hound Dog»? J’aimerais aussi voir un biopic de Gladys Bentley, qui dans les années 1920 et 1930 a ravi les foules de Harlem avec son numéro de drag king. Mais si la tendance actuelle à des représentations plus complètes de l’histoire se poursuit, ces innovateurs recevront leur dû assez tôt.

Peut-être que la raison pour laquelle le blues est revisité maintenant est que, plus que jamais, la musique résonne aujourd’hui. Dans son livre de Bessie Smith, Jackie Kay écrit que qu’il s’agisse du mouvement Black Lives Matter, de la crise climatique, du coronavirus ou de #MeToo, il y aura une chanson de Smith pour accompagner les temps. «Le blues n’est pas passé», dit-elle. «Le blues de Bessie est actuel.» Elle reconnaît la qualité prémonitoire d’une grande partie de la musique de Smith et souligne également pourquoi les femmes musiciens comme Smith sont infiniment fascinantes. «Les pionniers ne montrent pas seulement la voie en leur temps; ils continuent de réfracter et de refléter notre temps. Les pionniers peuvent exécuter le tour de magie d’être contemporain à tout moment.

«Bessie Smith» de Jackie Kay sera publié sur Faber & Faber le 18 février; «Ma Rainey’s Black Bottom» est maintenant disponible sur Netflix; ‘Billie’ est disponible pour regarder sur Amazon Prime Video

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