Comment une revue imprévue de Roger Ebert a lancé la carrière de John Prine

Une nuit au hasard à Chicago en octobre 1970, le critique de cinéma Roger Ebert a quitté le film qu’il était censé revoir parce que son pop-corn était trop salé.

Il est allé dans un bar voisin à la recherche d’une bière, et a été encouragé à voir l’auteur-compositeur-interprète inconnu se produire dans l’arrière-salle. Le nom de ce musicien était John Prine, et la critique imprévue et enthousiaste qu’Ebert a écrite sur la performance a changé la vie de l’auteur-compositeur-interprète pour toujours.

« Je n’ai jamais eu de siège vide après cela », a déclaré Prine à NPR en 2018. « Je gagnais encore ma vie en tant que facteur. Et je chantais après cela (critique) trois soirs par semaine et deux spectacles par nuit. Et il y avait une ligne à l’extérieur. Et les choses se sont améliorées à partir de là. « 

« Sans aucune sagesse de ma part, mais par pure chance aveugle, je suis entré dans le Cinquième Peg, un club folklorique sur West Armitage [Street], une nuit en 1970 et a entendu un facteur de Westchester chanter « , a écrit Ebert en repensant à la critique fatidique 40 ans plus tard.

«Cette nuit-là, j’ai entendu« Sam Stone », l’une des grandes chansons du siècle. Et« Angel From Montgomery ». Et d’autres. Je n’étais pas le critique musical du Chicago Sun-Times, mais je suis allé au bureau et j’ai écrit un article. Et comme le destin l’a décrété, c’était la première critique que Prine ait jamais reçue. « 

« (Prine) apparaît sur scène avec une telle modestie qu’il semble presque revenir sous les projecteurs », a lu une section clé de la revue d’Ebert. « Il chante plutôt doucement, et son travail de guitare est bon, mais il ne se montre pas. Il commence lentement. Mais après une chanson ou deux, même les ivrognes dans la salle commencent à écouter ses paroles. Et puis il vous a . « 

Comme Prine l’a reconnu avec reconnaissance, sa carrière a décollé rapidement après la publication de la revue d’Ebert. En plus de son nouveau programme de spectacles chargé, Prine a marqué son premier contrat d’enregistrement quelques mois plus tard. Il a sorti son premier album éponyme acclamé à l’été 1971.

Trois ans plus tard, Bonnie Raitt a fait connaître les talents d’écrivain de Prine à un public plus large en incluant une reprise de son « Angel From Montgomery » sur son album Streetlights de 1974. Elle n’était que l’un des nombreux pairs célèbres à défendre et couvrir son travail au fil des ans, aux côtés de Bob Dylan, Bruce Springsteen, John Mellencamp et R.E.M.

Des décennies plus tard, après que Prine eut survécu à une bataille contre le cancer en 1997 et avec Ebert au milieu de son propre combat finalement fatal avec la maladie, le désormais célèbre critique de cinéma a assisté à un autre des concerts de l’ancien facteur. « C’était après mon opération », a expliqué Prine à NPR. « Et nous avons pu parler un peu. Mais évidemment c’était une situation sociale … c’était plus comme si nous nous regardions comme si nous étions membres du club – vous savez, tous deux ayant subi nos chirurgies – lui encore plus donc. »

Prine est décédée le 7 avril 2020 en raison de complications du coronavirus.

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