‘Death Race 2000’ établit la norme pour la dystopie de science-fiction

Comme tant d’autres films de science-fiction sur la dystopie des années 70, Death Race 2000 était étrangement prédictif de l’avenir.

L’idée du film, qui a été présenté le 27 avril 1975, a été lancée par le producteur Roger Corman, qui a contribué à faire avancer plus de carrières hollywoodiennes qu’il n’est possible de compter. Il a prétendument obtenu le concept de Death Race quand il a eu vent du Rollerball de Norman Jewison, un jeu futuriste sur un sport de roller-derby violent mettant en vedette James Caan, qui devait ouvrir en juillet 1975. L’idée de Corman – typique de lui – était de faire un film similaire et le sortir pendant le blitz publicitaire pour Rollerball, faisant essentiellement son argent avec la presse de quelqu’un d’autre.

Ce gambit a fonctionné comme un charme. Death Race 2000 a gagné 5 millions de dollars sur un budget proche de 400 000 $ et, également typique du travail de Corman, est immédiatement devenu un classique culte.

L’intrigue est issue d’une nouvelle du prolifique romancier et scénariste Ib Melchior qui a été transformée en scénario par Robert Thom et Charles Griffith. Cela implique une course de cinq voitures d’un océan à l’autre à travers l’Amérique en l’an 2000. La configuration n’est pas si inhabituelle – le rallye de gumball et la course de canon de 1976 de 1981, entre autres, ont fini par couvrir le même terrain – mais dans Death Race 2000, la course est l’événement sportif le plus populaire au monde et les concurrents obtiennent des points pour avoir tué des gens avec leur voiture.

Un homme appelé Frankenstein (joué par David Carradine) est le champion en titre et le plus grand pilote du monde. Il a obtenu son nom parce qu’il a survécu à tant d’accidents horribles au fil des ans que la plupart de ses parties du corps ont été remplacées. Il porte un masque en cuir noir intégral pour cacher son horrible défiguration et conduit une voiture dont le pare-chocs avant est ébloui par de grands crocs blancs.

Array contre lui et son nouveau navigateur, Annie Smith (Simone Griffeth), sont quatre autres voitures – pilotées par une nazie nommée Matilda le Hun (Roberta Collins), un gladiateur de style romain appelé Nero le héros (Martin Kove, qui allait continuer pour jouer le sensei du Cobra Kais dans la série Karate Kid), une cow-girl nommée Calamity Jane (Mary Woronov, qui a commencé à travailler avec Andy Warhol) et un gangster de Chicago nommé « Machine Gun » Joe Viterbo (Sylvester Stallone dans son dernier film avant que Rocky ne le lance dans la célébrité.)

Il y a aussi, à la manière de la dystopie de science-fiction classique, un mouvement de résistance déterminé non seulement à arrêter la course, mais à renverser le gouvernement fasciste – dirigé par «M. le président», qui règne depuis son palais d’été à Pékin – qui a défiguré l’Amérique. La course se déroule à travers le continent à 200 miles par heure, écrasant et précipitant les civils en cours de route, tandis que le mouvement de résistance s’efforce de gâcher le plaisir.

Un par un, les autres conducteurs périssent jusqu’à ce qu’il ne reste que Frankenstein et Machine Gun Joe. L’intrigue de la résistance est découverte – il s’avère que le nouveau conducteur de Frankenstein en fait partie – et le gouvernement mène une campagne de désinformation accusant ses attaques politiques contre les Français. En fin de compte, le président obtient son dû, mais pas tout à fait de la manière dont la résistance avait prévu, et Frankenstein se révèle être un gars bien après tout.

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Regarder la bande-annonce de ‘Death Race 2000’

Le réalisateur Paul Bartel s’amuse beaucoup avec tout cela et, comme dans tant de productions de Corman, le campy, le lurid et le violent coexistent dans une égale mesure. Les têtes sont écrasées sous les roues de la voiture, les seins sont découverts, il s’avère que Frankenstein a une fausse main qui comprend un implant de grenade et il y a beaucoup d’images accélérées de voitures décorées de façon criarde qui dérapent dans les coins et essaient de s’échapper de la route.

Toujours dans la mode classique de Corman, des noms inattendus apparaissent dans le casting et l’équipe. En plus de Carradine et Stallone, le film présente Don Steele, l’un des DJ radio les plus populaires de l’époque, en tant que MC maniaque de la Death Race, Junior Bruce. Il a été édité par Tina Hirsch, qui a ensuite tout édité, du road movie existentialiste de Walter Hill The Driver aux Gremlins de Joe Dante et de nombreux épisodes de The West Wing. Le directeur de la photographie était Tak Fujimoto, dont la carrière légendaire comprend Terrence Malick’s Badlands, Ferris Bueller’s Day Off de John Hughes, The Silence of the Lambs de Jonathan Demme et bien d’autres.

Mais peut-être que la partie la plus agréable de Death Race 2000 est la façon dont elle présage tant de choses qui l’ont suivi. Avec son public fou de divertissement et son annonceur loufoque (Steele enfonce vraiment ses dents dans le rôle), il prépare le terrain pour des films comme The Running Man et The Hunger Games trilogy. La critique intégrée de la violence télévisée – avec une voix off qui accompagne le générique de fin offrant une encapsulation ironique de l’histoire de la violence que nous sommes censés avoir dépassé – a été reprise dans les films de pratiquement tous les succès décennie, de Robocop à l’idiocratie. Et sa politique de classe, mettant en vedette un groupe d’élite qui a usurpé le pouvoir des masses appauvries, est devenue un aliment de base des films de science-fiction depuis plus de quatre décennies.

Death Race 2000 a été refaite en 2008 par Paul W.S. Anderson en tant que Death Race (et qui a engendré plusieurs suites), mais ce film et la plupart des autres imitateurs de l’original ne peuvent pas retrouver le charme de l’original. Vous pouvez remercier Corman pour cela. Souvent imité mais jamais égalé, le producteur et réalisateur a produit un film après film dans sa carrière qui peut être dérivé mais original, exagéré mais intelligemment conscient de soi, et ils correspondent presque toujours au niveau de leurs défauts avec le niveau de leur valeur de divertissement. Death Race 2000 en est un parfait exemple.

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