La navette spatiale Challenger se sépare à la télévision en direct

Notre mémoire collective: une nation a regardé avec horreur le volet spatial Challenger a explosé le 28 janvier 1986, lors d’une émission télévisée en direct. Réalité: Non, non, et non, non.

Challenger a été la deuxième navette à aller dans l’espace, lançant en avril 1983, puis complétant neuf missions précédentes, se connectant à un peu plus de 63 jours de la Terre. Les étapes précédentes comprenaient la première sortie dans l’espace de la navette et le transport des premières astronautes féminines et noires (Sally Ride et Guion Bluford, respectivement) en orbite.

Ride et Kathryn Sullivan faisaient alors partie de l’équipage initial pour inclure deux femmes; Marc Garneau est également devenu le premier Canadien dans l’espace à bord de cette navette. Challenger a réalisé le premier décollage de nuit du programme et le premier vol opérationnel avec Spacelab, un laboratoire européen qui a mené des expériences en microgravité.

Puis vint une journée froide et claire au début de 1986 au Centre spatial Kennedy à Cap Canaveral, en Floride. Le 10e lancement de Challenger devait à nouveau entrer dans l’histoire, alors que l’enseignante Christa McAuliffe devenait la première citoyenne privée à aller dans l’espace. Les salles de classe à travers le pays ont installé des téléviseurs pour que les étudiants puissent marquer l’occasion, tandis que McAuliffe a promis de donner des leçons dans l’espace.

« Cela est devenu en soi un moment de relations publiques massif [for NASA]», A déclaré à CBS Stacey Schulman, analyste des médias chez Katz Television Group en 2016.« Vous aviez tous ces enfants à l’école qui regardaient ce moment en direct. Ce fut un moment très déterminant. « 

Bob Ebeling a dirigé un groupe de collègues ingénieurs qui ont exprimé des réserves sur le décollage, soulignant d’éventuels problèmes avec les joints sur les propulseurs à fusées solides à des températures aussi basses. Les administrateurs de la NASA ont poussé de l’avant, exhortant Ebeling à «enlever votre chapeau d’ingénieur et mettre votre chapeau de gestion».

Cette nuit-là, Ebeling a dit à sa femme Darlene: « Ça va exploser. »

Regardez la couverture en direct de CNN sur le décollage de Challenger

La NASA a envoyé l’engin vers le haut à 11 h 38 HE. Une minute et 13 secondes plus tard, les sept membres d’équipage du Challenger plongeaient vers l’océan Atlantique en contrebas.

En vérité, cependant, peu de gens autres que les habitants et les étudiants intéressés qui regardent les émissions par satellite dans certaines écoles ont réellement vu cette catastrophe nationale se dérouler en temps réel. Une grande partie de l’auditoire adulte était au travail. CNN a effectué le lancement dans son intégralité, mais les nouvelles du câble en étaient encore à leur ère naissante. Certains réseaux se sont coupés avant que la portée de cette horrible journée ne soit pleinement connue.

Au lieu de cela, les images ont été plus généralement gravées dans notre mémoire collective par la couverture mur à mur qui a suivi.

Les ingénieurs inquiets avaient raison: un joint sur le propulseur de fusée du côté droit de Challenger, conçu pour empêcher les échappements brûlants de fuir pendant le décollage, durcit puis échoua dans les conditions glaciales. Des gaz ont commencé à s’écouler de l’interstice, provoquant finalement un trou dans le réservoir de carburant externe qui se brisait rapidement.

Le propulseur droit s’est alors détaché de sa jambe de force et s’est écrasé dans le réservoir, déclenchant une énorme boule de feu alors qu’une inondation d’hydrogène et d’oxygène liquide s’échappait. Les deux boosters du navire ont émergé au milieu d’un nuage grotesque en forme de Y.

« Au fur et à mesure qu’il montait, le propulseur à fusée solide a commencé à virer », a déclaré Carl McNair, frère du spécialiste de la mission Challenger Ronald McNair, au Los Angeles Times en 2011. « Je ne savais pas comment je le savais, mais je Je savais qu’ils étaient partis. Je me tenais là, les larmes coulant sur mes yeux, disant: «Oh, mon Dieu, oh, mon Dieu» – ce que tant de gens disaient à l’unisson dans le monde. « 

Beaucoup de ceux qui ont regardé les reportages et la plupart des comptes rendus imprimés ont supposé que la navette elle-même avait explosé. Mais Challenger s’est plutôt séparé au milieu de forces aérodynamiques inclinées. La cabine de l’équipage, située dans le fuselage avant, est restée intacte. La section de queue, avec un moteur encore en feu, et une aile de l’orbiteur ont également été initialement propulsées au-delà de la fumée.

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Sans ses boosters, la cabine a commencé à revenir d’une altitude de 12,3 miles. La cabine s’est tenue ensemble lors de sa chute, avant de finalement s’effondrer lors de l’éclaboussure à plus de 200 mph.

Moins de trois minutes s’étaient écoulées. L’équipage semblait avoir survécu à l’incendie massif, mais ce qui s’est passé ensuite est toujours une question ouverte. La NASA a soutenu qu’ils avaient probablement perdu connaissance lorsque le compartiment s’était dépressurisé, mourant finalement par manque d’oxygène. D’autres suggèrent qu’il existe des preuves que les astronautes auraient pu tenir jusqu’à l’impact.

Regardez le discours de Ronald Reagan à la nation

Le président Ronald Reagan devait prononcer le discours annuel sur l’état de l’Union plus tard dans la nuit. Il a abandonné le discours original, discutant plutôt de la tragédie de Challenger. « Je veux dire quelque chose aux écoliers américains qui regardaient la couverture en direct du décollage de la navette », a déclaré Reagan. « Je sais que c’est difficile à comprendre, mais parfois des choses douloureuses comme celle-ci se produisent. Tout cela fait partie du processus d’exploration et de découverte. Tout cela fait partie de prendre une chance et d’élargir l’horizon de l’homme. « 

Reagan a conclu le discours de 650 mots rapidement assemblé par une citation de «High Flight», un poème du pilote de la fin de la Seconde Guerre mondiale, John McGee Jr.: «Nous ne les oublierons jamais», a-t-il déclaré à propos des astronautes de Challenger. ni la dernière fois que nous les avons vus ce matin, alors qu’ils se préparaient pour leur voyage, se disaient au revoir et «glissaient les liens hargneux de la terre» pour «toucher le visage de Dieu». « 

Les opérations de sauvetage ont commencé le lendemain, alors que des centaines de kilos de débris de navette ont été soigneusement transportés du fond marin. Le matériel récupéré a été scellé et enterré dans des silos de missiles Minuteman abandonnés à proximité, mais la majeure partie de la navette est toujours sous la surface. Seules les pièces cruciales nécessaires à la recherche sur la catastrophe ont été récupérées. La cabine de l’équipage n’a été retrouvée qu’en mars 1986, dans 100 pieds d’eau. Des restes identifiables ont été rendus aux familles de l’astronaute, tandis que le reste a été enterré en mai à l’intérieur d’un monument Challenger au cimetière national d’Arlington.

Une commission nommée par Reagan a enquêté, ce qui a conduit à des changements dans la façon dont la NASA a géré les problèmes de sécurité. L’accident meurtrier a également mis en suspens les plans pour d’autres vols civils. Chaque partie du projet de navette a été recertifiée sur une période d’années avant le retour du programme.

Les pensées du Challenger se sont finalement estompées, à part les souvenirs d’anniversaire. Puis, plus d’une décennie après la tragédie, deux objets recouverts de balanes se sont échoués sur le rivage de Cocoa Beach à environ 20 miles au sud du site de lancement. La NASA a déclaré que les fragments provenaient du volet gauche de la navette.

«C’est comme si un fantôme était revenu», a déclaré Mike Stevens, responsable des enquêtes de sécurité du Kennedy Space Center, à l’Orlando Sentinel.

Une ferraille mesurait 6 pieds de large sur 13 pieds de long et avait vraisemblablement été échouée par les marées. Ils ont rejoint le reste des quelque 5 000 morceaux de débris dans les silos de la base aérienne de Cap Canaveral, qui pèsent collectivement 250 000 tonnes.

Les vols étaient limités aux astronautes professionnels jusqu’en 2007, date à laquelle l’ancienne enseignante du primaire Barbara Morgan a bouclé un cercle à bord de la navette spatiale Endeavour. Elle avait été la sauvegarde de McAuliffe 22 ans auparavant.

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